Bernard Lown, médecin inventif et militant anti-guerre, décède à 99 ans

Le Dr Bernard Lown, le cardiologue de Harvard qui a inventé le premier défibrillateur cardiaque efficace et faisait partie d’un groupe de co-fondateurs d’une organisation internationale qui a remporté le prix Nobel de la paix 1985 pour sa campagne contre la guerre nucléaire, est décédé mardi à son domicile en Chestnut Hill, Mass. Il avait 99 ans.

Sa petite-fille Ariel Lown Lewiton a confirmé le décès. Elle a dit qu’il avait eu des complications d’insuffisance cardiaque congestive et avait contracté une pneumonie.

C’est en 1962 que le Dr Lown, un pionnier dans la recherche sur la mort subite cardiaque, a mis au point une nouvelle méthode pour corriger les rythmes cardiaques dangereusement anormaux, appelés fibrillations. À l’époque, on croyait qu’ils étaient responsables de 40% du demi-million de crises cardiaques mortelles aux États-Unis chaque année. En administrant une secousse d’électricité à courant continu chronométrée avec précision, son défibrillateur a pu restaurer des battements cardiaques normaux.

La percée, après des décennies d’alternatives ratées ou défectueuses par d’autres, est devenue une technique vitale dans le monde entier et a contribué à rendre possible la chirurgie à cœur ouvert. Il a inauguré une nouvelle ère de techniques de réanimation cardiaque et de développements technologiques, y compris des stimulateurs cardiaques et des défibrillateurs modernes implantés dans la poitrine des patients cardiaques qui détectent et corrigent automatiquement les rythmes anormaux.

L’ancien vice-président Dick Cheney, qui a été en proie à des maladies coronariennes et des crises cardiaques pendant des décennies et qui a eu un stimulateur cardiaque et un défibrillateur sophistiqués implantés en 2001, est peut-être le bénéficiaire le plus important de ces avancées.

Les travaux antinucléaires du Dr Lown étaient plus controversés. En 1980, sept médecins américains et soviétiques, dont le Dr Lown et Dr Yevgeny I. Chazov, cardiologue russe et médecin personnel du leader soviétique Leonid I. Brejnev, a fondé International Physicians for the Prevention of Nuclear War. Faisant campagne contre les essais nucléaires et la course aux armements, le groupe avait rassemblé 135 000 membres dans 41 pays en 1985, date à laquelle il a remporté le prix de la paix.

«Cette organisation a rendu un service considérable à l’humanité en diffusant des informations faisant autorité et en sensibilisant le public aux conséquences catastrophiques de la guerre atomique», a déclaré le Norvégien Comité Nobel dit en attribuant le prix. Le Dr Lown et le Dr Chazov, qui partageaient la présidence du groupe, ont reçu le prix à Oslo au nom de l’organisation. Les autres fondateurs étaient Herbert L. Abrams, Eric Chivian et James E. Muller de la Harvard Medical School, et Mikhail Kuzin et Leonid Ilyin de l’Union soviétique.

Alors que l’organisation insistait sur le fait qu’elle n’avait aucune inclinaison vers Moscou ou Washington et qu’elle considérait la guerre atomique comme l’ultime désastre de santé publique qui submergerait la médecine moderne, les critiques conservateurs occidentaux ont qualifié ses dirigeants de naïfs, affirmant que son travail faisait le jeu des propagandistes soviétiques. .

Le prix était particulièrement controversé parce que le Dr Chazov, membre du Comité central du Parti communiste soviétique, était le médecin personnel des dirigeants du Kremlin et s’était prononcé, une décennie plus tôt, contre le seul autre récipiendaire soviétique du prix Nobel de la paix, Andrei D. Sakharov, l’activiste des droits de l’homme qui, en tant que physicien, a joué un rôle déterminant dans le développement de la bombe à hydrogène de l’Union soviétique.

Dans un mémoire de 2008, «Prescription for Survival: A Doctor’s Journey to End Nuclear Madness», le Dr Lown a raconté l’histoire de son groupe antinucléaire et a noté que la fin de la guerre froide n’avait pas résolu la menace d’anéantissement. «Éliminer la menace nucléaire», a-t-il écrit, «est un défi historique qui se demande si nous, les humains, avons un avenir sur la planète Terre.»

Bernard Lown est né à Utena, en Lituanie, le 7 juin 1921, de Nisson et Bella (Grossbard) Lown. Un de ses grands-père avait été rabbin en Lituanie.

La famille a émigré dans le Maine en 1935 et son père y dirigeait une usine de chaussures, à Pittsfield. Bernard est diplômé de Lewiston High School en 1938. Il a obtenu un baccalauréat en zoologie à l’Université du Maine en 1942 et son diplôme en médecine de l’Université Johns Hopkins en 1945.

En 1946, il épouse Louise Lown, une cousine. Elle est décédée en 2019. Le couple avait auparavant vécu à Newton, Mass. En plus de sa petite-fille Ariel, il laisse dans le deuil trois enfants, Anne, Fredric et Naomi Lown; quatre autres petits-enfants; et un arrière-petit-enfant

Après un internat et une résidence à New York, le Dr Lown s’est installé à Boston en 1950 et, au cours de la décennie suivante, a enseigné et mené des recherches cardiovasculaires à l’hôpital Peter Bent Brigham et à la Harvard Medical School.

En 1952, lui et le Dr Samuel A. Levine ont recommandé Le Journal de l’American Medical Association que les patients atteints de cardiopathie congestive récupèrent dans un fauteuil, pas dans un lit, car les fluides s’accumulent dans la cavité thoracique lorsqu’ils sont couchés, forçant le cœur à travailler plus fort. Le conseil est maintenant largement accepté.

Après avoir entendu une conférence sur la médecine et la guerre nucléaire, le Dr Lown est devenu le président fondateur de Physicians for Social Responsibility en 1961. En 1962, il a étudié les effets médicaux d’une hypothétique attaque nucléaire sur Boston. Ses conclusions – que l’attaque contre une ville épuiserait toutes les ressources médicales du pays juste pour soigner les brûlés – ont été publiées dans le New England Journal of Medicine.

Le Dr Lown a révélé ses expériences révolutionnaires sur la défibrillation en 1962 dans un rapport à l’American Society for Clinical Investigation. Des travaux antérieurs sur l’arythmie avaient montré que le cycle d’un battement de cœur contenait deux points de vulnérabilité, chacun ne durant que quelques millièmes de seconde, et que les secousses de courant alternatif pour corriger les irrégularités étaient trop imprécises pour les éviter et se révélaient souvent fatales.

L’appareil Lown, appelé cardioverter, utilisait un courant continu et une synchronisation précise pour éviter les points de danger. Il a administré des secousses à travers les parois thoraciques de 11 patients, certains proches de la mort, et a rétabli à tous des battements cardiaques normaux. Il a fait fabriquer l’appareil par l’American Optical Company, et en 1964, des milliers d’hôpitaux en étaient équipés et restauraient régulièrement des battements cardiaques extrêmement erratiques à des schémas normaux.

Les recherches ultérieures du Dr Lown ont révélé que le déclencheur de nombreux rythmes cardiaques anormaux n’était pas dans le cœur, mais dans le cerveau et le système nerveux central, et que le stress quotidien jouait un rôle. En 1973, il a rapporté que le sommeil était meilleur que de nombreux médicaments cardiaques puissants pour contrôler les battements cardiaques dangereux, et en 1976, il a découvert que l’oxyde nitreux – un «gaz hilarant» à l’ancienne – pouvait soulager la douleur aiguë des crises cardiaques.

Le Dr Lown a fondé SatelLife USA, une organisation à but non lucratif basée à Boston qui a lancé un satellite de communication en 1991 pour aider à fournir une formation médicale et des informations en ligne à des milliers de médecins et de travailleurs de la santé en Afrique et en Asie.

Il a également fondé ProCor, un réseau mondial de courrier électronique et Web axé sur les crises cardiovasculaires dans les pays en développement, où les informations médicales à jour peuvent être rares. Les deux organisations ont été reconnues pour avoir sauvé des vies dans les situations d’urgence.

Le Dr Lown est l’auteur de plusieurs livres en plus de ses mémoires, dont «The Lost Art of Healing» (1996), et plus de 400 articles de recherche dans des revues médicales. Il a donné de nombreuses conférences et a reçu de nombreux honneurs, dont le prix UNESCO de l’éducation pour la paix.

Il a pris sa retraite de la Harvard School of Public Health en tant que professeur émérite en 2000, mais est resté médecin principal au Brigham and Women’s Hospital de Boston. Il a continué à diriger le Lown Cardiovascular Center à Brookline, Mass., Qui met l’accent sur les traitements non invasifs et préventifs, ainsi qu’une fondation qui soutient la recherche et la formation cardiovasculaires.

En 2018, le Dr Rich Joseph, médecin résident au Brigham and Women’s Hospital, a traité le Dr Lown pour une pneumonie et a connu sa patiente par la suite. Le Dr Joseph a écrit un commentaire pour le New York Times sur l’appel du Dr Lown, dans «The Lost Art of Healing», pour un rétablissement de la confiance entre les médecins et les patients.

«Malgré sa réputation, le Dr Lown a été traité comme un simple autre gadget sur le tapis roulant de l’hôpital», a écrit le Dr Joseph, citant le Dr Lown: «Chaque jour, une personne de l’équipe médicale disait une chose en le matin et l’après-midi, le plan a été changé. J’ai toujours été le dernier à savoir ce qui se passait exactement, et mon opinion importait peu.

Le Dr Lown avait besoin «du sentiment d’être un partenaire majeur dans cette décision», a-t-il déclaré, ajoutant: «Même si je suis médecin, je suis toujours un humain anxieux.»

Isabella Paoletto a contribué au reportage.