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Avis | Wonking Out: la signification de la baisse de l’inflation

L’inflation est en baisse – rapide.

Les prix de l’essence, défiant les prévisions d’un été cauchemardesque pour les automobilistes, sont en tête de la parade :

La majorité des stations-service aux États-Unis chargent déjà moins de 4 $ le gallonet la baisse des prix de gros suggèrent que les prix de détail doivent encore baisser.

Les prix des denrées alimentaires sont également en baisse. Voici le prix à terme du blé :

Et les enquêtes auprès des entreprises suggèrent une baisse plus large de l’inflation. Par exemple, l’enquête largement citée de l’Institute of Supply Management auprès des responsables des achats montre que les prix payés pour les matières premières continuent d’augmenter, mais à un rythme plus lent qu’ils ne l’ont fait depuis de nombreux mois :

Tout cela signifie que les données officielles sur les prix à la consommation montreront presque certainement des augmentations beaucoup plus faibles au cours des prochains mois que les chiffres choquants auxquels nous nous sommes habitués ces derniers temps. Mais que signifiera cette amélioration ?

J’aborderai dans quelques instants les implications pour la politique économique. Mais donnez-moi une minute pour savourer les implications politiques.

Les efforts républicains pour reprendre le contrôle du Congrès ont reposé presque entièrement sur le fait de blâmer Joe Biden pour l’inflation – et les prix de l’essence en particulier.

Donald Trump, qui est toujours la figure dominante du GOP, a-t-il tenté de renverser une élection légitime ? Le gaz coûte plus de 5 $ le gallon! Les juges républicains et les législateurs des États privent-ils les femmes de droits depuis des décennies ? Le gaz est de 5 $ le gallon!

Maintenant, la planche électorale principale du parti – à peu près sa seule planche électorale – est sciée à la base. Je me demande ce qu’ils vont faire. Après avoir passé de nombreux mois à faire tout ce qu’ils peuvent pour abrutir le débat, les républicains auront du mal à basculer soudainement vers des arguments nuancés sur les chiffres globaux par rapport à l’inflation sous-jacente.

Jusqu’à présent, leur principale réponse semble être d’ignorer le ralentissement de l’inflation et d’espérer que les électeurs ne le remarquent pas. Voici, par exemple, Mehmet Oz, candidat au poste de sénateur de Pennsylvanie, jeudi :

Cet homme a-t-il récemment visité une station-service près de chez lui dans le New Jersey ?

Quand – je suis presque sûr que c’est un « quand », pas un « si » – les données officielles montrent également une forte baisse de l’inflation, je suppose que nous verrons le déni complété par des théories du complot : des affirmations selon lesquelles l’administration Biden fait semblant les chiffres ou de manipuler d’une manière ou d’une autre les marchés des produits de base.

Les démocrates devraient-ils mettre l’accent sur les bonnes nouvelles concernant l’inflation et se moquer du catastrophisme de leurs adversaires ? Oui! Tout politicien démocrate qui réagit à la chute des prix de l’énergie et des denrées alimentaires par un discours sur l’inflation transitoire par rapport à l’inflation sous-jacente devrait être dans une entreprise différente.

Les décideurs politiques, cependant – ce qui dans ce cas signifie essentiellement la Réserve fédérale – sommes dans une entreprise différente, et ils devraient réagir aux bonnes nouvelles de l’inflation en gardant leur calme et en continuant.

De nombreux concepts économiques à la mode ont échoué à l’épreuve du temps, mais le concept d’inflation sous-jacente – qui fait la distinction entre des prix volatils, comme la nourriture et l’énergie, et des prix plus lents qui ont beaucoup d’inertie – a été très réussi depuis que l’économiste Robert Gordon a introduit ça dans les années 1970. Maintes et maintes fois, la Fed a traversé les crises en ignorant les critiques qui voulaient qu’elle panique face aux soubresauts de l’inflation causés par des sauts temporaires des prix des matières premières.

Maintenant, définir l’inflation sous-jacente est devenu plus difficile à l’ère de Covid, car le simple fait d’exclure la nourriture et l’énergie semble inadéquat à un moment où les fluctuations sauvages de choses comme les prix des voitures d’occasion et les frais d’expédition ont également entraîné des fluctuations du taux d’inflation. À l’heure actuelle, cependant, chaque mesure de l’inflation sous-jacente que je connaisse, du noyau traditionnel aux mesures qui excluent toute variation importante des prix et des coûts de main-d’œuvre, indique une inflation sous-jacente inacceptable.

Alors pourquoi l’inflation baisse-t-elle ? La politique de l’administration Biden – libérer du pétrole de la réserve stratégique de pétrole, exhorter les stations-service à répercuter la baisse des prix de gros, les efforts pour dénouer les chaînes d’approvisionnement – ​​peut avoir contribué. Mais l’histoire principale est probablement un ralentissement économique mondial : l’Amérique n’est probablement pas en récession, mais l’Europe l’est probablement, la Chine reste entravée par sa politique zéro-Covid et ainsi de suite.

Tout cela a remarquablement peu d’incidence sur la politique américaine appropriée. La stratégie de la Fed consiste à faire baisser l’inflation sous-jacente en utilisant des hausses de taux d’intérêt pour refroidir l’économie. Malgré le rapport de vendredi sur le marché du travail, je n’ai aucun doute que cette stratégie finira par fonctionner. Mais la bonne nouvelle que nous sommes sur le point d’obtenir concernant l’inflation à court terme n’est pas la preuve que la stratégie a déjà fonctionné, et hélas (je suis généralement une colombe monétaire), elle n’offre aucune justification pour un pivot vers l’argent plus facile.

Cela signifie-t-il que l’inflation va repartir à la hausse ? Pas nécessairement. Les efforts de la Fed feront probablement baisser l’inflation sous-jacente au cours des prochains mois, de sorte qu’au moment où les bonnes nouvelles transitoires des prix de l’essence s’estomperont, elles pourraient être remplacées par de bonnes nouvelles plus permanentes.

En tout cas, pour le moment, l’inflation est en baisse, sans doute au grand désarroi des politiciens qui comptaient sur le prix de l’essence pour délivrer une vague rouge en novembre. Passez le pop-corn.