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HONG KONG (Reuters) – Le roi des jeux d'argent de Macao, Stanley Ho, qui a bâti un empire commercial à partir de zéro dans l'ancienne colonie portugaise et est devenu l'un des hommes les plus riches d'Asie, est décédé mardi à l'âge de 98 ans.

Casino King Stanley Ho: l'homme qui a construit le centre de jeu de Macao

PHOTO DE DOSSIER: Le magnat de Hong Kong Stanley Ho regarde depuis le terminal des ferries de Macao et en arrière-plan accoste sa dernière flotte de jetfoils de sa société phare de Hong Kong, Shun Tak Holdings Ltd, à Hong Kong, en Chine. / Photo prise le 24 mai 2018 / REUTERS

Le magnat flamboyant, qui aimait danser et conseillait à ses proches de ne pas jouer, dirigeait l'une des entreprises de jeux les plus lucratives du monde par le biais de sa société phare, SJM Holdings (0880.HK), évalué à environ 6 milliards de dollars.

Protégé des challengers par un monopole de quatre décennies sur les jeux de hasard, Ho a aidé à transformer Macao d'une péninsule endormie parsemée de tripots minables et sans fenêtres en le plus grand centre de casino du monde.

Mais les intérêts de Ho à Macao, sur la côte sud-est de la Chine, à l'embouchure de la rivière des Perles en face de Hong Kong, ne se limitaient pas aux roues de la roulette et aux tables de baccara.

Sa société privée, Sociedade de Turismo e Diverses de Macau, ou STDM, a des participations dans tout, des hôtels de luxe aux hélicoptères et aux courses de chevaux.

Ho a perdu son monopole du jeu en 2002 lorsque Macao a été ouverte à la concurrence, trois ans après le retour de l'enclave à la domination chinoise. Le principal actif de STDM, SJM, fait face à une concurrence croissante de la part des cinq autres opérateurs agréés à Macao, dont le milliardaire américain Sheldon Adelson de Sands China (1928.HK).

Les régulateurs américains ont déclaré que Ho était lié à des triades ou à des gangs criminels, ce qu'il a nié. Cependant, Ho a mérité l'adoration de nombreux résidents de Hong Kong et de Macao pour son style commercial et son travail philanthropique.

Il a dirigé ce qui est connu à Macao comme le système VIP junket, par lequel les intermédiaires agissent au nom des casinos en accordant des crédits aux joueurs et en prenant la responsabilité de recouvrer les dettes.

Volant entre Hong Kong et Macao en hélicoptère, le pimpant Ho adorait le tennis et la danse de salon – sa quatrième femme était professeur de danse – jusque dans la quarantaine. Il a courtisé les projecteurs et a souvent honoré les colonnes de potins de célébrités.

Il avait quatre femmes et 17 enfants connus, et a été contraint de restructurer son entreprise après qu'une bataille juridique ait éclaté au sein de la famille en 2012 au sujet de sa fortune.

"PAUVRE HOMME"

Né à Hong Kong en 1921 et apparenté à la riche famille Ho Tung d'origine chinoise et européenne, l'éducation privilégiée de Ho fut de courte durée. À 13 ans, son père a tout perdu en bourse et s'est enfui au Vietnam, abandonnant sa femme et ses enfants.

Ho était déterminé à réussir et a obtenu une place à l'Université de Hong Kong. Bien que la Seconde Guerre mondiale soit intervenue, sa chance a tenu. Il a quitté l'école et a travaillé pendant sept jours pour le département des services de raid aérien avant que les Japonais ne capturent Hong Kong.

"J'ai gagné HK $ 10 sur les sept jours … puis je suis allé à Macao", a-t-il déclaré une fois à Reuters lors d'une interview.

«J'étais un homme très pauvre», a-t-il déclaré. «J'ai commencé avec seulement 10 HK $. C'était ma capitale. »

Il a obtenu un emploi avec le gouvernement de Macao, le troc avec les Japonais. L'expérience a conduit à sa propre société de négoce et il est devenu millionnaire.

Au début des années 1960, il a soumissionné pour le monopole du jeu de Macao offert par les Portugais dans son avant-poste asiatique largement oublié.

Ho a remporté la concession, construit un port, ajouté des bateaux à grande vitesse pour attirer les joueurs passionnés de Hong Kong et créé la vache à lait qui a rendu son empire possible.

À la suite de la restructuration de l'entreprise qui a suivi la bataille juridique familiale, Ho a abandonné les rangs des personnes les plus riches de Hong Kong pour la première fois depuis de nombreuses années.

Angela Leong, sa quatrième épouse et coprésidente de SJM, a vu sa valeur nette grimper à 4,1 milliards de dollars, selon Forbes.

Certains des enfants de Ho sont devenus des opérateurs de jeux à succès à part entière. Daughter Pansy est coprésidente de MGM Resorts »(MGM.N) Unité de Macao (2282.HK), tandis que son fils Lawrence dirige Melco Resorts & Entertainment (MLCO.O).

Parmi ses autres enfants, Josie, née de la deuxième femme de Ho, a forgé une carrière de star de cinéma, apparaissant dans le thriller de 2011 «Contagion».

Des membres de la famille du roi des jeux d'argent de Macao, Stanley Ho, s'adressent aux médias, à Hong Kong, Chine, le 26 mai 2020. REUTERS / Joyce Zhou

Le casino le plus somptueux de SJM, le Grand Lisboa, âgé de 12 ans, un bâtiment de 48 étages en forme de fleur de lotus, reste l'une des destinations les plus importantes de Macao.

Mais, ironiquement, le roi du casino n'a pas joué.

"J'ai toujours dit à mes enfants et à mes bons amis:" Pour l'amour de Dieu, ne jouez jamais lourdement et si vous pouvez l'éviter, ne jouez jamais "", a-t-il déclaré à la Far Eastern Economic Review en 1999.

Rapports supplémentaires de James Pomfret, Clare Jim, Donny Kwok; Montage de Stephen Coates, Anne Marie Roantree et Christian Schmollinger

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