Boeing retarde encore le vol d’essai du vaisseau spatial de l’équipage Starliner OFT-2

La capsule Starliner de Boeing se trouve sur une fusée Atlas V sur la rampe de lancement avant le lancement de la mission OFT-2.

Alliance de lancement unie

Le deuxième test en vol sans équipage de Boeing de son vaisseau spatial Starliner est retardé d’au moins deux mois en raison de problèmes avec les valves de propulsion de la capsule, a annoncé vendredi la société.

La dernière mission – appelée Orbital Flight Test 2, ou OFT-2 – visait auparavant décembre 2020, mais Boeing a retardé le lancement à plusieurs reprises, le 3 août étant la cible la plus récente. Lors des préparatifs le jour du lancement, Boeing a découvert que 13 vannes du système de propulsion ne s’ouvraient pas sur le vaisseau spatial, ce qui a amené la société à retarder le lancement.

Alors que les ingénieurs de la société ont restauré la fonctionnalité de neuf des 13 vannes au cours de la dernière semaine et demie, le vice-président de Boeing, John Vollmer, a déclaré que l’équipe « avait épuisé toutes les options possibles » pour réparer Starliner alors que la capsule était au sommet de la fusée – nécessitant un retour à l’installation de traitement de l’entreprise pour une enquête plus approfondie.

Vollmer a déclaré que Boeing travaillait avec Aerojet Rocketdyne, qui a fabriqué les vannes, pour identifier la cause exacte des problèmes et analyser d’éventuelles mesures préventives ou reconceptions.

Les travaux supplémentaires signifient que Boeing n’aura pas la possibilité de lancer OFT-2 ce mois-ci, a déclaré aux journalistes Steve Stich, responsable du programme de l’équipage commercial de la NASA, et est retardé « certainement de l’autre côté » d’une mission de l’agence prévue pour la mi-octobre.

L’annonce du retard d’OFT-2 intervient environ 19 mois après que le premier test en vol de Boeing ait mal tourné.

OFT-2 représente une refonte du premier test en vol sans équipage de Boeing en décembre 2019. Cette première mission Starliner a été interrompue lorsque, après un lancement réussi, le système de contrôle de vol du vaisseau spatial a raté le tir et la capsule n’a pas atteint la Station spatiale internationale comme prévu. . Alors que Boeing a pu effectuer des tests de nombreuses parties du Starliner pendant le vol écourté, la NASA a déclaré que le test en vol était un « appel rapproché », affirmant que le vaisseau spatial aurait pu être perdu deux fois au cours de la mission.

La société a apporté des dizaines de modifications après une enquête aux côtés de la NASA. De plus, Boeing couvre le coût d’OFT-2, ayant mis de côté 410 millions de dollars peu de temps après le premier test en vol. Vollmer a déclaré vendredi qu’il ne savait pas combien le retard et les travaux supplémentaires coûteraient à Boeing.

Concurrencer SpaceX

Boeing a développé Starliner dans le cadre du programme Commercial Crew de la NASA, que l’agence spatiale a lancé en 2010 lorsque la navette spatiale a été retirée. L’objectif du programme était d’amener les entreprises du secteur privé à produire le moyen le plus rentable, innovant et sûr d’amener les astronautes à destination et en provenance de la Station spatiale internationale.

Le programme était structuré comme un concours à plusieurs niveaux, avec des entreprises soumissionnant pour des contrats de la NASA pour construire les systèmes de transport spatial selon des paramètres spécifiques définis par l’agence. La NASA a finalement attribué les contrats à SpaceX et Boeing, ce dernier entrepreneur en aérospatiale remportant près de 5 milliards de dollars pour développer Starliner.

Starliner est conçu pour transporter jusqu’à cinq personnes vers l’ISS et est lancé sur une fusée Atlas V – construite et exploitée par United Launch Alliance, la coentreprise de Boeing et Lockheed Martin.

Depuis près d’une décennie, SpaceX et Boeing sont au coude à coude, construisant et testant leurs systèmes de transport d’équipage. Mais le lancement réussi d’astronautes par SpaceX en mai 2020 a marqué une étape majeure pour l’entreprise, laissant Boeing rattraper son retard. Le lancement de SpaceX était la première fois que des astronautes de la NASA décollaient du sol américain depuis 2011 et la première fois qu’un vaisseau spatial de construction commerciale transportait des astronautes de la NASA.

Depuis lors, SpaceX a effectué deux missions d’astronautes pour la NASA avec ses capsules Crew Dragon et a transporté 10 personnes dans l’espace en toute sécurité au total. La société d’Elon Musk a prévu deux autres lancements en équipage pour cet automne, avec la mission privée Inspiration4 puis la mission Crew-3 pour la NASA.

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