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Certains traits de personnalité présentent un risque moindre de développer la maladie d’Alzheimer

L’incidence de la démence due aux maladies neurodégénératives a augmenté de façon exponentielle au cours du dernier demi-siècle, parallèlement à une longévité plus élevée.

Les personnes qui « exercent » leur cerveau avec des mots croisés, du sudoku, des lectures approfondies, etc. sont connues pour avoir un risque plus faible de développer la maladie d’Alzheimer et d’autres types de démence en vieillissant.

Un risque moindre de démence ?

Pourtant, il a été découvert dans une très vaste méta-analyse que même sans rien faire, on peut passivement courir un risque moindre grâce à une personnalité spécifique. Selon une nouvelle analyse réalisée par des chercheurs de l’Université de Californie à Davis et de l’Université Northwestern de l’Illinois, les personnes présentant des traits tels que la conscience, l’extraversion et une attitude positive sont moins susceptibles de recevoir un diagnostic de démence que celles atteintes de névrosisme et d’attitude négative.

La différence n’était pas liée à des dommages physiques aux tissus cérébraux observés chez les patients atteints de démence, mais plutôt à la manière dont certains traits de personnalité aident les personnes à surmonter les déficiences liées à la démence. Les travaux viennent d’être publiés dans Alzheimer’s & Dementia : Le Journal de l’Association Alzheimer sous le titre « Prédicteurs de personnalité du diagnostic de démence et du fardeau neuropathologique : méta-analyse des données des participants individuels ».

Comment prendre soin au mieux d’une personne atteinte de démence ? (crédit : PEXELS)

Des études antérieures ont tenté d’établir des liens entre les traits de personnalité et la démence, mais celles-ci étaient pour la plupart petites et ne représentaient que des populations spécifiques, a déclaré le professeur de psychologie de l’UC Davis, Emorie Beck, qui était le premier auteur de l’article.

“Nous voulions tirer parti des nouvelles technologies pour synthétiser ces études et tester la force et la cohérence de ces associations”, a déclaré Beck. Si ces liens perdurent, cibler les traits de personnalité pour modifier les interventions plus tôt dans la vie pourrait être un moyen de réduire le risque de démence à long terme, a-t-elle déclaré.

Beck et ses collègues ont analysé les données de huit études publiées portant sur plus de 44 000 personnes, dont 1 703 ont développé une démence. Ils ont examiné les mesures des « cinq grands » traits de personnalité – conscience, extraversion, ouverture à l’expérience, névrosisme et agrément – ​​et du bien-être subjectif – affect positif et négatif et satisfaction dans la vie. Ils ont comparé les résultats aux symptômes cliniques de la démence (performance aux tests cognitifs) et à la pathologie cérébrale lors de l’autopsie.

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On pense généralement que la personnalité est liée au risque de démence par le biais du comportement, a déclaré Beck. Par exemple, les personnes qui obtiennent un score élevé en matière de conscience peuvent être plus susceptibles de bien manger et de prendre soin de leur santé, ce qui se traduit par une meilleure santé à long terme.

Les chercheurs ont découvert que des scores élevés sur des traits négatifs comme le névrosisme, des scores négatifs et faibles sur une attitude positive étaient liés à un risque plus élevé de diagnostic de démence. Des scores élevés en matière d’ouverture à l’expérience, d’agrément et de satisfaction de vivre ont eu un effet protecteur dans un sous-ensemble plus restreint d’études.

Cependant, à leur grande surprise, aucun lien n’a été trouvé entre ces traits de personnalité et la neuropathologie réelle du cerveau des personnes décédées. “C’est la découverte la plus surprenante pour nous”, a déclaré Beck. « Si la personnalité permet de prédire les performances aux tests cognitifs mais pas la pathologie, que pourrait-il se passer ?

Une explication est que certains traits de personnalité pourraient rendre les gens plus résistants aux dommages causés par des maladies telles que la maladie d’Alzheimer. Les personnes présentant des niveaux plus élevés de certains traits peuvent trouver des moyens – qu’elles en soient conscientes ou non – de faire face à leurs déficiences et de les contourner. D’autres travaux menés par des membres de l’équipe d’étude ont montré que certaines personnes présentant une pathologie assez étendue peuvent présenter peu de déficiences aux tests cognitifs.

Certains traits de personnalité liés aux diagnostics de démence

Dans l’ensemble, l’étude a fourni des preuves solides que le névrosisme, la conscience et les attitudes négatives sont liés aux diagnostics de démence à travers les échantillons, les mesures et le temps.

Les chercheurs ont également examiné d’autres facteurs susceptibles de modérer la relation entre la personnalité, le risque de démence et la neuropathologie, notamment l’âge, le sexe et le niveau d’éducation, mais ils n’ont trouvé pratiquement aucune preuve d’effets, sauf que l’effet protecteur de la conscience augmentait avec l’âge », a conclu Beck.