Le président américain Joe Biden s’exprime lors d’une conférence de presse conjointe avec le Premier ministre japonais Fumio Kishida après leur réunion bilatérale au palais d’Akasaka à Tokyo, Japon, le 23 mai 2022.

Jonathan Ernst | Reuter

Le président Joe Biden a insisté mardi sur le fait que les États-Unis n’avaient pas changé leur politique stratégique à l’égard de Taïwan, un jour après avoir provoqué la colère de Pékin lorsqu’il a déclaré que son administration serait disposée à utiliser la force militaire pour défendre l’île.

Biden a rencontré des dirigeants du Japon, de l’Inde et de l’Australie lors de leur deuxième sommet dit Quad Leaders, qui s’est terminé mardi à Tokyo.

Le président américain a surpris de nombreux délégués lorsqu’il a suggéré lundi que les États-Unis pourraient déployer des troupes américaines sur l’île en cas d’invasion chinoise. Lorsqu’un journaliste lui a demandé s’il “était prêt à s’impliquer militairement pour défendre Taïwan”, Biden a répondu “oui”.

Ces remarques sont venues comme un départ surprise de décennies de politique américaine qui a mis en garde la Chine contre l’utilisation de la force à Taïwan – mais est restée vague sur la mesure dans laquelle elle défendrait l’île.

Le président a clarifié sa déclaration après avoir conclu mardi des discussions avec des dirigeants mondiaux à Tokyo.

“La politique n’a pas changé du tout”, a-t-il déclaré lorsqu’on lui a demandé si ses commentaires précédents marquaient la fin de l’approche américaine de l’ambiguïté stratégique que les diplomates américains ont suivie pendant des décennies. “Je l’ai dit quand j’ai fait ma déclaration hier.”

La déclaration initiale de Biden, faite lors de son premier voyage en Asie en tant que président, a enflammé les tensions entre les États-Unis et le gouvernement communiste chinois, qui estime que Taiwan fait partie de son territoire et ne peut exister en tant que nation souveraine.

Malgré les éclaircissements de Biden, on ne sait toujours pas si les commentaires du président étaient une gaffe ou intentionnels. Néanmoins, la Maison Blanche n’a pas tardé à offrir un message de modération dans un e-mail à CNBC.

“Comme l’a dit le président, notre politique n’a pas changé. Il a réitéré notre politique d’une seule Chine et notre engagement en faveur de la paix et de la stabilité dans le détroit de Taiwan”, a déclaré un responsable de la Maison Blanche à CNBC dans un e-mail.

La politique d’une seule Chine soutient que la République populaire communiste de Chine est le seul gouvernement légal de la Chine et reconnaît les relations non officielles avec le peuple de Taiwan.

“Il a également réitéré notre engagement en vertu de la loi sur les relations avec Taiwan de fournir à Taiwan les moyens militaires de se défendre”, a ajouté le responsable de la Maison Blanche.

Les dirigeants communistes chinois, cependant, n’étaient pas convaincus.

Le porte-parole du ministère chinois des Affaires étrangères, Wang Wenbin, a averti lundi que “personne ne devrait sous-estimer la ferme résolution, la détermination et la capacité du peuple chinois à sauvegarder la souveraineté nationale et l’intégrité territoriale”.

“Personne ne devrait s’opposer aux 1,4 milliard de Chinois”, a-t-il ajouté.

Ce n’est pas la première fois que des assistants de la Maison Blanche tentent de tempérer les remarques du président.

Biden en mars a déclenché une tempête politique lorsqu’il a déclaré en Pologne que le président russe Vladimir Poutine “ne peut pas rester au pouvoir”. Plus tard dans la journée, un responsable de la Maison Blanche a tenté de préciser que Biden “ne discutait pas du pouvoir de Poutine en Russie, ni d’un changement de régime”.

Dewardric McNeal, une personne nommée à l’époque d’Obama au ministère de la Défense, a insisté sur le fait que les commentaires du président sur Taiwan n’étaient pas une erreur.

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“Ce N’ÉTAIT PAS une gaffe ou un faux discours de la part du président Biden – son point de vue n’est peut-être pas celui de ses conseillers”, a écrit McNeal, un contributeur de CNBC, dans un e-mail mardi matin. “C’était une déclaration très intentionnelle qui visait à envoyer un signal non SEULEMENT à Pékin mais aussi à Taipei, [the capital of Taiwan].”

La promesse d’une intervention militaire américaine remplacerait également les dispositions du US-China Taiwan Relations Act, qui guide la politique géopolitique en Asie depuis 1979.

La loi oblige les États-Unis “à maintenir la capacité des États-Unis à résister à tout recours à la force ou à d’autres formes de coercition qui mettraient en péril la sécurité ou le système social ou économique du peuple de Taiwan”.

Bien que la loi n’oblige pas Washington à utiliser l’armée américaine pour protéger Taïwan d’une invasion chinoise, elle a longtemps été considérée comme une promesse imprécise de maintenir l’ordre actuel sur l’île autonome.

“Biden veut faire comprendre au monde que les engagements américains signifient quelque chose”, a ajouté McNeal.

McNeal, maintenant analyste politique chez Longview Global, a déclaré que Biden pense probablement que bon nombre des hypothèses qui sous-tendent la politique américaine “d’ambiguïté stratégique” sont discutables.

Certaines de ces hypothèses, a-t-il expliqué, incluaient la notion que les capacités militaires de la Chine ne dépasseraient pas celles de Taiwan et que les discussions entre Pékin et Taipei conduiraient à une résolution pacifique.

Alors que le président américain peut encore croire en la politique d’une seule Chine dans la mesure où le contrôle du parti communiste sur la Chine, les remarques de Biden peuvent refléter un désir de moderniser la politique d'”ambiguïté stratégique” pour tenir compte de ces hypothèses dépassées, a-t-il ajouté.

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