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STORM LAKE / OELWEIN, Iowa (Reuters) – Alors que Joe Biden a terminé samedi une tournée de huit jours en bus à travers l'état crucial de l'Iowa à nomination précoce, une réalisation se profile: son plus grand défi à remporter la nomination présidentielle démocrate pourrait venir de Pete Buttigieg, un maire du Midwest de moins de la moitié de son âge.

PHOTO DE DOSSIER: Le candidat démocrate à la présidentielle américaine de 2020 et l'ancien vice-président américain Joe Biden prend la parole lors de son "No Malarkey!" événement de tournée en bus de campagne à la Ross Reid American Legion 9 à Oelwein, Iowa, États-Unis, le 7 décembre 2019. REUTERS / Shannon Stapleton / File Photo

En tête des sondages nationaux parmi les démocrates, mais en retrait dans l'Iowa, où les sénateurs progressistes Elizabeth Warren et Bernie Sanders ont conquis des Iowans plus libéraux, urbains et plus jeunes avec leurs messages de lutte contre le pouvoir, Biden, 77, cible les personnes âgées, modérées et électeurs ruraux.

Mais Buttigieg, 37 ans, fait des incursions avec ces mêmes personnes, selon des entretiens avec des démocrates de l'Iowa et des données de sondages. Il a creusé une avance dans l'Iowa, avec Sanders, Warren et Biden jockeying pour la deuxième place, selon de récents sondages à l'échelle de l'État.

Au cours de sa campagne la plus agressive à ce jour dans l'État du Midwest, Biden, l'ancien vice-président, a voyagé de petite ville en petite ville au cours de la semaine dernière avec un discours dont les États-Unis ont besoin pour revenir à des valeurs à l'ancienne.

«Vous avez été élevé pour traiter les gens avec respect. Vous avez été élevé pour vous lever si une personne âgée venait vous offrir le siège. Nous sommes en quelque sorte en train de perdre tout cela », a-t-il déclaré à Storm Lake, composé de 150 personnes, dont beaucoup de personnes âgées.

L'enseignante à la retraite Marilyn Schmitt, 68 ans, qui est venue voir Biden, a également entendu des valeurs similaires exprimées par Buttigieg, le maire ouvertement gay de South Bend, Indiana, qui s'est baladé près de sa ville cinq jours plus tôt.

Schmitt a déclaré que Biden avait «beaucoup donné à réfléchir» mais qu’elle n’était pas prête à décider entre les deux candidats à la nomination du parti pour affronter le président républicain Donald Trump lors des élections de l’année prochaine.

La campagne de Biden estime qu'une solide performance dans l'Iowa – qui détiendra le premier caucus de nomination au pays et peut avoir un rôle démesuré en aidant à sélectionner les candidats à la présidence – soutiendra sa candidature jusqu'à ce que des États plus divers, comme la Caroline du Sud, votent. Biden domine dans les sondages parmi les Afro-Américains, qui représentent un quart des électeurs primaires démocrates à l'échelle nationale.

Un sondage de l'Université de Monmouth le mois dernier a montré que Biden et Buttigieg étaient à égalité entre les modérés et les conservateurs susceptibles de se présenter au caucus démocratique de l'Iowa le 3 février, avec 26% de soutien chacun. Parmi les Iowans ruraux, Buttigieg est en tête de Biden, 21% à 19%, selon un sondage de l'Université Quinnipiac également mené dans l'Iowa le mois dernier.

Comme Biden, Buttigieg critique le libéralisme sans compromis de Warren et Sanders et prêche les valeurs de la vieille école qui résonnent avec les électeurs ruraux plus âgés. Le vétéran de la marine américaine parle souvent du service militaire, de sa foi chrétienne et de son amour du pays.

Après avoir assisté à un événement Buttigieg à Denison, Iowa, fin novembre, Daniel Gudahl, 64 ans, a déclaré qu'il n'avait toujours pas signé de candidature mais qu'il était heureux de voir Buttigieg prendre de l'ampleur.

Il considérait Biden comme «trop vieux» et croyait que les racines et la position modérée de Buttigieg dans le Midwest pourraient l'aider dans le caucus.

«Vous devez rapprocher le centre gauche et le centre droit dans l'Iowa pour gagner. Je pense qu'il pourrait avoir cette capacité », a déclaré Gudhal, qui gère un conservatoire de la nature à Coon Rapids, Iowa.

PRÉOCCUPATIONS PARTAGÉES

Biden et Buttigieg ont tous deux déployé des plans de politique rurale il y a des mois et parlent de la création d'emplois bien rémunérés et d'un avenir dans les villes dépeuplées où les enfants qui partent pour l'université décident souvent de s'installer ailleurs.

Après chaque événement pendant la visite en bus, Biden est resté pour serrer toutes les mains et prendre des photos. Un organisateur de terrain pourchasserait ensuite ces personnes et leur demanderait de s'engager dans un «caucus pour Joe». Certains l'ont fait, mais beaucoup ont laissé leurs options ouvertes.

À un moment de la tournée, Biden a riposté lorsqu'on lui a posé des questions sur l'attrait croissant de Buttigieg – «Il n'a pas l'enthousiasme et les modérés. Allez les gars."

Mais Biden a admis qu'il avait un travail à faire avec les démocrates de l'Iowa, dont la plupart, a-t-il dit plus tard, n'étaient toujours pas décidés.

Contrairement à Biden, qui est à la traîne dans la collecte de fonds en ligne et doit souvent parcourir le pays pour collecter des fonds, Buttigieg a transformé ses prouesses en matière de collecte de fonds en une campagne publicitaire et en voyages plus personnels que tout autre favori démocrate, ce que les Iowans apprécient.

Dix-sept pour cent des membres probables du caucus démocrate de l'Iowa ont déclaré à Monmouth le mois dernier qu'ils avaient vu Buttigieg en personne, contre 15% pour Warren, 14% pour Sanders et 11% pour Biden.

Biden a été stimulé la semaine dernière par l'approbation de John Kerry, le candidat démocrate de 2004, qui est venu par derrière pour gagner l'Iowa en 2004 – et a déclaré que Biden pourrait suivre son modèle.

"Il devrait faire ce qu'il fait. Il doit aller rencontrer l'Iowa », a déclaré Kerry, faisant campagne avec lui dans l'Iowa vendredi.

Barbara Ehlers, 65 ans, une enseignante de la ville de Stanley qui compte environ 125 habitants, est sortie «très impressionnée» de l'événement de Biden à Oelwein.

Elle a également aimé Buttigieg, ainsi que la sénatrice américaine Amy Klobuchar du Minnesota, une autre modérée qui montre des signes de force dans l'État. Comment décidera-t-elle parmi les trois?

"Continuez à lire, continuez à penser, continuez à parler aux gens."

Rapports de Trevor Hunnicutt et James Oliphant dans l'Iowa; Rapports supplémentaires de Michael Martina à Denison, Iowa; Montage par Soyoung Kim et Peter Cooney

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