Boeing approfondit la sonde Starliner de la NASA, provoquant plus de retards

La deuxième chance de Boeing de tester le lancement de sa capsule d’astronaute en difficulté vers la Station spatiale internationale a de nouveau été retardée, peut-être jusqu’au milieu de 2022, alors que la NASA et le géant de l’aérospatiale se donnent de nouveaux efforts pour enquêter sur les problèmes avec les vannes de carburant du vaisseau spatial.

Le report s’ajoute aux malheurs du vaisseau spatial Starliner de Boeing, un contraste frappant avec SpaceX, la société privée fondée par Elon Musk. Son vaisseau spatial à passagers, Crew Dragon, a envoyé des équipages en orbite quatre fois au cours des deux dernières années, un cinquième étant prévu pour Halloween.

La capsule Starliner est arrivée quelques heures après son lancement vers la station spatiale à bord d’une fusée Atlas 5 en août, dans le cadre d’une mission de test de 10 jours sans personne à bord. L’objectif était de démontrer que le vaisseau spatial était suffisamment sûr pour faire voler les astronautes de la NASA. Mais certaines vannes de carburant de Starliner, fournies par Aerojet Rocketdyne, un fabricant de moteurs de fusée, ne se sont pas ouvertes comme prévu lors des préparatifs de lancement de dernière minute, incitant les ingénieurs à remettre la fusée dans sa tour et, finalement, la capsule à son usine.

« Nous n’avions aucune indication qu’il y aurait un problème avec ces vannes », a déclaré mardi aux journalistes John Vollmer, directeur des opérations commerciales de Boeing. Les vannes font partie d’un réseau orné de plomberie dans un coffre détachable appelé « module de service » qui abrite l’équipement de propulsion de Starliner. Les composants ont fonctionné lors des tests précédents, y compris un essai du système d’arrêt d’urgence du vaisseau spatial en 2019, a ajouté M. Vollmer.

Boeing n’a pas encore déterminé la cause du blocage des soupapes. Les ingénieurs réfléchissaient à l’opportunité d’introduire un tout nouveau module de service, mais Boeing a récemment décidé de conserver celui existant, a déclaré M. Vollmer.

L’hypothèse actuelle sur la cause du problème de la vanne implique l’humidité qui s’est accumulée près du joint en téflon de certaines vannes. Mais sans aucun coupable clair, la société prévoit maintenant d’expédier deux des valves à un centre de la NASA à Huntsville, en Alabama, pour une tomodensitométrie médico-légale, en utilisant des machines similaires à celles utilisées sur les humains pour détecter les maladies.

Boeing a construit Starliner dans le cadre d’un contrat de la NASA d’une valeur de 4,5 milliards de dollars. Il faisait partie d’un programme de la NASA connu sous le nom d’équipage commercial, conçu pour stimuler le développement privé de deux capsules spatiales concurrentes capables de transporter des astronautes vers et depuis la Station spatiale internationale. SpaceX a reçu son propre contrat d’une valeur d’environ 3 milliards de dollars et sa capsule Crew Dragon a effectué son premier vol sans équipage vers la station spatiale en 2019.

La première tentative de Boeing de lancer un Starliner sans équipage en décembre 2019 n’a pas réussi à atteindre la station spatiale en raison de dizaines de problèmes logiciels, dont certains ont dû être réparés pendant que le vaisseau spatial était en orbite. Starliner aurait subi ce que les responsables ont appelé une défaillance catastrophique si les ingénieurs n’avaient pas été en mesure de corriger rapidement certains des problèmes logiciels, a déclaré à l’époque un groupe d’experts en sécurité aérospatiale de la NASA.

La société a passé 18 mois à apporter environ 80 corrections à la fois au vaisseau spatial et à la culture de sécurité interne de l’équipe Starliner, comme mandaté par la NASA, et Boeing a facturé 410 millions de dollars en 2020 pour relancer Starliner pour un autre test sans équipage.

Boeing supporte également le coût des derniers retards de Starliner, a déclaré M. Vollmer, sans dire exactement quel est ce coût. « Je ne m’attends à aucune accusation envers le gouvernement de ce côté-là », a-t-il déclaré.

Le panel de sécurité de la NASA a suggéré en septembre que l’agence et Boeing réorganisent la façon dont ils examinent l’état de préparation du vaisseau spatial pour les futurs vols. « Nous nous sommes approchés du lancement sans identifier le problème de la valve », a déclaré George Nield, membre du panel et ancien chef du bureau du transport spatial commercial de la Federal Aviation Administration. Il a ajouté qu’il y avait des « différences assez importantes » dans la façon dont les deux entités examinaient les problèmes avant le lancement.

M. Vollmer a déclaré que son équipe suivait la suggestion du panel. « Ferons-nous quelque chose de différent ? C’est exactement ce que nous examinons », a-t-il déclaré, ajoutant que les ingénieurs pourraient décider de charger le propulseur de Starliner plus près du lancement ou de trouver de nouvelles façons d’atténuer l’humidité.

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