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OCHOPEE, Floride (Reuters) – La vie de Thomas Aycock a défilé sous ses yeux une nuit dans les Everglades alors qu'un python birman de 13 pieds lui a serré le bras et la jambe dans ses enroulements.

Aycock, qui essayait de mettre le serpent par lui-même, se souvient encore d'avoir senti sa queue sur son dos.

"Je savais ce que ça faisait, ça allait pour ma gorge", a déclaré le major de la Garde nationale de Floride, âgé de 54 ans, qui a pu lutter librement lors de cet incident à l'été 2018.

"Je me suis dit:" Ça ne peut pas descendre comme ça. ""

Cette peur ne l'a pas empêché de retourner encore et encore dans la zone humide tentaculaire, consacrant presque chaque instant libre à fouiller l'épais broussailles et le graminée pour trouver plus de serpents, comme il le faisait lors de cette interview.

L'État encourage les chasseurs à capturer ou à tuer les serpents géants et envahissants d'Asie du Sud qui déciment la faune locale.

Des dizaines de chasseurs rôdent dans les Everglades lors du Python Bowl de 10 jours en Floride, qui se termine lundi.

Armés de longs crochets métalliques qui ressemblent à des pokers et des sacs de cheminée, de nombreux chasseurs attrapent les serpents et les prennent en direct.

Ceux qui prennent les pythons les plus longs et les plus lourds gagneront chacun 2 000 $ en espèces.

D'autres prix comprennent des véhicules tout-terrain.

Aycock et ses compagnons de chasse passent des jours et des nuits à se faufiler lentement à travers les toiles de digues qui traversent les Everglades à pied, à vélo et en SUV gonflé à la recherche de la lueur d'un œil ou de l'éclat des écailles brunes et noires.

Trouvés pour la première fois dans les Everglades vers l'an 2000, les serpents ont été introduits par des propriétaires d'animaux et peut-être un centre de recherche sur les serpents qui a été détruit lorsque l'ouragan Andrew a frappé la région en 1992.

“ Ça allait pour ma gorge '': des chasseurs de python de Floride luttent contre des serpents envahissants
Le personnel de la Florida Fish and Wildlife Conservation Commission met en sac un python birman envahissant dans la zone de gestion de la faune des Everglades, en Floride, le 23 juin 2019. FWC / Alicia Wellman / Document via REUTERS

Les géants, dont certains mesurent plus de 5,5 mètres de long et pèsent plus de 45 kg, ont fait des ravages sur l'écosystème fragile.

Une étude réalisée en 2012 dans le parc national des Everglades par le United States Geological Survey a révélé 99% de ratons laveurs en moins, 98% d'opossums en moins et 87% de lynx roux. Des serpents massifs ont même été trouvés en train de manger des alligators.

"J'ai vu un opossum la nuit dernière sur la digue et c'était le premier petit animal que j'ai vu depuis probablement cinq ou six mois", a déclaré Aycock.

Des agences comme le South Florida Water Management District et la Florida Fish & Wildlife Conservation Commission ont toutes lancé des programmes d'élimination du python ces dernières années, offrant aux chasseurs un salaire horaire et des primes en fonction de la taille et du poids.

Selon un rapport de 2019, les chasseurs de python sous contrat ont amené environ 1900 serpents depuis le lancement du programme en mars 2017.

Le succès a été durement combattu.

Malgré leur taille et leur nombre, dont certains estiment des centaines de milliers, Aycock a déclaré qu'il peut prendre huit heures en moyenne pour trouver un serpent.

DES CENTAINES PRISES

Du début du programme à la mi-2018, les données les plus récentes disponibles, les chasseurs travaillant pour les deux agences ont passé 14000 heures sur le terrain, produisant 1186 serpents.

Certaines femelles plus grandes ont été trouvées en train de contenir jusqu'à 100 œufs.

"Nous visons l'élimination dans les roqueries d'oiseaux, dans les zones écologiques sensibles, donc quelle que soit la population de serpents, nous savons que chaque élimination fait une différence", a déclaré Kristen Sommers, chef de la section de gestion de l'impact sur la faune de l'État.

Pourtant, mercredi soir, trouver un seul s'est avéré impossible pour Aycock.

“ Ça allait pour ma gorge '': des chasseurs de python de Floride luttent contre des serpents envahissants
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Le temps plus frais signifiait que les serpents à sang froid restaient cachés et hors de vue.

«Chaque python retiré de cet écosystème sert à restaurer cet écosystème», a déclaré Aycock. «Nous passons un bon moment ici, mais c'est aussi une mission que nous prenons au sérieux et que nous sommes prêts à travailler.»

Montage par Scott Malone et David Gregorio

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