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LAS VEGAS (Reuters) – Michael Bloomberg fera ses débuts à haut risque sur la scène du débat démocrate au Nevada mercredi, rejoignant cinq rivaux présidentiels qui attendaient avec impatience leur chance d'affronter le milliardaire libre et en pleine croissance.

Le débat télévisé national donnera à de nombreux électeurs leur premier regard non scénarisé sur Bloomberg, un magnat des médias et ancien maire de New York dont la campagne a été alimentée par des centaines de millions de dollars de publicités télévisées autofinancées et des apparitions personnelles soigneusement chorégraphiées.

Bien qu'il ait sauté les quatre premiers États à vote anticipé en février pour se concentrer sur des concours de nomination ultérieurs en mars, Bloomberg s'est qualifié mardi pour son premier débat après avoir satisfait aux exigences de vote du Comité national démocrate.

Il se joindra à Bernie Sanders, Joe Biden, Amy Klobuchar, Pete Buttigieg et Elizabeth Warren lors du débat, trois jours avant les caucus présidentiels du Nevada, le troisième concours de la course d'État par État pour trouver un challenger du président républicain Donald Trump dans le Élection du 3 novembre.

Biden et Warren, en particulier, sont confrontés à la tâche de faire ou de mourir de relancer leurs campagnes après de mauvaises projections dans l'Iowa et le New Hampshire au début du mois.

Bloomberg, 78 ans, a récemment essuyé de gros tirs sur la campagne électorale alors que son nombre de sondages a augmenté et que son entrée dans la course le 3 mars – connue sous le nom de Super Tuesday, lorsque 14 États votent – se rapproche.

Il s'est hissé au 2e rang des démocrates derrière le sénateur progressiste Bernie Sanders, selon un sondage national Reuters / Ipsos publié mardi.

Les rivaux sont certains de défier Bloomberg sur son bilan, y compris son soutien passé à New York aux politiques de police «stop-and-frisk» pendant son mandat de maire qui a frappé de manière disproportionnée les Afro-Américains.

La façon dont Bloomberg, qui n’a pas participé à un débat politique depuis sa campagne de réélection du maire de 2009, gère la pression aidera à déterminer le sort de sa campagne.

"Vous n'avez qu'une seule chance de faire une bonne première impression", a déclaré Aaron Kall, directeur des débats à l'Université du Michigan. "S'il ne réalise pas une bonne performance, tout l'élan qu'il a pourrait s'évaporer avant même qu'il ne soit sur un bulletin de vote le mardi Super."

Bloomberg fera ses débuts sur la scène du débat présidentiel démocrate au Nevada
PHOTO DE DOSSIER: Le candidat démocrate à la présidentielle Michael Bloomberg assiste à un événement de campagne au musée national des soldats de Buffalo à Houston, Texas, États-Unis, le 13 février 2020. REUTERS / Go Nakamura / File Photo

Le débat commencera à 18 heures. PST (0200 GMT jeudi).

SANDERS SURGE

Les caucus du Nevada sont les premiers dans un État avec une population plus diversifiée après des compétitions dans l'Iowa et le New Hampshire à prédominance blanche.

Ces premiers concours ont produit un verdict partagé, avec Buttigieg, 38 ans, l'ancien maire modéré de South Bend, Indiana, devançant Sanders dans l'Iowa et Sanders, un sénateur du Vermont, battant de justesse Buttigieg dans le New Hampshire.

La présence de Bloomberg pourrait être un cadeau pour Sanders, 78 ans, attirant l'attention et les attaques loin du nouveau favori, qui a pris la tête des sondages nationaux et du Nevada après de solides résultats lors des deux premiers concours.

Warren et Sanders, qui dénoncent régulièrement la campagne électorale contre l'influence politique des milliardaires, ont accusé Bloomberg d'avoir tenté d'acheter son chemin à la Maison Blanche.

Bloomberg a dépensé 338 millions de dollars de son propre argent pour un barrage de publicités télévisées, selon le tracker publicitaire indépendant Advertising Analytics.

Bloomberg, apparemment désireux de transformer la course en un concours face à face avec Sanders, s'est demandé si Sanders et ses fervents supporters en ligne – connus sous le nom de «Bernie Bros» – nuisaient à la fête.

Bloomberg ne sera pas le seul candidat sous pression.

Biden, 77 ans, ancien vice-président et ancien favori, et Warren, 70 ans, un sénateur du Massachusetts qui était considéré comme l'un des principaux candidats il y a trois mois seulement, se battront pour leur survie politique au Nevada.

PHOTO DE DOSSIER: Le candidat démocrate à la présidentielle américaine Michael Bloomberg prend la parole lors d'une conférence de presse après le lancement de sa candidature présidentielle à Norfolk, Virginie, États-Unis, le 25 novembre 2019. REUTERS / Joshua Roberts / File Photo

Klobuchar, 59 ans, qui s'est hissé à la troisième place dans le New Hampshire après une solide performance de débat là-bas, et Buttigieg sera confronté à des questions sur ce que les sondages montrent est leur manque de soutien parmi les électeurs noirs et latinos.

Près d'un tiers des électeurs des caucus démocrates du Nevada en 2016 étaient soit noirs soit latinos, selon les sondages d'entrée.

Bloomberg s'est qualifié pour le débat après que le Comité national démocrate a supprimé les exigences concernant le nombre de donateurs qui avaient précédemment bloqué l'autofinancement de Bloomberg.

Reportage de Simon Lewis et Tim Reid à Las Vegas et John Whitesides à Washington; Écriture par John Whitesides; Montage par Soyoung Kim et Peter Cooney

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