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MIAMI (Reuters) – Dans le souci de stabiliser sa campagne présidentielle, l'ancien vice-président Joe Biden s'est engagé dans un processus de contrôle des dégâts, vendredi, un jour après que son rival, Kamala Harris, l'ait blessé dans le conflit le plus dramatique de la campagne électorale de 2020.

S'exprimant devant un groupe de défense afro-américain à Chicago, Biden a défendu son bilan, affirmant qu'il avait «un engagement à vie en faveur des droits civils».

Jeudi, lors du débat sur les démocrates à Miami, Harris, un sénateur noir américain d'origine californienne, s'est laissé emporter par Biden pour s'être opposé au transport scolaire obligatoire dans les années 1970 et pour sa coopération avec des ségrégationnistes alors qu'il était jeune sénateur.

La réponse défensive et parfois hésitante de Biden était considérée comme une atteinte à son statut de coureur de tête de la course démocrate. Il a toujours eu une avance significative dans les sondages d’opinion depuis son entrée dans la course en avril.

Le va-et-vient litigieux a également semblé donner un coup de pouce à Harris lorsque sa campagne en avait cruellement besoin, ce qui a attiré l'attention des médias, suscité une vague de collecte de fonds et suscité de nouveaux avenants.

Vendredi, Biden s'est entretenu avec la Rainbow / PUSH Coalition, le groupe de défense afro-américain fondé par le révérend Jesse Jackson à Chicago.

Avant de lire ses remarques préparées, Biden a déclaré à la foule que le format du débat ne lui permettait pas de détailler son travail de plusieurs décennies pour la promotion de l’égalité raciale, tout d’abord en tant que sénateur américain, puis en tant que vice-président de Barack Obama, le premier président noir du pays.

"Nous savons tous que 30 secondes à 60 secondes sur un échange de débat de campagne ne peuvent pas rendre justice à un engagement à vie des droits civils", a déclaré Biden.

Biden a été présenté par Jackson, leader de longue date des droits de la personne et ancien candidat à la présidentielle, qui a déclaré que M. Biden possédait "tout ce dont il a besoin pour améliorer l'Amérique".

Au cours de ses remarques, Biden s’est adressé à Jackson et a déclaré: «Je sais et vous savez que je me suis battu avec tout mon cœur pour faire en sorte que les droits civils et le droit de vote soient appliqués partout dans le monde.»

Biden a contesté l'affirmation de Harris selon laquelle il s'opposait dans les années 1970 à la pratique controversée consistant à transporter les élèves dans des écoles situées à l'intérieur ou à l'extérieur de leur district scolaire pour remédier à la discrimination, affirmant qu'il soutenait les efforts volontaires de déségrégation des districts scolaires.

Il a réaffirmé son soutien au pouvoir du gouvernement fédéral de lutter contre les violations des droits civils et a évoqué les réalisations d'Obama en matière de réforme de la justice pénale, affirmant que nombre d'entre elles avaient été négligées.

"Je suis fatigué d'entendre parler de ce qu'il n'a pas fait", a déclaré Biden à la foule. "Cet homme avait une colonne vertébrale comme une baguette."

La campagne de M. Harris vendredi a permis de lancer de nouveaux commandites dans des États clés du vote anticipé, tels que l’Iowa, la Caroline du Sud et la Californie, et a déclaré qu’elle avait bénéficié d’une des meilleures journées de collecte de fonds de sa candidature.

Biden tente de limiter les dégâts du débat
L'ancien vice-président Joe Biden tire un selfie à l'issue de la deuxième soirée du premier débat des candidats à l'élection présidentielle démocrate à Miami, en Floride, le 27 juin 2019. REUTERS / Mike Segar

S'adressant aux journalistes en dehors du Capitole américain à Washington vendredi, Harris a déclaré: "Je pense que nous avons couvert beaucoup de questions et j'ai hâte de participer au prochain débat."

Lorsqu'on lui a demandé si elle pensait que Biden avait réagi de manière adéquate à sa discussion sur ses commentaires sur son travail avec les ségrégationnistes, Harris a répondu: «Il a dit ce qu'il ressentait.

UN PAS EN ARRIÈRE

Mais Harris aussi faisait du nettoyage. Tôt vendredi, elle est revenue sur son soutien apparent au débat sur la suppression de l'assurance maladie privée au profit d'un régime Medicare pour tous financé par le gouvernement.

Harris a déclaré à MSNBC qu'elle avait mal compris la question et que son plan permettrait une assurance privée comme couverture complémentaire à Medicare.

La clarification a amplifié les inquiétudes de certains progressistes selon lesquelles Harris est trop opportuniste.

"Je suis content qu'elle ait appelé Biden, mais cela ne dissipe pas mon inquiétude quant à son authenticité", a déclaré un haut responsable démocrate de Californie, qui a requis l'anonymat pour pouvoir parler franchement.

«On ne sait jamais vraiment ce en quoi elle croit vraiment ou en quoi elle consiste», a déclaré le responsable.

Les responsables de la campagne Biden ont minimisé publiquement et en privé l’aventurier avec le cas de Harris comme exemple d’un candidat en fuite essayant d’attirer l’attention.

"Les gens allaient lui prendre des coups, essayant de créer un moment, essayant de marquer leurs points", a déclaré Kate Bedingfield, directrice des communications de Biden.

Ils ont également noté que Biden avait déjà semblé avoir des problèmes, en particulier au sujet de la controverse sur les attouchements non désirés de femmes et de ses remarques sur le fait de travailler avec des sénateurs ségrégationnistes, et chaque fois, la profondeur de son soutien est restée intacte.

Comme Biden lui-même l'a dit, il ne s'attend pas à se contenter de valse pour la nomination, et sa campagne a souligné qu'il restait plusieurs débats à venir avant les nominations.

L’écart entre les sondages entre Biden et Harris était immense au début du débat. Selon Real Clear Politics, Biden avait une avance de 25% sur Harris au niveau national. Et il a mené dans tous les états de vote précoce.

Rodell Mollineau, consultant démocrate et ancien conseiller principal de l'ancien chef de la majorité au Sénat, Harry Reid, a déclaré que Biden était chanceux que ses difficultés de débat aient eu lieu tôt dans le processus de nomination.

Biden tente de limiter les dégâts du débat
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"Le temps est venu pour tout candidat d’être corrigé", at-il déclaré. Cependant, a déclaré Mollineau, la campagne de Biden doit considérer l’attaque de Harris comme «plus qu’un coup d’avertissement».

"Cela ne sera pas plus facile à partir d'ici, il doit donc être préparé", a-t-il déclaré.

Reportage de James Oliphant, Ginger Gibson et Letitia Stein à Miami, Sharon Bernstein à Sacramento et Susan Cornwell à Washington; édité par Kieran Murray et Jonathan Oatis

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