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HOUSTON (Reuters) – Joe Biden et Elizabeth Warren, deux prétendants à la Maison-Blanche, se retrouveront pour la première fois sur la scène jeudi, lors du débat à Houston des 10 meilleurs candidats à l'investiture présidentielle du parti.

DOSSIER PHOTO – Democratic 2020 Le candidat à la présidentielle américaine et ancien vice-président américain, Joe Biden, s'adressant à la foule à la convention du New Hampshire Democratic Party à Manchester, New Hampshire, États-Unis, le 7 septembre 2019. REUTERS / Gretchen Ertl

Le troisième débat de la course à la conquête du président républicain Donald Trump lors des élections de novembre 2020 mettra en lumière les divisions idéologiques du parti. Le leader modéré Biden sera au centre entouré des progressistes Warren et Bernie Sanders, tous deux sénateurs américains.

Sept autres démocrates, dont les sénateurs américains Kamala Harris de Californie et Cory Booker du New Jersey, ainsi que le maire de South Bend d’Indiana, Pete Buttigieg, participeront également à la première confrontation des candidats aux plus hautes élections du parti.

Les débats précédents de juin et juillet ont été répartis sur deux nuits pour accueillir un groupe de 20 candidats. Mais le parti a durci les critères de qualification pour vaincre le peloton et donner un meilleur coup de projecteur aux meilleurs candidats.

«Pour nous, c’est une excellente occasion d’avancer», a déclaré Buttigieg aux journalistes dans le New Hampshire le week-end dernier. «C’est toujours 10, mais nous savons au moins à ce stade que le candidat sortira de ce groupe.»

Les deux premiers tours de débats ont été controversés. Biden a été la cible d'attaques répétées menées par Harris et Booker pour son bilan sur la réforme de la race et de la justice pénale et ses opinions sur les soins de santé.

Warren et Sanders, de vieux alliés qui ont promis de ne pas se critiquer, se sont associés au deuxième tour de débats à Detroit pour défendre leur programme progressiste face à des candidats plus modérés.

Mais cette fois, Warren pourrait être une cible plus importante pour les critiques – et être plus incité à critiquer Biden. Une augmentation constante des sondages au cours des deux derniers mois lui a permis de devancer Sanders à la deuxième place nationale de la moyenne des sondages Real Clear Politics.

Warren et Biden ont déjà été mêlés. Elle l’a contesté il ya plus de 10 ans, alors qu’elle était professeure de droit, pour son soutien à un projet de loi rendant plus difficile la déclaration de faillite pour dettes personnelles. Biden représentait le Delaware, siège de plusieurs grandes sociétés émettrices de cartes de crédit, au Sénat américain.

Biden a conservé son statut de leader dans les sondages d’opinion depuis son entrée dans la course aux candidatures démocrates en avril, Warren et Sanders se disputant la seconde place derrière lui. Aucun des autres candidats n'atteint les deux chiffres dans la plupart des bureaux de vote à ce stade.

«ALLER À L’ATTAQUE»

Pour les autres prétendants au bord de la scène, la tâche consistera simplement à faire bonne impression.

«Il se peut que des candidats sur la scène n’aient pas d’autre choix que d’attaquer», a déclaré Chris Kofinis, un stratège démocrate qui a participé à la campagne présidentielle de l’ancien sénateur John Edwards.

«Si vous faites partie des sept derniers, vous devez dire quelque chose ou faire quelque chose pour vous démarquer. C’est un calcul simple », at-il déclaré.

La vive querelle des deux premiers rounds des débats a consterné certains démocrates, qui ont exhorté les candidats à maîtriser leurs attaques et à se concentrer sur leurs propres priorités.

"Beaucoup d'entre nous ont parlé directement aux candidats et je pense que vous allez voir des gens vraiment proposer une vision", a déclaré Ray Buckley, président du parti d'État du New Hampshire. "Pour le moment, ce pays n'a pas besoin d'entendre parler de querelles de démocrates."

Le sénateur américain Amy Klobuchar, du Minnesota, l’ancien secrétaire américain au Logement, Julian Castro, l’ancien représentant américain Beto O’Rourke et l’entrepreneur Andrew Yang participeront également au débat de Houston.

Castro, également ancien maire de San Antonio, et O’Rourke sont tous deux originaires du Texas, qui votera pour le Super mardi au début du calendrier de nomination l’année prochaine.

Le débat de Houston, qui sera télévisé par ABC News, devrait durer jusqu'à trois heures.

FILE PHOTO – Democratic 2020: La candidate à la présidence américaine et la sénatrice américaine Elizabeth Warren (D-MA) prend la parole lors de la convention du parti démocratique du New Hampshire à Manchester (New Hampshire, États-Unis), le 7 septembre 2019. REUTERS / Gretchen Ertl

“C'est une excellente opportunité pour moi. Nous aurons plus de monde à regarder parce que c’est juste une nuit », a déclaré Klobuchar aux journalistes.

Un grand nombre de candidats sortis de la scène se sont plaints du fait que le Comité national démocrate redoublât les exigences en matière de collecte de fonds et de sondage des deux premiers débats.

Un autre candidat, l'activiste milliardaire Tom Steyer, a réussi à se qualifier la semaine dernière pour le débat d'octobre. Cela garantit deux nuits de débats démocrates le mois prochain.

Reportage de Tim Reid et Joseph Axe; Des reportages et des écrits supplémentaires de John Whitesides; Édité par Peter Cooney

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