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CHARLESTON, SC (AP) – Vickie Hicks, qui tisse des paniers d’herbes douces complexes à Charleston, le marché historique de la ville de Caroline du Sud, se souvient être montée sur la table du stand de sa grand-mère au centre-ville lorsque les eaux de crue se sont précipitées.

Des décennies plus tard, le vendeur chevronné de cette forme d’art transmise par les descendants d’esclaves ouest-africains travaille toujours au centre-ville, où les marchands installent régulièrement des sacs de sable et scrutent les prévisions météorologiques quotidiennes. Hicks dit que les inondations n’ont fait qu’empirer.

«Dieu reprend sa terre», dit-elle.

Aujourd’hui, le port maritime atlantique de basse altitude envisage sa mesure la plus radicale à ce jour pour protéger la vie et les moyens de subsistance de résidents comme Hicks contre les menaces d’inondations dues au climat: isoler sa péninsule de l’océan.

Bien que les résidents reconnaissent la nécessité d’agir avant que Charleston ne soit submergée par les effets du changement climatique, beaucoup ne sont pas certains que le mur en fera assez pour remédier aux inondations qui vont au-delà des ondes de tempête. Certains s’opposent à la séparation de la ville de son front de mer pittoresque qui permet d’attirer des millions de visiteurs chaque année. D’autres craignent que le mur n’endommage les zones humides et la faune, ou que les quartiers pauvres soient exclus des solutions aux inondations.

Bien que Charleston soit restée relativement indemne cette saison des ouragans, la ville de 136 000 habitants a connu des marées plus élevées et des tempêtes de pluie plus humides et plus fréquentes ces dernières années avec le changement climatique.

En 2019, le centre-ville a été inondé 89 fois, un record, selon le Service météorologique national – principalement à cause des marées hautes et du vent poussant l’eau vers l’intérieur des terres. Et la ville pourrait être inondée jusqu’à 180 fois par an d’ici 2045 selon la National Oceanic and Atmospheric Administration.

Il y a aussi la menace chaque année qu’une onde de tempête provoquée par un ouragan puisse inonder la péninsule de la ville, qui se trouve au confluent de trois rivières et pour la plupart à moins de 6,1 mètres au-dessus du niveau de la mer.

Plus tôt cette année, le Corps des ingénieurs de l’armée a dévoilé une proposition pour un mur de huit milles de long (12,9 km de long) qui entourerait la péninsule et atteindrait une hauteur de 3,7 mètres au-dessus du niveau de la mer.

La barrière rappelle les fortifications que les colons ont construites autour de Charleston il y a 350 ans pour empêcher les envahisseurs d’entrer, mais le Corps dit que le nouveau mur est conçu pour empêcher les ondes de tempête.

La proposition de l’agence comprend un brise-lames flottant au large et certaines mesures non structurelles, comme l’élévation de maisons non situées derrière la digue. L’ensemble du projet est estimé à 1,75 milliard de dollars.

Le Corps a trois ans et 3 millions de dollars pour trouver une solution aux ondes de tempête sur la péninsule, bien qu’il n’y ait pas encore de garantie qu’il sera financé et construit.

L’étude de Charleston fait partie des 111 millions de dollars financés par le Congrès en 2018 pour résoudre les problèmes d’inondations et de tempêtes côtières dans 14 États, Porto Rico et les îles Vierges américaines. Le mur est l’une des nombreuses solutions d’ingénierie, avec les pompes, les vannes anti-surtension et les digues proposées par le Corps dans des villes comme Miami et Galveston, au Texas.

Mark Wilbert, responsable de la résilience de Charleston, a déclaré que la ville devait faire quelque chose pour faire face aux inondations actuelles et planifier l’avenir.

“Pourquoi le mur? Pourquoi maintenant?” Wilbert a déclaré. “C’est une question de préparation. Vous savez, il s’agit de préserver les biens et de prévenir les vies perdues pour un avenir dont nous savons qu’il entraînera des tempêtes plus fréquentes, des tempêtes plus intenses, dans une région que nous savons très vulnérable à cela.”

Le plan du Corps, qui nécessite l’approbation de la ville et le partage des coûts, a semé la confusion chez certains résidents qui se demandent pourquoi la ville pourrait rechercher une solution uniquement pour les ondes de tempête au détriment d’autres problèmes d’inondations.

Le Corps dit qu’il est contraint par son mandat du Congrès, qui ne s’attaque pas aux autres sources d’inondation des faces de la ville, telles que le ruissellement des eaux pluviales. C’est principalement géré par la ville.

Un appel aux commentaires du public cet été a suscité des centaines de réponses.

Les groupes de conservation ont déclaré que la proposition nécessitait un examen environnemental plus rigoureux, car le mur traverserait les zones humides absorbant l’eau et les habitats fauniques.

De manière retentissante, les résidents ont déclaré qu’ils avaient besoin de plus de temps pour donner un sens à la proposition qui clôturerait l’un des traits les plus déterminants de la ville – le front de mer, avec ses promenades bordées de lauriers roses, ses maisons d’avant-guerre, ses fontaines et ses vastes chênes – du port.

Essayer de plaire à tout le monde en élargissant la portée du mur peut faire passer les coûts du projet au-delà de la viabilité, a déclaré Wilbert, soulignant que des mesures non structurelles telles que la surélévation de maisons sujettes aux inondations pourraient encore fournir une protection adéquate aux quartiers exclus du plan.

Le plan se concentre sur la péninsule, où se trouvent les moteurs économiques de la ville – son centre-ville historique, son centre touristique et son quartier médical – bien que certains quartiers s’étendent au-delà.

Le mur s’arrête à côté de deux quartiers pour la plupart noirs – l’un un complexe d’appartements à faible revenu et l’autre une communauté historique appelée Rosemont.

Le Corps a déclaré que les deux domaines étaient suffisamment élevés pour utiliser d’autres solutions, telles que la protection contre les inondations et le rachat des propriétaires. Mais les résidents de Rosemont, beaucoup de personnes âgées, ne peuvent pas facilement se déplacer, a déclaré Nancy Button, présidente de la Rosemont Neighborhood Association: «Où vont-ils aller? dit-elle.

Naomi Yoder, de l’organisation de politique environnementale Healthy Gulf, s’est demandé si l’argent destiné aux solutions d’ingénierie coûteuses proposées par le Corps dans les villes côtières pourrait être mieux utilisé pour surélever et fortifier les maisons et pour créer des couloirs d’évacuation en cas de catastrophe. «Y a-t-il vraiment une possibilité pour nous de surpasser les tempêtes?» Dit Yoder.

Que la ville construise le mur ou non, le processus a accéléré la conversation que Charleston doit avoir sur l’élévation du niveau de la mer, a déclaré Winslow Hastie de la Historic Charleston Foundation.

«Il y a un avantage pour la communauté à se rassembler et à avoir une certaine introspection», a-t-il déclaré.

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Michelle Liu est membre du corps de Associated Press / Report for America Statehouse News Initiative. Report for America est un programme de service national à but non lucratif qui place des journalistes dans les rédactions locales pour faire des reportages sur des questions secrètes.

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