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Ce que la nouvelle variante du COVID signifie pour le printemps et l’été

Pendant la majeure partie de cette année, la variante JN.1 du coronavirus représentait une écrasante majorité des cas de COVID-19. Mais maintenant, une variante dérivée appelée KP.2 prend son envol. La variante, qui ne représentait que 1 % des cas aux États-Unis à la mi-mars, en représente désormais plus du quart.

KP.2 appartient à un sous-ensemble de variantes de COVID que les scientifiques ont surnommé effrontément « FLiRT », en référence aux lettres figurant dans les noms de leurs mutations. Ils sont les descendants de JN.1, et KP.2 est « très, très proche » de JN.1, a déclaré le Dr David Ho, expert en virus à l’Université de Columbia. Mais Ho a effectué les premiers tests en laboratoire sur des cellules qui suggèrent que de légères différences dans la protéine de pointe de KP.2 pourraient la rendre plus efficace pour échapper à nos défenses immunitaires et légèrement plus infectieuse que JN.1.

Bien que les cas ne semblent pas augmenter actuellement, les chercheurs et les médecins surveillent de près si la variante entraînera une poussée estivale.

« Je ne pense pas que quiconque s’attende à ce que les choses changent brusquement, nécessairement », a déclaré le Dr Marc Sala, codirecteur du Northwestern Medicine Comprehensive COVID-19 Center à Chicago. Mais le KP.2 sera très probablement « notre nouvelle norme » », a-t-il déclaré.

Voici ce qu’il faut savoir.

La propagation actuelle du COVID

Les experts ont déclaré qu’il faudrait plusieurs semaines pour voir si le KP.2 pourrait entraîner une augmentation des cas de COVID et ont noté que nous n’avons qu’une compréhension limitée de la façon dont le virus se propage. Les Centers for Disease Control and Prevention ne suivent plus le nombre de cas et les médecins ont déclaré que moins de personnes utilisaient les tests COVID.

Mais ce que nous savons est rassurant : malgré l’évolution des variantes, les données du CDC suggèrent qu’il n’y a que des niveaux « minimes » de virus circulant dans les eaux usées à l’échelle nationale, et les visites aux urgences et les hospitalisations ont diminué entre début mars et fin avril.

« Je ne veux pas dire que nous savons déjà tout sur le KP.2 », a déclaré le Dr Ziyad Al-Aly, chef de la recherche et du développement au système de santé des Anciens Combattants de Saint-Louis. « Mais pour le moment, je ne vois aucun signe majeur de quelque chose de menaçant. »

Protection contre les vaccins et les infections antérieures

Les experts ont déclaré que même si vous aviez JN.1, vous pouvez toujours être réinfecté par KP.2, en particulier si plusieurs mois ou plus se sont écoulés depuis votre dernier épisode de COVID.

KP.2 pourrait infecter même les personnes ayant reçu le vaccin le plus récent, a déclaré Ho, puisque ce vaccin cible XBB.1.5, une variante sensiblement différente de JN.1 et de ses descendants. Une première version d’un article publié en avril par des chercheurs japonais suggérait que KP.2 pourrait être plus apte que JN.1 à infecter les personnes ayant reçu le vaccin COVID le plus récent. (La recherche n’a pas encore été évaluée par des pairs ni publiée.) Un porte-parole du CDC a déclaré que l’agence continuait de surveiller les performances des vaccins contre le KP.2.

Néanmoins, le vaccin offre une certaine protection, en particulier contre les maladies graves, ont déclaré les médecins, tout comme les infections antérieures. À ce stade, il n’y a aucune raison de croire que KP.2 provoquerait une maladie plus grave que d’autres souches, a déclaré le porte-parole du CDC. Mais les personnes âgées de 65 ans et plus, enceintes ou immunodéprimées restent plus à risque de complications graves liées au COVID.

Ces groupes, en particulier, voudront peut-être recevoir le vaccin mis à jour s’ils ne l’ont pas encore fait, a déclaré le Dr Peter Chin-Hong, spécialiste des maladies infectieuses à l’Université de Californie à San Francisco. Le CDC a recommandé que les personnes de 65 ans et plus qui ont déjà reçu une dose du vaccin mis à jour reçoivent une injection supplémentaire au moins quatre mois plus tard.

« Même si c’est le niveau de décès et d’hospitalisations le plus bas que nous ayons connu, je continue de prendre soin des personnes malades du COVID », a-t-il déclaré. « Et ils ont tous un thème unificateur, à savoir qu’ils sont plus âgés et qu’ils n’ont pas eu la dernière photo. »

Les dernières nouvelles sur les symptômes et le long COVID

Les médecins ont déclaré que les symptômes du KP.2 et du JN.1 – qui représentent encore un nombre considérable de cas – sont très probablement similaires à ceux observés avec d’autres variantes. Ceux-ci comprennent des maux de gorge, un écoulement nasal, de la toux, des douleurs à la tête et dans le corps, de la fièvre, de la congestion, de la fatigue et, dans les cas graves, un essoufflement. Moins de personnes perdent leur sens du goût et de l’odorat aujourd’hui qu’au début de la pandémie.

Chin-Hong a déclaré que les patients étaient souvent surpris que la diarrhée, les nausées et les vomissements puissent également être des symptômes du COVID et qu’ils confondaient parfois ces problèmes avec des signes indiquant qu’ils avaient un norovirus.

Pour de nombreuses personnes qui ont déjà eu le COVID, une réinfection est souvent aussi légère, voire plus légère, que leur premier cas. Bien que les nouveaux cas de COVID long soient moins courants aujourd’hui qu’ils ne l’étaient au début de la pandémie, les infections répétées augmentent le risque de développer un long COVID, a déclaré Fikadu Tafesse, expert en virus à l’Oregon Health & Science University. Mais les chercheurs tentent toujours de déterminer dans quelle mesure – l’un des nombreux problèmes que les scientifiques tentent de résoudre à mesure que le virus continue d’évoluer.

« C’est la nature du virus », a déclaré Tafesse. « Il continue de muter. »

Cet article a été initialement publié dans Le New York Times.


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