Avis |  L’équipe iranienne de football a déjà gagné

L’équipe nationale iranienne de football, surnommée affectueusement l’équipe Melli, a lancé lundi sa Coupe du monde de manière décourageante. L’équipe, qui est entrée dans le tournoi l’équipe la mieux classée d’Asie, a perdu un match à sens unique contre l’Angleterre, 6-2. Il est temps de faire amende honorable. Vendredi, l’équipe Melli affrontera le Pays de Galles – un match potentiellement gagnable pour les Iraniens – avant d’affronter les États-Unis dans un match alléchant la semaine prochaine.

Pour les fans de football iraniens, moi y compris, les matchs de la Coupe du monde sont généralement le summum de l’excitation sportive. Cette année, au Qatar, les choses sont différentes. L’équipe Melli joue au milieu d’un soulèvement populaire, déclenché par le meurtre d’une jeune Iranienne kurde, Mahsa Amini, par la police des mœurs iranienne à la mi-septembre. Dans les semaines qui ont suivi, des manifestations – menées par des femmes, des jeunes et des minorités ethniques – se sont propagées dans toutes les provinces du pays sous le cri de ralliement “Femme, vie, liberté”. Le gouvernement a réagi violemment, en arrêtant des milliers de personnes et en tuant des centaines d’autres. La semaine dernière, au moins une douzaine de personnes, dont un garçon de 9 ans, ont été abattues en une seule nuit.

Dans ce contexte sanglant, de nombreux Iraniens ont déclaré qu’ils ne soutiendraient pas la partie. Certains ont appelé la FIFA à retirer complètement l’équipe de la compétition, arguant que permettre à l’équipe Melli de jouer sur la scène internationale offre à la République islamique l’occasion de blanchir sa répression dans le pays. D’autres trouvent tout simplement impossible de se soucier du football alors que des manifestants sont tués.

Les tentatives du gouvernement d’attacher l’identité de l’équipe Melli à la sienne, ainsi que la volonté apparente de certains membres de l’équipe de jouer le jeu, ont encore plus bouleversé certains fans iraniens. Lorsque certains membres de l’équipe ont posé pour des photos avec le président Ebrahim Raisi avant de partir pour le Qatar, beaucoup y ont vu une trahison. Nulle part ce mécontentement n’a été plus évident que dans les vidéos circulant sur les réseaux sociaux des bannières de l’équipe Melli en Iran incendiées – un spectacle auparavant impensable dans ce pays fou de football.

Ce n’est pas la première fois que l’équipe Melli se rend à une Coupe du monde dans une atmosphère de bouleversement national. En fait, la première apparition de l’Iran en Coupe du monde en 1978 présente certaines ressemblances avec le présent. Il y avait une controverse autour du pays hôte: l’Argentine, dirigée par une junte militaire brutale qui a fait disparaître des dizaines de milliers de gauchistes, était considérée comme un cadre inapproprié pour un tournoi mondial – tout comme le Qatar, pour son traitement des travailleurs migrants et le déni des droits LGBTQ , c’est aujourd’hui.

En Iran, une révolution se préparait. Tout au long de 1978, les Iraniens sont descendus dans les rues pour protester contre la dictature soutenue par les États-Unis de Mohammed Reza Pahlavi. Lorsque l’équipe a joué en Argentine en juin, les manifestations de masse ont connu une brève accalmie, ce qui a conduit le Premier ministre à déclarer la fin de la crise. Pourtant, à la fin de l’été, des manifestations et des grèves ouvrières ont de nouveau éclaté dans tout le pays, alors que des millions de personnes ont rejoint le plus grand mouvement de protestation de l’histoire iranienne. Au début de l’année suivante, le gouvernement du shah tomberait.

L’équipe Melli est entrée sur le terrain cette année-là sans son capitaine, Parviz Ghelichkhani. Gauchiste engagé qui a été une fois brièvement emprisonné pour son activisme politique et contraint d’exprimer publiquement des remords lors d’une confession télévisée, Ghelichkhani a annoncé qu’il ne jouerait pas avec l’équipe pour protester contre la répression en Iran. En son absence, l’équipe ne remporterait pas de victoire en Argentine.

Il faudrait 20 ans à l’Iran pour revenir sur la scène de la Coupe du monde. Cela valait la peine d’attendre : lors d’une nuit d’été en France en 1998, l’équipe Melli a remporté son tout premier match de Coupe du monde ; encore mieux, c’était un étourdissant 2-1 contre les États-Unis. La préparation du match avait été une affaire tendue, car les soucis de sécurité et diplomatiques tourmentaient les équipes de planification et du stade. Pourtant, le jeu lui-même a été un succès remarquable. L’équipe Melli a remis des roses blanches à l’équipe américaine avant le match, et les deux équipes ont posé ensemble pour des photos avant de s’installer pour jouer.

Les Iraniens de tous horizons exultaient, passant la nuit à danser dans les rues, unis pour célébrer un triomphe national. La joie s’est étendue à la diaspora iranienne ; adolescent à New York, j’étais fasciné. Après le tournoi, j’ai supplié ma mère de me trouver un maillot Team Melli, ce qui n’a pas été facile. Le kit qu’elle a trouvé était plusieurs tailles trop grand pour moi, mais je l’ai porté fièrement pendant des années.

Ce furent des jours grisants en Iran, qui l’année précédente avait vu l’élection écrasante inattendue de Mohammad Khatami, une figure libérale qui défendait une presse libre, un engagement diplomatique avec l’Europe et l’Amérique et une plus grande participation du public à la politique. Alors que l’équipe Melli livrait sur le terrain, de nombreux habitants du pays étaient pleins d’espoir de changement. Ce sentiment d’espoir s’avérerait éphémère.

Ces deux Coupes du monde, à 20 ans d’intervalle, ont témoigné de l’étroite imbrication du sport et de la politique en Iran, un processus mis en branle lorsque les nationalistes iraniens du début du XXe siècle ont commencé à défendre la forme physique comme moyen de raviver la santé et la vigueur de l’Iran. nation. Le football, introduit dans le pays par les écoles missionnaires européennes et les officiers coloniaux britanniques et repris avec enthousiasme par les Iraniens, a fait le plein.

Mais malgré leurs efforts, les autorités n’ont jamais été en mesure de contrôler complètement le jeu. À l’instar d’athlètes remarquablement courageux, certains footballeurs ont fait preuve de solidarité avec les manifestants. Après avoir remporté la Super Coupe d’Iran ce mois-ci, par exemple, les membres du club de football Esteghlal de Téhéran se sont tenus sombrement lors de la cérémonie de remise des prix, refusant de célébrer. Quelques jours plus tard, un footballeur de plage, Saeed Piramoun, a marqué son but vainqueur du tournoi en simulant l’acte de se couper les cheveux – un hommage aux femmes qui retirent leur foulard et se coupent les cheveux lors des manifestations.

L’image récente de l’équipe Melli faisant une génuflexion au président était moins inspirante. Pourtant, quelques jours plus tôt, lorsque l’équipe jouait à Téhéran, tous les joueurs sauf deux avaient choisi de ne pas chanter l’hymne national. Et avant le match de lundi, le capitaine, Ehsan Hajsafi, exprimé ses condoléances aux familles iraniennes en deuil. Commençant par « au nom du Dieu des arcs-en-ciel », un phrase utilisé par l’enfant de 9 ans tué la semaine dernière, M. Hajsafi a déclaré aux manifestants : “Nous sommes à vos côtés”. Le lendemain, toute l’équipe a refusé de chanter l’hymne avant le match.

L’équipe Melli a maintenant deux autres occasions de montrer son courage sur le terrain. Mais à certains égards, peu importe ce qui se passe. En étant solidaires des manifestants au péril de leur vie, ils ont déjà gagné.

Golnar Nikpour est professeur adjoint d’histoire au Dartmouth College et spécialiste de l’histoire intellectuelle et culturelle iranienne moderne.

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