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WASHINGTON (Reuters) – Avec des cas signalés dans les 50 États américains, les législateurs de Washington se bousculent pour limiter les dommages économiques causés par le coronavirus. Pour ce faire, ils doivent surmonter un autre fléau: l'impasse partisane.

PHOTO DE DOSSIER: Le chef de la majorité au Sénat, Mitch McConnell (R-KY), s'adresse aux membres des médias tout en entrant dans son bureau, alors que le maire Muriel Bowser a déclaré l'état d'urgence en raison de la maladie du coronavirus (COVID-19), sur Capitol Hill à Washington, États-Unis, 17 mars 2020. REUTERS / Tom Brenner

Le Sénat contrôlé par les républicains devrait accepter mercredi un programme d'aide de plusieurs milliards de dollars qui renforce les programmes de filet de sécurité et fournit des tests gratuits pour la maladie respiratoire. Samedi, la Chambre des représentants contrôlée par les démocrates a adopté le paquet par une écrasante majorité bipartite.

Le leader républicain du Sénat, Mitch McConnell, exhorte ses collègues à l'approuver rapidement, malgré leurs scrupules.

"Baillon et vote pour cela", a-t-il déclaré lors d'une conférence de presse mardi.

Cela peut être difficile pour certains républicains du Sénat, qui craignent que ses dispositions sur les congés de maladie ne pèsent lourd sur les petites entreprises. D'autres ont objecté qu'il ne couvre pas ceux qui travaillent dans des sociétés qui emploient plus de 500 personnes.

"Je suis assez préoccupé par le projet de loi de la Chambre qui aggrave une mauvaise situation dans notre économie", a déclaré le sénateur républicain James Lankford mardi.

Pourtant, le Sénat devrait approuver le projet de loi cette semaine et se tourner immédiatement vers un troisième effort, après que le secrétaire au Trésor américain Steven Mnuchin a averti en privé que le chômage pourrait atteindre 20% si le Congrès n'agit pas.

Le troisième paquet pourrait inclure des articles populaires, comme des chèques de 1 000 $ aux Américains, et des articles moins populaires, comme un renflouement coûteux pour les compagnies aériennes qui risquent de faire faillite.

Conscients du contrecoup du plan de sauvetage bancaire de 2008, les républicains travaillant sur le troisième effort disent qu'il ne s'agit pas d'un renflouement de l'industrie.

"Le président Shelby s'oppose aux renflouements", a déclaré Blair Taylor, porte-parole du sénateur républicain Richard Shelby, qui travaille sur l'effort.

Les différends concernant les impôts et les dépenses ont à plusieurs reprises immobilisé Washington au cours de la dernière décennie, mais les législateurs ont jusqu'à présent surmonté leurs divisions partisanes pour faire face à la crise.

Le Congrès a rapidement approuvé un paquet initial de 8,3 milliards de dollars pour stimuler la réponse médicale à la pandémie, et le projet de loi adopté par la Chambre a reçu un large soutien des républicains et des démocrates.

Les dispositions sur les congés de maladie et les congés familiaux à elles seules dans la loi adoptée par la Chambre coûteraient 105 milliards de dollars, selon le Comité mixte de la fiscalité.

Le troisième effort pourrait éclipser ce chiffre. Mnuchin a déclaré que cela pourrait coûter 1,3 billion de dollars – dépassant la loi de récupération de 838 milliards de dollars de 2009, qui a passé le Congrès avec seulement une poignée de votes républicains.

Les conservateurs comme le sénateur républicain Tom Cotton réclament que le troisième paquet inclue des prestations de filet de sécurité élargies.

Le leader démocrate du Sénat, Chuck Schumer, a quant à lui proposé de dépenser 750 milliards de dollars pour de nouvelles améliorations du filet de sécurité, telles que la garde d'enfants d'urgence pour les agents de santé, et la présidente de la Chambre, Nancy Pelosi, a déclaré mardi que le troisième paquet devrait inclure des avantages pour les travailleurs indépendants.

Les législateurs des deux parties se sont également opposés à la réduction des charges sociales proposée par le président Trump au motif qu'il serait trop long de faire une différence et n'aiderait pas ceux qui perdent leur emploi.

Reportage par Andy Sullivan et David Morgan; Reportage supplémentaire par Richard Cowan; Montage par Christopher Cushing

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