Bobby Zarem, « Superflack » et créateur de stars, décède à 84 ans

Bobby Zarem, l’attaché de presse exubérant qui a réalisé ses fantasmes d’enfance en attrapant des étoiles montantes et en les promouvant vers des carrières stellaires, est décédé tôt dimanche matin à son domicile de Savannah, en Géorgie. Il avait 84 ans.

Son décès a été confirmé par Bill Augustin, un collègue de longue date, qui a déclaré que la cause était des complications du cancer du poumon.

Diplômé de Yale grégaire et bienveillant, M. Zarem a duré à peine 18 mois à Wall Street avant de se lancer dans une carrière d’infatigable promoteur du show business.

Barnum en grande partie affable, il a habilement cultivé un lien symbiotique avec les journalistes, a salué les invités privilégiés de ses fêtes en se mettant obséquieusement à genoux et en leur embrassant les mains, et a jailli avec une joyeuse bienveillance un instant seulement pour déclencher une tirade au vitriol mais lyrique classée X. ensuite, incitée par une légère perception ou la défaillance d’un subalterne.

Les clients de M. Zarem comprenaient (par ordre alphabétique) Alan Alda, Ann-Margaret, Woody Allen, Michael Caine, Cher, Michael Douglas, Dustin Hoffman, Sophia Loren, Jack Nicholson, Diana Ross, Arnold Schwarzenegger et Sylvester Stallone.

Il a fait connaître les films « Tommy » (en organisant une soirée de gala dans une station de métro de Midtown Manhattan) et « Saturday Night Fever » (après avoir volé des images fixes de la production du studio, qui s’attendait à ce que le film échoue et a négligé de distribuer des photographies de John Travolta), ainsi que « Rambo », « Danses avec les loups » et « Pumping Iron », le documentaire de 1977 sur la musculation, mettant en vedette M. Schwarzenegger. Pour ce film, M. Zarem a organisé une rencontre avec Jacqueline Kennedy Onassis qui a aidé à élever M. Schwarzenegger au rang de superstar mondiale.

Il a également joué un rôle dans le lancement de la campagne touristique « I Love New York » – bien que son rôle ne soit pas clair ; il était l’une des nombreuses personnes qui ont revendiqué le mérite d’être à l’origine du slogan (le logo a été conçu par Milton Glaser).

Il a été embauché par William S. Doyle, commissaire adjoint au commerce de l’État, et a déclaré avoir recruté l’agence de publicité Wells Rich Greene pour produire une campagne publicitaire télévisée mettant en vedette des célébrités de Broadway.

Il a également fait la promotion de son propre lieu de naissance, transformant le livre sur le vrai crime de John Behrendt « Minuit dans le jardin du bien et du mal » (1994) en un pôle d’attraction touristique pour Savannah. Il a participé au lancement d’un festival de cinéma là-bas en 1998 et y a pris sa retraite en 2010.

Judy Klemesrud du New York Times l’a appelé « Super Flack ». Le magazine Spy l’a qualifié de « surnaturellement énergique ». Marion Meade a écrit dans sa biographie « The Unruly Life of Woody Allen » (2000) que M. Zarem était « alimenté par un réservoir inépuisable d’air chaud ».

Et Hal Erickson, le comparant au publiciste décoloré qu’il a inspiré qui a été joué par Al Pacino dans le film « People I Know », a écrit dans son livre « Any Resemblance to Real Persons » (2017) que M. Zarem « ne s’est jamais soucié d’obtenir dans le ciel aussi longtemps qu’il pourrait imprimer son peuple.

Comme ses clients de théâtre, M. Zarem pouvait habilement changer de rôle : du maniaque du contrôle colérique aux prises avec les problèmes de dernière minute dans la mise en scène d’un événement à l’hôte chevaleresque saluant chaque invité comme un meilleur ami.

Il voulait vraiment être aimé, mais il pouvait développer une rancune quand il ne l’était pas.

M. Zarem s’est disputé de manière venimeuse avec la chroniqueuse Liz Smith dans les années 1980 après avoir découvert qu’elle écrivait une chronique distincte sous un pseudonyme, Robin Adams Sloan, qui dénigrait ses clients.

Contrairement à beaucoup de ses collègues moins sociables, le nom en gras de M. Zarem ponctuait les colonnes de potins presque aussi souvent que celui de ses clients.

Mais malgré sa visibilité personnelle, M. Zarem a insisté dans une interview avec le New York Times en 2001 que sa carrière « a été longtemps blessée parce que je ne me suis pas promu ».

« Les gens ne savent pas la moitié de ce que j’ai fait parce que je ne suis pas un fanfaron », avait-il déclaré au Times quatre ans plus tôt. Il a ajouté, cependant, que si la plupart de ses concurrents étaient « des traiteurs ou des traiteurs », il avait lui-même « élevé la publicité au rang de forme d’art ».

Il dînait régulièrement à celle d’Elaine dans l’Upper East Side (où il a dit avoir présenté Mia Farrow à Woody Allen), a aidé à organiser un gala annuel de la soirée des Oscars (« Presque tout le monde ici est quelqu’un », a-t-il déclaré lors d’un événement), et, à une époque de tweets antiseptiques , était connu pour l’envoi de notes manuscrites personnalisées.

Doté d’un œil perspicace capable d’identifier les stars potentielles, M. Zarem a réalisé ses rêves d’enfance.

« Je suis assis ici maintenant », a-t-il déclaré dans une interview avec Revue Sud en 2017, « et je me rends compte que tout ce dont je fantasmais est devenu réel. »

Robert Myron Zarem est né le 30 septembre 1936 à Savannah, le plus jeune des trois fils d’une famille juive orthodoxe. Son père, Harry, possédait une entreprise de vente en gros de chaussures. Sa mère, Rose (Gold) Zarem, était pianiste.

« J’ai eu de gros problèmes d’identité toute ma vie parce que je suis obsédé par la rencontre avec des stars », a-t-il déclaré au Times en 1997.

Quand il avait 8 ans, a-t-il dit, lui et un ami ont interrompu les cours du dimanche pour recueillir un autographe de la tumultueuse actrice Tallulah Bankhead, qui séjournait dans un hôtel de Savannah.

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