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WASHINGTON (Reuters) – Le secrétaire américain au Trésor, Steven Mnuchin, est intervenu en tant que porte-parole de l'administration Trump pour sauver l'économie de la dévastation des coronavirus, assumant le rôle que son ancien patron de Goldman Sachs, Hank Paulson, a joué il y a plus de dix ans.

Ce n'est pas 2008: Mnuchin emprunte au livre de jeu de Paulson sur la crise économique

PHOTO DE DOSSIER: Le secrétaire américain au Trésor, Steven Mnuchin, témoigne devant le comité sénatorial des finances lors d'une audience à Capitol Hill à Washington, États-Unis, le 12 février 2020. REUTERS / Yuri Gripas

Mnuchin a suivi de près le manuel de crise financière utilisé par Paulson quand il a dirigé le Département du Trésor en 2008, réactivant les backstops du marché du crédit de la Réserve fédérale et demandant au Congrès 1 billion de dollars pour soutenir les entreprises et les consommateurs alors que l'économie s'arrête en raison de la propagation de le virus.

Paulson, répondant à une crise croissante des prêts hypothécaires à risque qui a provoqué des turbulences sur les marchés financiers, a cherché ici 700 milliards de dollars pour acheter des actifs hypothécaires toxiques. Comme Paulson à cette époque, Mnuchin a averti que l'inaction entraînerait des conséquences désastreuses pour l'économie.

Cependant, de nombreux observateurs, dont Paulson, reconnaissent que la crise actuelle ressemble peu à celle de 2008.

"Avec le reste du monde, nous sommes confrontés à un formidable défi économique qui est différent de tout autre de notre histoire", a déclaré Paulson dans un e-mail à Reuters.

Paulson, qui était président et chef de la direction de Goldman Sachs avant de rejoindre l'administration de George W. Bush, alors président, en 2006, a déclaré qu'il était "rassurant" que Mnuchin avait les rênes du Trésor et a salué sa "connaissance approfondie et pratique de Marchés financiers."

"Il a la confiance des dirigeants du Congrès des deux côtés de l'allée", a déclaré Paulson, qui a indiqué qu'il était en contact avec Mnuchin. «Et, ce qui est très important, il a la confiance du président. Maintenant, sa capacité à produire des résultats est essentielle pour tous les Américains des deux parties. »

Certains économistes, investisseurs et responsables étrangers se demandent cependant si l'ancien banquier de 57 ans et financier du cinéma hollywoodien peut armer les dirigeants ou influencer le président Donald Trump à prendre les mesures drastiques que la crise sans précédent pourrait exiger.

Les sénateurs américains tentaient de conclure un accord sur le paquet d'aide d'urgence de 1 billion de dollars proposé par les républicains et décrit par Mnuchin comme la clé pour endiguer les retombées d'une épidémie qui a tué au moins 200 personnes, infecté plus de 12 000 et bouleversé la vie dans le pays .

"C’est une bonne première étape, mais il faudra beaucoup plus, même avec les récentes mesures de la Fed pour intervenir sur les marchés privés", a déclaré Kenneth Rogoff, économiste à l’Université de Harvard.

Un obstacle clé est le président, disent les critiques. Trump a minimisé la menace initiale posée par le virus avant d'inverser le cap après que les marchés boursiers se sont effondrés sur les craintes que l'économie mondiale ne tombe d'une falaise.

"On ne peut que supposer que Mnuchin doit faire face à beaucoup plus d'imprévisibilité de son patron que Hank Paulson ne l'a jamais fait", a déclaré Rogoff.

LENT À AGIR

Les responsables du monde entier ont mis du temps à comprendre la vitesse et l’ampleur de l’impact de l’épidémie, mais le retard de la Maison Blanche a été dramatique. Le 13 mars, Mnuchin encourageait les Américains à voler à l'intérieur du pays. Trois jours plus tard, on a dit au pays d’éviter les voyages inutiles et, le 19 mars, le gouverneur de Californie avait ordonné aux 40 millions d’habitants de son État de rester chez eux.

Mnuchin a prédit cette semaine que l'économie américaine reviendrait "au ralenti" au quatrième trimestre. Rogoff, quant à lui, a prévenu qu'il y aurait «des coûts économiques et sociaux stupéfiants» à mesure que la bataille contre le virus se déroulerait.

La coordination mondiale, cependant, est un domaine dans lequel Mnuchin ne suit pas les traces de Paulson, selon des sources diplomatiques qui disent que les États-Unis n'ont pas dirigé les pays du G7 et du G20 pour agir.

Lors d'une réunion des dirigeants financiers du Groupe des 20 pays industrialisés en février à Riyad, les responsables du Trésor américain se sont opposés à une déclaration plus ferme sur l'épidémie de coronavirus, la reléguant à une mention éphémère comme l'un des nombreux risques à surveiller de plus près dans le Le communiqué du groupe a indiqué ici plusieurs sources proches des pourparlers.

Les dirigeants du Groupe des sept pays les plus riches ont promis une action coordonnée dans un appel mardi, mais le message manquait d'urgence et sonnait creux quelques jours seulement après que Trump ait restreint les voyages en avion entre les États-Unis et 26 pays européens, dont les membres du G7, la France, l'Allemagne et l'Italie, sans avertissement préalable, ont indiqué des sources financières et diplomatiques.

"Le G20 et le G7 ont joué un rôle très positif dans la crise financière mondiale, mais nous ne le voyons pas dans ce cas", a déclaré une source diplomatique.

Mnuchin n'a pas non plus réussi à persuader Trump de supprimer les droits de douane américains sur quelque 370 milliards de dollars d'importations en provenance de Chine. Les fabricants, les détaillants et les petites entreprises des États-Unis pensent que cela leur permettrait d'économiser des milliards.

Le Département du Trésor n'a pas répondu aux demandes de commentaires sur cette histoire.

«PAS DE POINTS DE PARLER»

La présidente de la Chambre des représentants, Nancy Pelosi, une démocrate qui a passé une grande partie des 10 derniers jours à clouer les premières factures de sauvetage économique avec Mnuchin et qui a également négocié avec Paulson en 2008 dans le même rôle, considère les deux hommes comme «tout aussi pragmatiques», un démocrate de haut niveau. source a déclaré à Reuters. "Ce ne sont que les faits. Aucun sujet de discussion. "

Lorsque Trump a d'abord insisté sur un congé fiscal général, une disposition que Pelosi, les démocrates et certains républicains considéraient comme un non-démarreur car cela n'aidait pas les personnes qui étaient sans emploi ou qui résulteraient de la crise, Mnuchin a changé d'avis. à un plan pour envoyer des chèques de 1 000 $ directement aux Américains, et a persuadé le président de suivre, a indiqué la source.

La volonté de Mnuchin d'accepter presque toutes les demandes des démocrates sur un projet de loi initial, y compris une augmentation de l'aide alimentaire, a contribué à accélérer les pourparlers, a indiqué la source.

Certains n'étaient pas impressionnés. Pelosi "a mangé le déjeuner de Mnuchin", soutient Christian Whiton, un membre senior du Center for the National Interest, un groupe de réflexion conservateur à Washington.

De plus grands combats se profilent au cours de la prochaine phase, y compris la structure des centaines de milliards de dollars d'aide aux grandes entreprises. Mnuchin a insisté sur le fait qu'il ne s'agirait pas de «renflouements», mais il prend également le feu des conservateurs ici.

"Il n'y a aucune justification pour un exercice de dépenses prodigues sous le couvert des crises de coronavirus", ont écrit des chercheurs de la conservative Heritage Foundation le 17 mars.

Tony Fratto, qui était un porte-parole de la Maison Blanche pendant la crise financière de 2008, a attribué à Mnuchin une approche pratique et "non idéologique" et a déclaré qu'il "se montrait réellement à la hauteur".

C’est l’occasion même qui pose problème, at-il dit. "C'est vraiment comme un astéroïde qui frappe de l'espace."

Rapport de David Lawder, Andrea Shalal et Richard Cowan; Écriture de David Lawder; Montage par Heather Timmons et Paul Simao

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