C’est Djokovic contre Nadal, le match revanche de Roland-Garros que nous attendions

PARIS — Comme les enfants aiment le dire ces temps-ci, c’est parti.

Bien plus tôt que beaucoup ne l’espéraient, Novak Djokovic, le champion en titre de Roland-Garros, affrontera Rafael Nadal, 13 fois champion à Roland Garros, en quart de finale mardi, le premier match revanche de deux des meilleurs joueurs masculins depuis leur demi-finale épique en juin dernier.

Il a fallu certains des plus grands joueurs de tennis de Nadal pour survivre à un thriller de cinq sets, quatre heures et 21 minutes dimanche soir contre le Canadien Felix Auger-Aliassime, mais le match dont tant de gens rêvent est à l’horizon.

“Un énorme défi et probablement le plus grand que vous puissiez avoir ici à Roland Garros”, a déclaré Djokovic, anticipant Nadal, après sa quatrième victoire en deux sets, 6-1, 6-3, 6-3, une frappe de Diego Schwartzman. de l’Argentine. “Je suis prêt pour ça.”

Peut-être plus que Nadal, qui a survécu à l’une des grandes frayeurs de sa carrière légendaire à Roland-Garros contre Auger-Aliassime, le Canadien athlétique et infatigable avec un service en plein essor et un gros coup droit.

“Nous avons beaucoup d’histoire ensemble”, a déclaré Nadal à propos de Djokovic.

Ils se sont affrontés 58 fois, Djokovic détenant un avantage de 30-28. C’est un choc de styles classique, Nadal explosant et se déchaînant sur la terre battue, sa surface préférée, et Djokovic apportant son timing exquis, son acier incomparable et l’arsenal le plus varié du jeu.

Plus encore, c’est un affrontement entre deux hommes dont les personnalités et les trajectoires, en particulier au cours de la dernière année, les ont poussés dans différents domaines du sport et de la conscience publique. L’un est un citoyen du monde bien-aimé, l’autre un iconoclaste polarisant et franc, tellement ancré dans ses convictions qu’il était prêt à passer ses dernières années de grande écoute plutôt que de se faire vacciner contre le Covid-19.

Il y a eu des huées éparses lorsque Djokovic a été présenté dimanche sur le court Suzanne Lenglen. Les fans du court principal, Philippe Chatrier, ont scandé “Rafa, Rafa”, tout au long de la soirée, exhortant le champion d’Espagne qui est immortalisé avec une statue de neuf pieds à l’extérieur du stade.

Depuis que Djokovic a réussi le quasi-impossible en battant Nadal à Roland-Garros l’an dernier, Nadal a jouté indirectement avec son principal rival.

Djokovic a monté une quête totale l’année dernière pour devancer Nadal et Roger Federer dans les titres de tournois du Grand Chelem et l’a presque fait, soir les Trois Grands à 20 victoires chacun pendant six mois et à moins d’un match de bondir en avant. Nadal, qui a en grande partie mis fin à sa saison 2021 après Roland-Garros en raison d’une blessure chronique au pied, a déclaré que terminer sa carrière avec les championnats les plus importants lui importait peu.

Djokovic a refusé de se faire vacciner et a remis en question la science établie. Nadal s’est fait vacciner il y a longtemps, car, a-t-il dit, il est un joueur de tennis et n’est pas en mesure de remettre en question ce que les experts disent être le meilleur pour la santé publique.

Djokovic a tenté de diriger une organisation de joueurs indépendants, l’Association des joueurs de tennis professionnels, qu’il a lancée avec une poignée d’autres joueurs en 2020. Nadal a refusé de rejoindre le groupe et reste membre du conseil des joueurs de l’ATP, qui a gardé L’organisation de Djokovic en dehors du processus décisionnel du sport.

Sur le terrain, ils se sont emparé des biens les plus précieux de l’autre. Après avoir battu Nadal en demi-finale l’année dernière, Djokovic a effacé un déficit de deux sets et a battu Stefanos Tsitsipas en finale pour remporter son deuxième titre de Roland-Garros.

En janvier, après avoir été largement inactif pendant six mois, ne sachant pas si son pied lui permettrait un jour de jouer à nouveau, Nadal a remporté l’Open d’Australie, que Djokovic avait remporté neuf fois, plus que tout autre tournoi du Grand Chelem.

Djokovic avait remporté trois Opens d’Australie consécutifs et s’était rendu dans le pays dans l’espoir d’être autorisé à défendre ses titres. Il avait été testé positif au Covid-19 et récupéré mi-décembre. Il pensait que cela était censé lui permettre d’entrer dans le pays malgré ses règles strictes interdisant les visiteurs non vaccinés. Il a été détenu à la frontière et expulsé après que des responsables gouvernementaux eurent jugé sa position contre les vaccinations comme une menace pour la santé publique.

Au fur et à mesure que la controverse se déroulait, Nadal a déclaré à certains égards qu’il se sentait désolé pour son rival, puis a donné un coup de pied à Djokovic, qui était enfermé dans un hôtel de Melbourne avec des demandeurs d’asile.

“Il connaissait les conditions depuis de nombreux mois, a déclaré Nadal, “alors il prend sa propre décision.”

Le combat de l’ombre s’est poursuivi à Paris. Djokovic s’est plaint que l’ATP n’avait pas impliqué son organisation de joueurs dans ses discussions avec Wimbledon après que le tournoi ait interdit les joueurs de Russie et de Biélorussie à la suite de l’invasion de l’Ukraine par la Russie. La tournée a répondu en annonçant qu’elle n’attribuerait pas de points de classement pour l’événement, une décision que Nadal a défendue comme nécessaire pour protéger tous les joueurs.

Ils ont même des approches différentes de leur carrière. Djokovic a déclaré dimanche qu’être classé n ° 1 était “a toujours été l’objectif le plus élevé au début de chaque saison, en particulier à l’époque avec Federer, Nadal”.

Quelques heures plus tard, Nadal, actuellement classé cinquième, a déclaré n’avoir jamais prêté attention à son classement. Juste un numéro. Pas important pour lui.

Avec leur confrontation maintenant dans moins de 48 heures, la conversation s’est tournée vers la question de savoir s’ils joueront de jour ou de nuit, chacun faisant connaître sa préférence aux organisateurs du tournoi.

Nadal préfère jouer pendant la journée, quand il fait plus chaud, et que la balle rebondit haut sur terre battue, directement dans sa timonerie, et s’envole de sa raquette.

Djokovic excelle la nuit, notamment en Australie et à l’US Open, lorsque les conditions sont plus froides et plus lentes. Son match contre Nadal l’année dernière a tourné lorsque le soleil s’est couché, la température a chuté et Nadal a eu du mal à frapper la balle à travers le terrain. Nadal a déclaré la semaine dernière qu’il ne croyait pas que le tennis sur terre battue devrait avoir lieu la nuit. Trop froid et trop humide, ce qui fait que l’argile colle aux balles, leur donnant la sensation de pierres lourdes sur sa raquette.

Nadal a remporté la bataille de programmation initiale dimanche, disputant son match sur le court Philippe Chatrier. Les organisateurs ont placé Djokovic sur le deuxième court, Suzanne Lenglen, une salle plus petite et plus ouverte avec un seul niveau de sièges, ce qui la rend sensible aux vents violents.

Djokovic a réussi le défi, faisant de Schwartzman un partenaire d’entraînement qui a forcé Djokovic à courir et à rester sur le terrain assez longtemps – un peu plus de deux heures – mais pas trop longtemps. Après un sprint fougueux vers le filet pour un retour d’amorti parfaitement plumé, il a mis son doigt sur son oreille, demandant à la foule de lui rendre son dû.

Nadal n’avait pas de telles inquiétudes, bien qu’il ait lutté dès le début de la soirée fraîche et venteuse. Quarante minutes après le début du match, il perdait 5-1 et deux pauses de service, le plus rare des événements pour quelqu’un qui est entré dans le match avec un dossier de 108-3 dans ce tournoi.

Nadal donne souvent un coup de pied propre au nœud de ruban adhésif au milieu de la ligne de fond avant de se diriger vers sa chaise pour un changement. Alors qu’Auger-Aliassime, pompait son poing après avoir remporté le premier set, 6-3, Nadal a passé quelques secondes supplémentaires à travailler la ligne avec son pied, prenant un moment supplémentaire apparemment pour se préparer aux endroits difficiles que ce match allait.

Nadal a semblé prendre le contrôle du match en remportant les deuxième et troisième sets mais, contrairement à Djokovic, Nadal a été tout sauf clinique à Roland Garros cette année, perdant des occasions d’éliminer des adversaires comme l’assassin qu’il a été ces dernières années.

C’est encore arrivé dimanche. En fin de compte, aux moments cruciaux des deux derniers matchs du set final, il a fallu un coup droit magique et rapide pour un coup de passe sur toute la ligne, un sprint total pour rattraper un drop volley, un deuxième service parfait sur le T, deux autres poursuites totales et deux coups droits profonds et emblématiques pour Nadal pour organiser son affrontement avec Djokovic.

Comme tout le monde l’espérait.