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(Reuters) – Si vous jouez dans la Ligue nationale de hockey, quelle meilleure façon de célébrer votre anniversaire qu'en marquant le but gagnant dans le septième match des éliminatoires de la Coupe Stanley.

Le 30 avril 1986, le défenseur recrue des Oilers d'Edmonton, Steve Smith, a fait exactement cela – malheureusement c'était pour l'autre équipe, les Flames de Calgary.

Smith continuerait à jouer 804 matchs de saison régulière et ferait graver son nom sur trois coupes Stanley, mais pour tout ce qu'il a accompli la marque indélébile sur une carrière productive de 16 ans sera toujours un hurleur d'anniversaire qui le suivra sûrement dans la tombe.

Il y a longtemps, Smith a accepté son moment d'infamie, mais il n'y a pas d'échappatoire à son propre objectif, un ensemble de produits phares de fin d'année et des gaffes sportives du Top 10.

"Ce moment m'a appris très rapidement que vous pouvez être renversé de ce piédestal très rapidement", a déclaré Smith à ESPN. "Cela ne vous définit pas en tant que personne. Cela ne vous définit pas comme un athlète ou un compétiteur.

"Vous devez comprendre qu'il y a une possibilité que les choses tournent mal dans un jeu, et ils l'ont certainement fait."

Les archives sportives ne manquent pas, ce qui s’amplifie les unes les autres, c’est les circonstances et le décor de Smith’s était aussi grand que le hockey pouvait l’offrir.

Smith était une recrue des Oilers dans l'une des meilleures équipes de la LNH de tous les temps, dirigée par Wayne Gretzky, Mark Messier et le gardien Grant Fuhr.

Il jouait le septième match d'une finale de la division de conférence de Campbell, alors que le score était égal à 2-2 en troisième période, Edmonton poursuivant une troisième Coupe Stanley consécutive.

Comme pour la plupart des catastrophes, personne ne l'a vu venir.

Smith a régulièrement pris le contrôle de la rondelle derrière son propre filet et a tenté une passe de sortie, mais au lieu que la rondelle atterrisse sur le bâton d'un coéquipier, il s'est incliné à l'arrière du patin gauche de Fuhr et dans le but.

Un gémissement résonna dans l'arène, puis un moment d'incrédulité et de silence tandis qu'un Smith angoissé s'effondra sur la glace.

'ERREUR INVOLONTAIRE'

Le propre but a donné aux Flames une avance de 3-2, une que Gretzky et sa compagnie n'ont pas pu effacer alors que Calgary entrait dans le championnat de la conférence et, éventuellement, la finale de la Coupe Stanley où ils tomberaient aux mains des Canadiens de Montréal.

"Je suis retourné chercher la rondelle", a déclaré Smith, originaire de Glasgow, en Écosse, à Mark Spector de Sportsnet pour le livre The Battle of Alberta. «En y retournant, je savais que j'étais soumis à un contrôle préalable assez rapidement.

«Je pense que c'est Mike Krushelnyski que j'ai vu se diriger vers la surface de réparation. Je me suis retourné, tirant la rondelle loin du filet vers le banc, et suis allé forcer une passe de couture à travers la glace.

"À ce moment-là, vous regardez votre récepteur. Vous ne regardez pas où se trouve la rondelle, ni si elle est sur votre bâton ou non.

"Vous cherchez de la glace. Évidemment, je n'ai pas vu Grant ni sa jambe. Ça lui a échappé. »

Ce but a fait plus que gâcher le 23e anniversaire de Smith, il a mis fin à la saison des Oilers et aurait très bien pu interrompre une dynastie.

Les Oilers avaient remporté les deux Coupes Stanley précédentes et gagneraient les deux prochaines en leur donnant quatre en cinq ans.

"Ce fut une erreur honnête qu'il aimerait bien revenir, mais cela fait partie du sport", a déclaré Gretzky.

Une histoire sportive tragique aurait pu se terminer là-bas, mais à la place, l'histoire de Smith est devenue une histoire de persévérance et de rachat alors que les Oilers revenaient pour récupérer la Coupe la saison suivante.

Selon la tradition de la LNH, la coupe Stanley est présentée au capitaine de l'équipe gagnante qui la transmet ensuite à un coéquipier méritant.

Cette nuit-là, Gretzky a choisi Smith pour l'honneur spécial.

"Aussi difficile que soit la perte pour nous, c'était incroyable de voir la croissance du joueur et d'une personne chez Steve Smith", a déclaré Messier. «Accepter ce qui s'est passé et y faire face ne fait que revenir l'année prochaine et gagner la Coupe Stanley et se voir remettre la Coupe Stanley par Wayne.

"Parlez de boucler la boucle."

Reportage de Steve Keating à Toronto. Montage par Toby Davis

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