Ce n’est pas la première fois que SpaceX risque la faillite

Si SpaceX envisage vraiment une faillite potentielle, au moins ce ne serait pas la première fois.

Mardi, CNBC a obtenu une copie d’une lettre que le PDG de SpaceX, Elon Musk, a envoyée à ses employés le lendemain de Thanksgiving, dans laquelle le milliardaire a déclaré que la société de fusées pourrait courir un « véritable risque de faillite », à moins qu’elle ne puisse accélérer la production du Les moteurs Raptor qui alimentent ses fusées Starship.

Chaque vol de fusée pourrait nécessiter jusqu’à 39 moteurs Raptor. « Nous sommes confrontés à un risque réel de faillite si nous ne pouvons pas atteindre un taux de vol Starship d’au moins une fois toutes les deux semaines l’année prochaine », a écrit Musk. « Nous avons besoin de tout le monde sur le pont pour nous remettre de ce qui est, franchement, un désastre. »

Ce n’est pas le premier contact de SpaceX avec un risque financier sérieux : Musk a souvent expliqué à quel point il était risqué de lancer l’entreprise en 2002, et comment cela a failli échouer quelques années plus tard. L’année dernière, Musk a tweeté que « dans les premiers jours » du lancement à la fois de Tesla et de SpaceX, il avait très peu de foi dans le succès de l’une ou l’autre de ces entreprises.

« Je pensais qu’il y avait > 90 % de chances que SpaceX et Tesla valent 0 $ », a-t-il écrit.

En 2013, Musc parlait lors d’un événement Google for Startups sur la façon dont SpaceX a failli couler après l’échec de ses trois premières tentatives de lancement de fusées entre 2006 et 2008. Le problème était simple : il avait investi environ 100 millions de dollars de son propre argent pour fonder SpaceX, qui ne couvrait que trois tente de lancer une fusée en orbite.

Les trois premières tentatives ont échoué – la première à cause d’un incendie, tandis que les deux suivantes n’ont tout simplement pas réussi à atteindre l’orbite. « Je me suis dit ‘OK, nous pouvons nous permettre trois lancements.’ Et puis le troisième a échoué », a déclaré Musk. « C’était un exercice très, très douloureux. Nous étions tout simplement trop stupides pour savoir comment mettre une fusée en orbite. »

Au lieu de fermer la société, a déclaré Musk, il a investi davantage de son propre argent – ​​à peine assez pour un quatrième lancement. Dans un discours prononcé en 2017 lors de la conférence du Congrès international d’astronautique (IAC) à Adélaïde, en Australie, Musk a noté que si le quatrième lancement échouait, SpaceX aurait fermé définitivement.

« Cela aurait été tout pour SpaceX », a déclaré Musk. « Mais le destin nous a aimés ce jour-là. »

C’est parce que le quatrième lancement a réussi, apparemment parce que les ingénieurs ont modifié une seule ligne de code pour résoudre un problème dès la troisième tentative. Le succès a aidé SpaceX à décrocher un contrat commercial avec la NASA d’une valeur d’environ 1,6 milliard de dollars, faisant de la jeune entreprise une bouée de sauvetage.

Aujourd’hui, SpaceX n’est pas aussi jeune – et le mois dernier, il a atteint une valorisation de 100 milliards de dollars, ce qui rend difficile de croire que l’entreprise pourrait vraiment être à nouveau confrontée à la faillite. En octobre, une enquête de Morgan Stanley a révélé qu’une majorité « d’investisseurs institutionnels et d’experts de l’industrie » pensent que SpaceX pourrait éventuellement devenir plus précieux que Tesla, qui a actuellement une valeur marchande de plus de 1,1 billion de dollars.

Il est toujours possible que Musk utilise la menace de la faillite comme tactique de motivation pour ses employés. Mais comme CNBC l’a noté mardi, les moteurs Raptor sont essentiels à l’avenir financier de SpaceX, car la société aura besoin de ses fusées Starship pour lancer sa prochaine génération de satellites Starlink en orbite.

C’est le type de risque qui a propulsé Musk à son statut actuel de personne la plus riche du monde, avec une valeur nette estimée à 310 milliards de dollars, selon Bloomberg.

« Si vous deviez faire une estimation du taux de rendement ajusté au risque sur diverses opportunités de l’industrie, je mettrais la construction de fusées et [electric] voitures assez proches du bas de la liste », a déclaré Musk lors d’un panel South by Southwest en 2018. « Ils devraient être les choses les plus stupides à faire. »

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