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LONDRES (Reuters) – Au cours de sa longue course, des boucles ondulées, les yeux fixés sur les souches, il y a eu peu de vues plus intimidantes dans le cricket mondial que le lanceur rapide Bob Willis à son apogée.

Le fer de lance de l'attaque au rythme de l'Angleterre dans les années 1970 et au début des années 80, le Willis de 6 pieds 6 pouces a remporté 325 guichets d'essai en 90 matchs d'essai – un record alors en anglais pour un lanceur rapide.

Après sa retraite en 1984, Willis visait de l'intérieur de la boîte de commentaires, son analyse flétri presque aussi formidable que sa livraison d'une balle de cricket.

Sa carrière de joueur a été caractérisée par la greffe et l'intensité et définie par un après-midi inoubliable du Yorkshire en 1981.

Le troisième match de cette série Ashes se dérobait à Headingley. Une défaite en manches se prépara avant qu'Ian Botham n'écrase un invaincu de 149 pour quitter l'Australie avec seulement 130 à gagner.

Un Willis enflammé, dont la place dans l'équipe avait été remise en question avant la série, s'est ensuite précipité pour prendre huit guichets pour 43 points alors que l'Angleterre a remporté un thriller de 18 points.

Son coéquipier Geoffrey Boycott a décrit regarder Willis galoper comme un cheval de course avec des œillères.

"Il ne voyait rien d'autre que le batteur et les souches", se souvient Boycott lorsque Willis est décédé en décembre d'un cancer de la prostate, âgé de 70 ans.

«Aucun de nous n'avait besoin de lui parler. Cela ne servait à rien de toute façon, car sa concentration, son émotion et sa passion se sont réunies à ce moment-là et il a époustouflé les Australiens. »

Remarquablement, Willis a subi une opération aux deux genoux, en 1975, et a passé la majeure partie de sa carrière à jouer au bowling malgré la douleur.

Né à Sunderland, la famille de Willis a déménagé à Surrey, le pays pour lequel il a fait ses débuts en première classe en 1969.

Un an plus tard, la vitesse brute de Willis a été annoncée au capitaine anglais Ray Illingworth et, de nulle part, le joueur de 21 ans était dans l'avion pour l'Australie pour la série Ashes.

Il n'y a pas eu d'héroïque lors de ses débuts à Sydney en janvier 1971, avec un total de 12 overs et une prise, celle d'Ashley Mallett alors que l'Angleterre se dirigeait vers une belle victoire.

Ce n'est qu'en 1974 que Willis est devenu un habitué de l'attaque en Angleterre et ce n'est que lors de la tournée de 1976-1977 en Inde qu'il a finalement conquis ses détracteurs.

Les titres indiens cuits au four ne sont pas un buffet rapide de quilleur, mais Willis a déchiré le batteur à domicile comme un homme possédé, terminant la série avec 20 guichets à une moyenne de 16,75. Plus tard en 1977, il saisit 27 guichets alors que l'Angleterre récupérait les cendres.

Au cours des années suivantes, Willis est devenu l'un des quilleurs rapides les plus fiables au monde, mais quand une blessure l'a forcé à quitter la tournée des Antilles en 1980-1981, beaucoup pensaient que les années de labeur l'avaient finalement rattrapé.

Son plus beau jour restait cependant à venir.

Un an après son héroïque Headingley, Willis a été promu capitaine – un rôle en contradiction avec son approche visionnaire.

Sa livraison impassible en tant que spécialiste de la télévision n'était pas du goût de tout le monde. Lors d’un test à Lahore, l’armée britannique Barmy lui a offert une sérénade avec le chant «Boring Bob, Boring Bob, Boring Bobby Willis». Showman qu'il n'était pas, mais avec la balle ou le microphone à la main, Willis a laissé une marque indélébile sur le cricket anglais.

Son parcours de guichet d'essai le place toujours quatrième sur la liste de tous les temps de l'Angleterre, alors qu'il a également pris 899 guichets de première classe, principalement pendant un séjour de 12 ans avec le Warwickshire.

Reportage par Martyn Herman, édité par Pritha Sarkar

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