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Barré par des centaines de poursuites pour abus sexuels, les Boy Scouts of America ont déposé une demande de mise en faillite mardi dans l'espoir d'élaborer un plan d'indemnisation des victimes potentiellement gigantesque qui permettra à l'organisation sacrée de 110 ans de continuer.

Le dépôt du chapitre 11 auprès du tribunal fédéral des faillites de Wilmington, Delaware, met en branle ce qui pourrait être l'une des faillites les plus importantes et les plus complexes jamais vues.

Des dizaines d'avocats cherchent des règlements au nom de plusieurs milliers d'hommes qui disent avoir été molestés comme éclaireurs par des chefs scouts ou d'autres dirigeants il y a des décennies, mais ne sont désormais éligibles que pour poursuivre en raison des récents changements apportés aux lois de prescription de leur État.

En allant devant un tribunal de faillite, les scouts peuvent suspendre ces poursuites pour l'instant. Mais en fin de compte, ils pourraient être obligés de vendre certaines de leurs vastes propriétés, y compris des terrains de camping et des sentiers de randonnée, pour collecter des fonds pour un fonds fiduciaire d'indemnisation qui pourrait dépasser un milliard de dollars.

La pétition de mise en faillite indiquait que les actifs des Boy Scouts se situaient entre 1 milliard de dollars (771 millions de livres sterling) et 10 milliards de dollars, et son passif entre 500 millions et 1 milliard de dollars.

"Les programmes de scoutisme se poursuivront tout au long de ce processus et pendant de nombreuses années à venir", ont déclaré les Boy Scouts dans un communiqué. "Les conseils locaux ne déposent pas de bilan parce qu'ils sont des organisations juridiquement séparées et distinctes."

Les Boy Scouts ne sont que la dernière grande institution américaine à faire face à un lourd tribut aux abus sexuels. Les diocèses catholiques romains à travers le pays et les écoles comme Penn State et Michigan State ont payé des centaines de millions de dollars ces dernières années.

La faillite représente un tournant douloureux pour une organisation qui a été un pilier de la vie civique américaine depuis des générations et un terrain d'entraînement pour les futurs dirigeants.

Atteindre le rang d'Eagle Scout est depuis longtemps une réalisation fière que les politiciens, les chefs d'entreprise, les astronautes et autres ont mis sur leur curriculum vitae et dans leurs biographies officielles.

Les finances des Boy Scouts ont été mises à rude épreuve ces dernières années par la baisse des effectifs et les colonies d'abus sexuels.

Le nombre de jeunes participant au scoutisme est tombé en dessous de 2 millions, contre plus de 4 millions pendant les années de pointe des années 1970.

L'organisation a tenté de contrer le déclin en admettant des filles, mais ses listes de membres ont pris un grand coup le 1er janvier lorsque l'Église de Jésus-Christ des Saints des Derniers Jours – pendant des décennies un sponsor majeur des unités de scouts – a coupé les liens et s'est retirée davantage plus de 400 000 scouts en faveur de programmes propres.

Les perspectives financières se sont détériorées l'année dernière après que New York, l'Arizona, le New Jersey et la Californie ont adopté des lois facilitant le dépôt de réclamations pour les victimes d'abus de longue date.

Des équipes d'avocats à travers les États-Unis ont recruté des centaines de clients pour poursuivre les Boy Scouts.

La plupart des cas nouvellement apparus datent des années 1960, 70 et 80. L'organisation affirme qu'il n'y avait que cinq victimes d'abus connues en 2018.

Les Boy Scouts attribuent le changement à un éventail de politiques de prévention adoptées depuis le milieu des années 80, y compris des vérifications obligatoires des antécédents criminels et une formation à la prévention des abus pour tout le personnel et les bénévoles, et une règle selon laquelle deux ou plusieurs dirigeants adultes doivent être présents pendant toutes les activités.