PARIS – Lorsque le futur n ° 1 Juan Carlos Ferrero avait 19 ans, il est venu à Roland Garros pour le tournoi de qualification de Roland-Garros 1999 et a perdu au premier tour.

Son élève, Carlos Alcaraz, a un emploi du temps plus accéléré. A 19 ans, Alcaraz est arrivé à Paris en tant que tête de série n°6 du tableau principal et l’un des grands favoris.

Avec son style d’action, Alcaraz, l’adolescent espagnol émotif, joue comme s’il était branché sur une source d’énergie renouvelable et a déjà remporté quatre titres cette saison. Il a battu Rafael Nadal et Novak Djokovic dos à dos sur terre battue rouge dans des duels nerveux à Madrid qui semblaient autant rendre hommage à l’appétit d’Alcaraz pour le combat qu’à son talent incandescent.

Vendredi, à deux jours du début des Internationaux de France, une photo d’Alcaraz, rugissant, poing droit fermé, occupait la quasi-totalité de la Une de L’Équipe, le numéro un Publication sportive française.

Le mot est sorti à juste titre. Maintenant, il est temps de savoir si Alcaraz, qui est dans la première moitié d’un tableau masculin de haut niveau, peut gérer le moment et la mouture des matchs au meilleur des cinq sets lors de son sixième tournoi du Grand Chelem seulement.

“Si tout reste normal et qu’il n’y a pas de blessure, je pense qu’il est absolument prêt pour le meilleur des cinq”, a déclaré Ferrero dans une interview cette semaine. Il a ajouté: “Son personnage sur le terrain est si grand. Il adore viser les gros points et les grands moments et c’est l’un des rares gars que vous pouvez voir qui est comme ça.

Depuis que les Trois Grands – Nadal, Djokovic et Roger Federer – ont pris le commandement collectif du football masculin à la fin des années 2000, c’est la première fois qu’un joueur de la prochaine génération participe à un tournoi masculin majeur avec ce niveau de buzz et d’élan.

“Il me semble qu’il ne ressent pas la pression, mais voyons le moment venu”, a déclaré Ferrero. « J’ai de l’expérience avec ça. Je lui parle beaucoup. Je pense que son engagement à s’entraîner et à concourir est le même que jamais. Alors, voyons où est la limite pour lui. Et voyons s’il n’a pas de limites.

Ferrero, 42 ans, qui a remporté l’Open de France 2003 et a été classé n ° 1 la même année, en sait plus que quiconque sur l’escalade des sommets du tennis. Il entraîne Alcaraz depuis 2018 depuis son académie de Villena, en Espagne, dans la campagne austère près d’Alicante, longue de poussière et de châteaux perchés et à court de distractions de l’ère moderne.

Lorsqu’il n’est pas en tournée, Alcaraz, originaire d’El Palmar, une banlieue de Murcie, embarque à l’académie en semaine avant de faire une heure de route pour passer le week-end avec sa famille.

“Ici, nous sommes vraiment tranquilles”, ou calmes, a déclaré Alcaraz dans une récente interview à Villena. « Ici, c’est du tennis, du tennis et encore du tennis. La ville est à cinq minutes en voiture, mais en réalité c’est plus loin que ça.

Ferrero est bien conscient du potentiel d’Alcaraz depuis qu’il l’a vu pour la première fois dans un tournoi professionnel de bas niveau à Murcie à l’âge de 14 ans. Ferrero a adopté une approche réfléchie et attentionnée pour développer le jeu d’Alcaraz. Ils sont clairement proches, ce qui s’est montré lors de l’Open de Miami en mars lorsque Ferrero a surpris Alcaraz avant la finale après avoir voyagé d’Espagne après les funérailles de son père.

À l’entraînement, l’accent est mis sur l’accentuation du jeu varié d’Alcaraz : il passe beaucoup de temps au filet et en transition, pas seulement à la ligne de fond. En termes d’heures sur le court, l’objectif est la qualité sur la quantité, ce qui préserve le corps d’Alcaraz sur le long terme tout en privilégiant l’intensité.

“La façon dont vous vous entraînez affectera votre façon de jouer”, a déclaré Alcaraz. “Si vous n’entraînez pas chaque ballon avec cette intensité et ce sérieux, comment saurez-vous le faire dans un match?”

Ferrero essaie de tirer parti de sa propre expérience et de ses erreurs. Il a grimpé au sommet mais a culminé tôt à 23 ans, avant de retomber à cause de blessures et de l’ascension de Federer et Nadal. Après avoir remporté l’Open de France en 2003, il n’y a jamais dépassé le troisième tour avant de prendre sa retraite en 2012.

Ferrero n’a parfois pas tenu compte des signaux de son corps et a surjoué, ce qui a pris en compte la décision d’Alcaraz de se retirer de l’Open d’Italie plus tôt ce mois-ci après avoir remporté des tournois consécutifs sur terre battue à Barcelone et à Madrid. L’objectif était de donner à Alcaraz le temps de se remettre de l’entorse à la cheville droite et de l’ampoule au pied qui ont fait surface à Madrid mais aussi de lui donner une pause dans l’agitation et les questions inévitables de Roland-Garros avant Paris.

“Disons simplement qu’il voulait aller à Rome, mais disons aussi qu’il pensait à l’avenir, à ce qui était le mieux pour lui d’arriver à Roland Garros à 100%”, a déclaré Ferrero.

Après avoir gagné à Madrid, Alcaraz a pris trois jours de congé et est rentré chez lui à El Palmar, où il a rayonné et brandit le trophée madrilène sur le balcon de l’appartement de sa famille avec ses parents derrière lui et une grande foule de fans rassemblés en dessous, dont un groupe de batteurs.

On ne peut qu’imaginer le vacarme d’El Palmar si Alcaraz l’emportait à Paris.

Ferrero a déclaré avoir suivi des séances d’entraînement inhabituellement longues à Villena – jusqu’à trois heures – pour se préparer aux matchs au meilleur des cinq sets. Mardi, Alcaraz a eu l’une de ses sessions régulières à l’académie avec une psychologue de la performance espagnole, Isabel Balaguer.

“Beaucoup de joueurs se perdent en essayant de tout gérer, et je pense que les psychologues peuvent beaucoup aider à les garder sur la bonne voie”, a déclaré Ferrero. « Cela aide à établir de bonnes routines sur et en dehors du terrain. Carlos ne fait pas beaucoup de visualisation. Ils fonctionnent d’une autre manière, en parlant des choses qui lui sont arrivées, comment tout gérer, comment rester calme et comment garder les pieds sur terre.”

Cela pourrait être presque aussi difficile que de survivre à Djokovic depuis la ligne de base, mais Alcaraz a souligné qu’un grand succès ne doit pas nécessairement conduire à une grosse tête.

“Le tennis est un sport d’équipe tout le temps, sauf lorsque vous êtes sur le terrain”, a-t-il déclaré.

Ce moment à Paris évoque des souvenirs de Nadal, l’ultime prodige espagnol, qui est arrivé à Roland Garros sur une lancée en 2005 en tant que tête de série n ° 4 et a remporté son premier titre du Grand Chelem à 19 ans. L’œuvre de Nadal était supérieure à ce stade précoce. . Il avait aidé l’Espagne à remporter la Coupe Davis en 2004 et remporté cinq tournois sur terre battue en 2005 avant d’arriver à Paris. C’était le premier Open de France de Nadal, mais uniquement parce qu’il avait raté le tournoi en 2003 et 2004 à cause de blessures.

Alcaraz n’avait que 2 ans à ce moment-là et ne martelait pas encore les balles de manière obsessionnelle à El Palmar contre le mur de frappe du club de sport de sa famille. Mais Alcaraz se souvient de la demi-finale de Roland-Garros 2013, lorsque Djokovic a fait une pause de service sur Nadal dans le cinquième set pour perdre son avantage et le match après avoir perdu un point pour avoir touché le filet après avoir tapé sur un vainqueur apparemment routinier.

“J’ai regardé beaucoup de tennis, mais c’est mon premier souvenir vraiment clair d’un match”, a déclaré Alcaraz.

Neuf ans plus tard, il semble être la plus grande menace pour Nadal et Djokovic à Roland Garros, où tous les trois sont dans la première moitié du tableau. Alcaraz est clairement à l’aise sur les terrains durs – il a remporté l’Open de Miami cette année – mais a grandi en s’entraînant presque exclusivement sur terre battue.

Il a déjà joué à Roland-Garros : il a perdu au troisième tour l’an dernier face à Jan-Lennard Struff, un vétéran allemand. Mais le jeu, la force et la confiance d’Alcaraz ont considérablement augmenté depuis.

“Je vois Carlos comme un mélange des Big Three”, a déclaré Craig O’Shannessy, un spécialiste australien de l’analyse du tennis qui faisait partie de l’équipe de Struff l’année dernière. “Vous avez la mentalité et la ténacité de Nadal et le timing et la volonté exquis de venir sur le filet de Federer. Et puis vous avez le jeu de base agressif comme Djokovic : la puissance et la flexibilité pour frapper fort des deux côtés depuis la zone arrière.

Pour l’instant, Alcaraz dit que son objectif est de remporter l’un des trois tournois du Grand Chelem restants en 2022. Il a été battu au troisième tour de l’Open d’Australie de cette année dans un bris d’égalité au cinquième set par Matteo Berrettini, double faute sur balle de match.

“Je pense que c’était le bon moment pour perdre un match”, a déclaré Ferrero. “Peut-être qu’il aurait pu gagner et aller en demi-finale comme Berrettini, mais peut-être que cela n’aurait pas été aussi utile qu’une défaite.”

Quatre mois plus tard, après quatre titres, entraîneur et élève semblent moins enclins à voir le bon côté de la défaite. Ferrero a déjà fait tout le chemin à Paris, et comme Alcaraz a pris la parole à l’académie de Villena, il l’a fait dans une salle remplie de trophées de Ferrero, y compris le plus petit modèle de la Coupe des Mousquetaires présenté au champion masculin à Roland Garros.

“Ils auraient dû lui donner le gros”, a déclaré Alcaraz avec un petit rire. “J’étais un peu jeune pour me souvenir de certains d’entre eux, mais cet endroit est plein de souvenirs et de trophées importants pour Juan Carlos. C’est évidemment une source d’inspiration. J’espère qu’un jour je pourrai l’égaler ou le dépasser.