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Ces vétérans ont créé des entreprises inspirées par leurs déploiements

Au cours de deux décennies de guerre, les militaires américains à l’étranger ont examiné les décombres, les champs détruits et les maisons détruites et ont vu des possibilités.

L’un a goûté du thé pour la première fois lors de son déploiement ; un autre a été pris par des tongs fabriquées à partir de bottes de combat. Les femmes soldats ont appris à connaître les femmes en Afghanistan et ont imaginé pour elles des vies économiquement autonomes. Un pilote d’hélicoptère de l’armée est revenu malade après avoir été exposé à des plastiques en feu et a changé d’avis sur l’environnement.

De nombreux anciens combattants se sont lancés seuls, profitant de programmes de petites entreprises pour créer des entreprises inspirées par leurs expériences de combat et calibrées pour résoudre les problèmes sociaux ou économiques dans les pays où ils ont servi.

Nick Kesler, un défenseur chevronné qui dirigeait autrefois une société de conseil à but non lucratif dédiée au soutien de ce type d’entreprises inspirées par le déploiement, a déclaré que les vétérans derrière eux “connaissent le véritable coût de l’instabilité et des conflits pour les familles qu’ils visent à soutenir”.

“Ces entreprises créent pour eux un lien entre leur vie en uniforme à l’étranger et maintenant leur vie civile chez eux”, a-t-il déclaré.

Vous trouverez ci-dessous les histoires de quatre de ces entreprises.

En grandissant en Louisiane, Brandon Friedman n’avait essayé que le thé sous forme glacée et pensait que c’était “la chose la plus grossière qui soit”.

“Mon idée du thé était les dames britanniques avec de grands chapeaux”, se souvient-il.

Sa première véritable dégustation de thé a eu lieu en Irak avec des combattants kurdes portant des bandoulières AK-47. Ce fut l’un des nombreux moments révélateurs pour lui lors de déploiements en Irak, au Pakistan et en Afghanistan.

En dehors du goût, boire du thé en Irak représentait “l’arrêt et le ralentissement”, a déclaré M. Friedman. “C’était une façon de s’éloigner de la vie quotidienne.”

De retour chez lui à Dallas en 2004, il s’est retrouvé à fouiller dans les épiceries halal pour trouver des sacs bruns de thé en vrac. La vie a continué, avec un mariage, des études supérieures, un enfant, un travail en politique. “J’ai quitté la guerre et laissé le thé dans le passé.”

En 2016, M. Friedman a commencé à rechercher les origines du thé qu’il appréciait. (Le thé noir de Ceylan qu’il avait en Irak provenait du Sri Lanka et d’autres pays.) Il a rapidement commencé à explorer comment il pourrait importer du thé d’anciennes zones de conflit. Son éducation au thé a commencé sérieusement, alors qu’il apprenait l’arôme et la sensation en bouche de chaque type.

Travaillant avec une organisation à but non lucratif et cherchant de l’argent sur Kickstarter, lui et un copain de l’armée – un ancien béret vert – ont lancé l’entreprise en 2017 dans un espace de bureau de 250 pieds carrés à l’arrière d’un petit immeuble, important du Népal, Colombie, Vietnam et d’autres pays dont les thés peuvent être difficiles à trouver dans les magasins américains. Ils ont maintenant une installation de 2 000 pieds carrés avec une vitrine et expédient 45 thés de neuf pays.

Il y a eu des défis. Au Vietnam, par exemple, les théiers sauvages vieux de 300 et 400 ans qui poussent dans les montagnes et les forêts des provinces septentrionales de Ha Giang et Yen Bai sont difficiles à gérer.

Certains fournisseurs “sont beaucoup plus décontractés sur les délais”, a-t-il déclaré, et ont eu du mal à respecter les calendriers de vente des fêtes. Cependant, les plus gros problèmes surviennent lorsque des pays sortant d’un conflit comme le Myanmar et l’Éthiopie « redeviennent des pays en conflit actuel ». En plus de tout cela, bien sûr, se sont ajoutés les défis de la chaîne d’approvisionnement provoqués par la pandémie.

Vendre du thé est devenu une extension de sa mission militaire, a déclaré M. Friedman, qui préfère toujours le thé de Ceylan qu’il a bu pour la première fois en Irak. “Je reste convaincu que le moyen de sortir d’un conflit passe par les gens qui se parlent et le commerce”, a-t-il déclaré. “Nous appelons cela la paix par le commerce.”

Emily Miller se souvient d’avoir été déployée pour la première fois avec l’armée en Afghanistan il y a plus de dix ans, lorsque l’armée américaine réalisait enfin à quel point il était culturellement inapproprié d’avoir des militaires masculins traversant les villages et parlant aux femmes et aux enfants. En 2011, elle a rejoint une équipe chargée d’engager “les 50 % restants de la population qui ont été à peu près largement ignorés”.

Elle a terminé ses deux déploiements “plutôt déçue de l’effort de guerre et du fait que nous ne faisions pas la différence”. Elle croyait que les affaires pourraient être une force plus efficace pour le bien. Bientôt, Mme Miller était à la Harvard Business School et sur un appel Skype avec un camarade de classe, Kim Jung, et un troisième ami, Keith Alaniz. Tout le monde à l’appel était un vétéran de l’armée qui avait traversé l’Afghanistan à vélo.

M. Alaniz a parlé à ses amis de sa deuxième tournée dans la province de Maidan Wardak et de sa rencontre avec Hajji Joseph, un cultivateur de safran désireux d’exploiter le marché américain.

Les trois amis ont commencé à ruminer du safran ensemble. Ils se demandaient s’ils pouvaient mettre en relation des agriculteurs avec des restaurants aux États-Unis. Ils ont parlé de démarrer une entreprise qui pourrait améliorer les conditions économiques dans les régions rurales de l’Afghanistan.

Un voyage en Afghanistan en 2014, où les trois ont rencontré des agriculteurs, a scellé leur plan de création de Rumi Spice, a déclaré Mme Jung. (Ils ont ensuite ajouté Carol Wang, une civile qui parlait dari, au mélange.)

“Quand le safran est entré dans la pièce”, se souvient Mme Jung de leur visite, “il a juste rempli la pièce de ce parfum incroyable dont je pensais que n’importe quel chef s’évanouirait.” Mais il est venu dans une boîte en carton enveloppée de ficelle, présageant des années de travail pour enseigner les normes américaines d’emballage et de sécurité alimentaire aux étudiants et agriculteurs locaux, et pour centraliser la transformation dans la région, ce qui n’avait jamais été fait.

Depuis, Rumi Spice a formé près de 4 000 femmes locales à travailler dans ses centres de traitement et de distribution, certaines d’entre elles recevant pour la première fois un salaire pour leur travail.

L’équipe a pris soin de ne pas s’aligner sur les Américains ou le gouvernement afghan qu’ils soutenaient, ce qui s’est avéré prémonitoire.

Même après la désintégration du gouvernement du pays l’année dernière, Rumi Spice – qui propose désormais 12 produits dans 1 800 magasins à travers les États-Unis – continue d’employer des milliers de femmes et d’agriculteurs.

Lors de ses déploiements en Irak, Chris Videau n’a pas pu s’empêcher de remarquer toutes les ordures. Il y en avait des tas partout, et une brume noire de pollution assombrissait le ciel. La puanteur du plastique brûlé pendait en dessous.

Les fosses de brûlage de l’armée – des dépotoirs géants enflammés par du kérosène – brillaient si intensément que M. Videau, un pilote d’hélicoptère de l’armée, pouvait naviguer grâce à leur lumière.

M. Videau faisait partie des dizaines de milliers de personnes qui ont été exposées à des foyers de combustion alors qu’elles servaient en Irak et en Afghanistan. Beaucoup ont depuis déposé des demandes d’indemnisation d’invalidité auprès du ministère des Anciens Combattants. Le Congrès a également pris leur cause.

M. Videau pensait avoir laissé derrière lui les déchets brûlants, comme tant d’éléments de son déploiement, lorsqu’il est retourné au Kansas en 2007. Mais en 2008, ses courses matinales ont commencé à souffrir. Un médecin qui a examiné ses radiographies lui a dit que ses poumons « ressemblaient à ceux d’un homme de 70 ans », même s’il était au début de la trentaine.

“J’ai commencé à penser au plastique”, a déclaré M. Videau, et bientôt lui et sa femme ont commencé à le retirer de leur maison autant que possible. “Cela a changé ma vision de la vie.”

Mais il ne pouvait toujours pas éviter les pots de détergent à lessive en plastique. En 2017, il a commencé à chercher si les draps à lessive pouvaient remplacer le savon standard. Après des négociations complexes avec une entreprise qui détenait un brevet pour de telles feuilles, M. Videau et un associé ont démarré leur entreprise. Ils ont rapidement vendu 25 000 boîtes de feuilles de savon.

Depuis sa première année, a déclaré M. Videau, Sheets Laundry Club a réalisé des ventes totales de plus de 9 millions de dollars et a empêché la vente de plus de 615 000 contenants en plastique.

« L’intention n’était pas de créer une prise de conscience pour les fosses de combustion », a-t-il déclaré. « C’était pour créer une entreprise durable pour ma famille. Nous croyons que si nous faisons ce qu’il faut, l’argent viendra.

Le parcours de M. Videau a bouclé la boucle, puisqu’il se fait maintenant un devoir de faire don de ses produits aux troupes outre-mer.

« J’ai été là-bas, dit-il. “Je sais ce que c’est que de ne pas recevoir de choses par la poste.”

Matthew Griffin était un militaire de 4e génération et un diplômé de West Point plongé dans la guerre immédiatement après les attentats du 11 septembre 2001. “J’ai grandi sur ‘Rambo’ et je pensais que la meilleure façon de servir mon pays était d’être un Ranger de l’armée”, a-t-il déclaré.

Après avoir quitté le poste de capitaine en 2006, M. Griffin s’est frayé un chemin dans le monde de la sous-traitance et, en 2008, il était de retour en Afghanistan pour aider à mettre sur pied des cliniques médicales.

Un jour, il a visité une usine de bottes de combat à Kaboul, où il a été impressionné de voir des ouvriers fabriquer une botte qui imitait une sandale à tongs. Il semblait que de nombreux combattants afghans, habitués aux chaussures sans lacets, “perdaient des dizaines de milliers d’heures de travail par jour”, aux prises avec les nombreux lacets de leurs bottes de combat.

Le propriétaire de l’usine avait inventé des sandales militaires “qui respectaient leurs normes culturelles”, a déclaré M. Griffin. Lorsque le propriétaire lui a dit qu’il n’avait aucun projet pour l’usine après la guerre, M. Griffin s’est aventuré à transformer l’entreprise en quelque chose de viable et durable, au profit du pays où il s’était autrefois battu.

Il a appelé un autre ami des Rangers, Donald Lee, et les deux ont réfléchi à la manière d’introduire des chaussures afghanes sur le marché américain. Ils ont commencé à fabriquer des tongs dans le pays en 2012 et “ont immédiatement échoué”, a-t-il déclaré. Ils ont finalement transféré la production en Colombie, bénéficiant d’accords commerciaux bilatéraux avec les États-Unis, et ont commencé à vendre des tongs de combat en ligne en 2013.

“Lorsque nous avons commencé, nos clients étaient à 80 % des militaires et des familles de militaires”, a déclaré M. Griffin.

Leur clientèle s’est élargie et diversifiée en ajoutant des foulards, des sacs et des bijoux fabriqués en Afghanistan, au Laos et aux États-Unis. Après que les talibans ont repris le contrôle de l’Afghanistan l’année dernière, Combat Flip Flops a fait pivoter son usine de textile afghane pour fabriquer des couvertures et des vêtements contre le froid pour les Afghans déplacés souffrant d’un hiver brutal. Une partie du produit des ventes a servi à financer l’éducation des filles en Afghanistan, le déminage au Laos et les services aux anciens combattants handicapés dans l’État de Washington. “Ce fut une course assez folle”, a déclaré M. Griffin.