Ce jour-là: né le 7 mai 1933: Johnny Unitas, quart-arrière de la NFL

(Reuters) – Johnny Unitas a été décrit comme le premier quart-arrière moderne, mais il est également un rappel précoce du prix physique que beaucoup paient pour leurs jours de gloire dans la Ligue nationale de football (NFL).

PHOTO DE DOSSIER: Le quart-arrière de l'Université du Tennessee Peyton Manning (L) se voit remettre le prix Johnny Unitas Golden Arm et la bague par le quart-arrière du Temple de la renommée de la NFL, Johnny Unitas, le 12 décembre 1979, à Louisville, Kentucky. Le prix Johnny Unitas Golden Arm est décerné à des quarts seniors exceptionnels. / Photo prise le 24 janvier 2018 / REUTERS / John Sommers II

Unitas a joué presque toute sa carrière de plus de 200 matchs avec les Colt de Baltimore, où il était un candidat parfait, un humble gars des cols bleus de Pittsburgh qui est devenu aimé dans une ville tout aussi peu glamour.

Un simple passeur avec une capacité verbale à lire une situation et à appeler des pièces audacieuses et imprévisibles, Unitas a joué un rôle non négligeable pour faire de la NFL le colosse sportif et commercial qu'elle est aujourd'hui.

Unitas a mené les Colts à trois championnats de la NFL et a lancé au moins une passe de touché en 47 matchs consécutifs, un record qui a duré plus d'un demi-siècle.

Mais s’il a été défini par un match, c’est la célèbre victoire en prolongation de 1958 contre les Giants de New York au Yankee Stadium qui est parfois décrite comme le «plus grand match jamais joué».

"Un poste est né ce jour-là", a déclaré le journaliste primé Frank Deford.

«Cette vision de lui a été intégrée dans l'esprit américain par la suite et chaque quart-arrière depuis lui… peut être placé dans ce modèle.

"Tout descend de Johnny Unitas ce jour de décembre 1958."

L'ancien commissaire Paul Tagliabue ne doutait pas que Unitas a contribué à aider la NFL à devenir la ligue la plus populaire du pays, rapportant désormais plus de 8 milliards de dollars de revenus annuels.

"À une époque où la télévision nationale commençait à se concentrer sur la NFL, Johnny U a captivé l'imagination du public et a contribué à accroître la popularité du football professionnel", a déclaré Tagliabue.

Mais Unitas, qui a pris sa retraite après la saison 1973, a vécu sa vie dans la douleur après s'être écrasé le coude lors d'un match en 1968.

Peu de temps avant sa mort d'une crise cardiaque le 11 septembre 2002 à l'âge de 69 ans, Unitas a parlé de l'héritage indésirable de cela, et d'autres coups, qui l'ont laissé à peine capable d'utiliser sa main droite.

"Je n'ai aucune force dans les doigts", a-t-il déclaré à Sports Illustrated.

"Je ne peux pas utiliser un marteau ou une scie dans la maison. Je ne peux pas boutonner les boutons. Je ne peux pas utiliser de fermetures à glissière. Très difficile à nouer des chaussures. Je ne peux pas me brosser les dents avec, car je ne peux pas tenir une brosse. Je ne peux pas tenir une fourchette avec la main droite. Je ne peux pas décrocher ce téléphone.

"Vous me donnez une tasse de café pleine et je ne peux pas la retenir. Je ne peux pas me coiffer. "

Mais ce handicap de ses dernières années n'est pas celui dont la plupart des fans se souviennent.

Au lieu de cela, ils se souviennent avec émotion d'une figure séminale.

"Ce n'est pas important si Unitas était le plus grand. Il est LE quart-arrière de tous les temps », a déclaré Deford.

"Unitas est le seul et unique et en tant que tel, je pense qu'il ne sera que plus légendaire au fil du temps."

Reportage d'Andrew Both à Cary, Caroline du Nord; Montage par Christian Radnedge

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