C’est juste une superstition – mais est-ce inoffensif ?

31 octobre 2022 Les aéroports excluent généralement la porte 13. Certains bâtiments sautent le 13e étage. Et le vendredi 13 n’est pas connu comme un jour de chance.

La peur du nombre 13 est une superstition au nom compliqué – la triskaidekaphobie. L’idée que le nombre 13 porte malheur n’est pas rationnelle, bien sûr, et pour la plupart, tout malaise à propos du nombre n’atteint pas le niveau d’une phobie. Et pourtant, un très grand nombre de personnes accordent au nombre un pouvoir subtil (ou manifeste) sur leurs actions.

Et les miroirs brisés ? Chats noirs? Marcher sous des échelles ? Que nous croyions ou non aux superstitions, elles peuvent influencer le comportement. D’où viennent les superstitions et comment peuvent-elles détenir autant de pouvoir dans nos vies ?

“Personne ne naît superstitieux, ils apprennent à l’être”, déclare Stuart Vyse, PhD, psychologue et auteur de Croire en la magie : la psychologie de la superstitionqui a remporté le William James Book Award de l’American Psychological Association.

Et bien qu’il n’y ait aucune preuve scientifique montrant que le nombre 13 est malchanceux ou lié d’une manière ou d’une autre à d’autres mésaventures, les superstitions populaires ne sont que cela – populaires et répandues. “Même le monde des affaires est conscient de cette superstition et préfère ne pas avoir à y faire face”, déclare Vyse.

Il souligne que de nombreuses superstitions sont d’origine ancienne et sont liées à l’activité surnaturelle ou paranormale. Parfois lié à des activités religieuses ou anti-religieuses, le mot “superstition” est souvent utilisé comme une insulte.

Neil Dagnall, PhD, psychologue cognitif à l’Université métropolitaine de Manchester au Royaume-Uni, dit qu’on le veuille ou non, les superstitions sont simplement devenues une partie de la culture qui se transmet d’une personne à une autre “peu importe à quel point on essaie de résister”. Et cette adhésion culturelle aux superstitions signifie qu’elles ont le pouvoir d’influencer notre façon de penser et, dans les cas extrêmes, notre comportement, dit-il.

Mauvais présages et porte-bonheur

Les superstitions personnelles selon lesquelles un chat noir croisant votre chemin est un signe de mauvais augure ou un porte-bonheur apportant la bonne fortune peuvent également découler d’une expérience personnelle, dit Dagnall. Lorsque les gens associent deux événements sans rapport, comme gagner un événement sportif en portant un maillot ou une paire de chaussettes en particulier “Une fois qu’ils voient ce lien, il peut être assez difficile de s’arrêter, car c’est spontané et inconscient”, dit-il.

Cette illusion est un exemple de la théorie du double processus de la psychologie, popularisée par le psychologue Daniel Kahneman, PhD, comme “penser vite et lentement”. Les superstitions découlent du processus de pensée rapide et intuitif, plutôt que d’une pensée critique plus délibérée. Il peut même y avoir un bénéfice évolutif développer et entretenir des superstitions basées sur l’établissement de connexions intuitives. Le coût de suivre une fausse superstition est généralement assez faible, mais les avantages occasionnels qui découlent de la connexion correcte de deux événements apparemment sans rapport peuvent être suffisamment élevés pour garantir que l’habitude est préservée dans la psyché humaine.

Quelle que soit leur origine, dans la plupart des cas, les superstitions sont une sorte de mécanisme d’adaptation aux situations où nous voulons que quelque chose de bien se produise – ou pour empêcher que quelque chose de mal se produise – mais nous n’avons aucun contrôle sur cela. Agir sur une superstition peut nous aider à faire face à l’anxiété liée à ce manque de contrôle.

Angoisse sur ce qui vient ensuite

“La magie n’existe pas, elle ne fonctionne pas vraiment, mais l’illusion de contrôle nous aide à faire face à l’anxiété”, déclare Vyse. C’est pourquoi tant de superstitions dans le sport ont tendance à tourner autour d’événements individuels à enjeux élevés, comme les lancers francs au basket-ball ou les tirs au but au football.

Alors que certaines personnes sont de vrais croyants qui ne peuvent pas être convaincues que leurs superstitions n’ont aucun fondement dans la réalité, même celles qui savent qu’elles ne sont pas réelles se livrent souvent de toute façon et obtiennent les mêmes avantages anti-anxiété. “Ils ont tendance à dire qu’ils ne veulent tout simplement pas prendre de risque”, déclare Vyse, même lorsqu’ils sont conscients que c’est idiot.

En médecine, nous voyons ce qu’on appelle le effet placebo lorsque des personnes ayant reçu une substance sans valeur thérapeutique en bénéficient tout de même et se sentent mieux.

Et le contraire se produit aussi.

Parfois, les gens croient à tort qu’une intervention causera des dommages. Ils se sentent moins bien après avoir pris un placebo même s’il n’y a pas d’effet thérapeutique, et pourtant ils ont toujours des effets secondaires négatifs. C’est ce qu’on appelle le effet noceboet c’est la croyance au sujet du traitement, et non l’intervention elle-même, qui cause des dommages, et c’est un phénomène parfois négligé dans la sécurité des médicaments.

Si notre esprit est si puissant qu’il peut nous aider à nous sentir mieux sans médicament ou à nous sentir moins bien après avoir pris un traitement fictif simplement parce que nous y croyons, pouvons-nous utiliser ces mêmes idées à notre avantage ?

En Allemagne, des chercheurs ont dit à un groupe de golfeurs qu’ils avaient reçu une balle chanceuse. Les golfeurs ont tenté 10 coups roulés courts dans le cadre de une étude. Ceux qui pensaient que leur balle était chanceuse ont réussi 65% de leurs coups roulés. Et un deuxième groupe de golfeurs à qui on n’a pas dit que leur balle était chanceuse n’a réussi que 48% de leurs coups roulés.

Mais lorsque des chercheurs aux États-Unis ont essayé de copier cette étude, ils n’ont pas été aussi chanceux et n’ont trouvé aucune différence entre les deux groupes. “Nous nous retrouvons dans une situation où l’effet semble plausible, mais les preuves ne sont pas claires”, déclare Vyse.

Vyse et Dagnall disent tous deux que dans la grande majorité des cas, les superstitions sont généralement inoffensives et qu’ils ne prendraient pas la peine d’essayer d’en dissuader qui que ce soit. Mais dans certains cas, les superstitions peuvent causer tellement de peur et d’anxiété qu’elles deviennent une phobie invalidante ou franchissent la ligne du trouble obsessionnel-compulsif. Dans ces situations, une aide psychiatrique plus directe est nécessaire, axée sur la tentative de briser le faux lien entre cause et effet. “Chaque jour, vous devez essayer de vous engager dans une réflexion critique plutôt qu’intuitive”, déclare Dagnall. Mais ce n’est pas toujours facile. “Aller à l’encontre des sentiments intuitifs peut causer plus d’anxiété”, reconnaît-il.

Le biais de confirmation joue également un rôle important dans le renforcement des superstitions, dit Vyse. Les gens ont tendance à se souvenir des moments où une superstition semblait fonctionner. Donc, pour le surmonter, vous devez regarder de plus près votre histoire, pour identifier toutes les fois où cela n’a pas fonctionné dont vous ne vous souvenez pas ou que vous n’avez pas pris en compte. “Regardez de plus près et développez progressivement une histoire de mauvaises choses qui ne se produisent pas.”