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Avis | L’Arabie Saoudite devrait prendre un Mulligan sur le golf. Voici ce qu’il peut faire à la place.

En 1989, j’ai publié un livre sur le Moyen-Orient, “De Beyrouth à Jérusalem”, et après sa sortie, mon éditeur, Jonathan Galassi, m’a demandé de quoi parlerait mon prochain livre. Je lui ai dit que je voulais écrire un livre sur le golf. Il m’a regardé d’un air interrogateur et m’a demandé : « Le golfe Persique ? “Non J’ai dit. “Le golf. Le golf.”

Je dis cela pour établir le fait que j’ai deux passions dans la vie : le Moyen-Orient et le golf. J’étais membre du Beirut Golf and Country Club en 1982 – le seul parcours où vous étiez heureux d’être dans un bunker. J’ai été caddie à l’US Open de 1970 à Hazeltine pour Chi Chi Rodriquez. Une fois, j’ai été caddie avec mon ami Neil Oxman pour Tom Watson et Andy North dans le tournoi senior Liberty Mutual Legends of Golf, et bien que j’ai roulé sur la balle d’Andy lors d’un tour d’entraînement avec notre chariot, nous sommes toujours amis.

Je connais le golf et je connais le Golfe. Je connais la PGA, et je connais MBS, c’est pourquoi j’écris aujourd’hui sur la polémique qui entoure le golf professionnel : la création d’une échappée dirigée par Greg Norman et Phil Mickelson et financée par le royaume d’Arabie saoudite, qui est dirigée par son prince héritier, Mohammed ben Salmane, dit MBS

La nouvelle tournée s’appelle la LIV Golf International Series. C’est un cas classique de “sportswashing” idiot par les Saoudiens, avec l’aide de quelques golfeurs professionnels sans âme. À mon avis, c’est terrible pour le golf et encore pire pour les Saoudiens. Cela ne fait qu’attirer l’attention sur ce que les Saoudiens essaient de faire oublier aux gens – le meurtre en 2018 du journaliste saoudien Jamal Khashoggi – plutôt que sur ce qu’ils veulent que les gens adoptent – l’Arabie saoudite en tant que future Mecque du sport et du divertissement.

Si j’avais la chance de parler directement à MBS, voici ce que je lui dirais :

Mohammed, tu n’as qu’une seule chance de faire une seconde impression, et tu la gaspilles en couchant avec ces rebelles, certains d’entre eux parmi les membres les moins sympathiques du PGA Tour. Mais je ne vais pas me concentrer sur ces golfeurs aujourd’hui. Je veux me concentrer sur l’Arabie Saoudite.

La responsabilité de votre gouvernement dans le meurtre et le démembrement de Khashoggi, qui vivait en Virginie et écrivait pour le Washington Post, est une tache permanente qui ne disparaîtra jamais. C’était un acte de cruauté indescriptible pour un critique modéré du régime.

Mais cela ne veut pas dire que vous ne pouvez rien faire pour changer la façon dont le monde perçoit votre pays. Ce que vous pouvez encore faire, c’est continuer à pousser la société saoudienne, son système d’éducation religieuse, ses lois et ses marchés du travail sur la voie de la réforme. Ce serait une immense contribution à votre propre pays et à l’ensemble du monde arabo-musulman.

La vérité est, Mohammed, que vous avez été responsable des réformes sociales et religieuses les plus radicales de l’histoire moderne de l’Arabie saoudite – libérant les femmes pour qu’elles conduisent, assouplissant le système de tutelle masculine qui exigeait que les femmes obtiennent la permission des hommes pour une variété d’activités de travail et de voyage. , limitant le rôle de la police religieuse, autorisant les concerts de rock et permettant aux femmes d’assister à des matchs de football et aux jeunes garçons et filles de se mélanger normalement.

Ces réformes se faisaient attendre depuis longtemps et sont encore insuffisantes. Mais aucun de vos prédécesseurs n’a osé les tenter, et les changements ont été extrêmement populaires, en particulier auprès des jeunes femmes.

Lors de ma visite en Arabie saoudite en 2017, une femme entrepreneure sociale saoudienne de 30 ans m’a dit à propos de vos réformes : « Nous avons le privilège d’être la génération qui a vu l’avant et l’après. Sa mère, dit-elle, ne saura jamais ce que c’est que de conduire une voiture. Sa fille ne pourra jamais imaginer un jour où une femme ne pourrait pas conduire. “Mais je me souviendrai toujours de ne pas pouvoir conduire”, m’a-t-elle dit.

Mon amie Dina Amer, une cinéaste égypto-américaine, a montré son incroyable nouveau film, “Tu me ressembles” – sur l’islamisation et la radicalisation d’une jeune femme franco-marocaine décédée avec l’un des meneurs des attentats terroristes de novembre 2015 à Paris – à Festival international du film de la mer Rouge en Arabie saoudite à Djeddah en décembre. Il a fait ses débuts au Festival du film de Venise. Mais il a eu sa première au Moyen-Orient en Arabie saoudite, bien qu’il s’agisse d’un sujet très nuancé et sensible. “Je dois dire, cependant, que la qualité et l’ambition du festival du film saoudien étaient à la hauteur des meilleures au monde”, m’a dit Dina. “Voir autant de cinéastes saoudiens commencer à pouvoir raconter leurs histoires était impressionnant et m’a laissé beaucoup d’espoir.” J’ai été frappé lorsque Dina a fait remarquer que son film avait été interdit en Égypte mais qu’il avait remporté le prix du public en Arabie saoudite.

Comme Steven Cook, expert du Moyen-Orient au Council on Foreign Relations, et quelqu’un qui écrit sur l’Arabie saoudite en s’y rendant, l’a noté dans un essai récent, “le prince héritier d’Arabie saoudite est peut-être odieux”, mais “il y a des changements importants dans l’Arabie saoudite”. Saoudite que les critiques rejettent souvent trop facilement et avec désinvolture.

Cela me ramène à la série LIV Golf. Mohammed, celui qui vous a dit que le parrainage d’un tour de golf pour briser le PGA Tour – en jetant des sommes d’argent impies à des golfeurs en fin de carrière et à des inconnus – devrait être renvoyé.

Ce n’est pas une astuce facile de dépenser un milliard de dollars pour améliorer votre image et de vous retrouver avec seulement une mauvaise publicité – mais votre tournée de golf l’a fait. Au lieu que les pages d’actualités parlent de toutes les réformes religieuses et sociales en Arabie saoudite, les pages sportives parlent maintenant du meurtre de Khashoggi par votre régime et de l’implication des djihadistes saoudiens dans le 11 septembre.

Il y a une raison pour laquelle les joueurs les plus respectés du circuit, comme Rory McIlroy, Justin Thomas et Tiger Woods, ne rejoindront pas votre série. Ils reconnaissent le sportswashing quand ils le voient.

Voici donc le meilleur conseil de golf, et le conseil du Golfe, que je peux vous donner : il n’y a qu’une seule façon d’amener le monde à regarder l’Arabie saoudite d’une manière plus équilibrée – et cela ne vous coûterait pas un sou.

Donnez des visas à tout journaliste ou équipe de tournage qui souhaite venir en Arabie saoudite. Dites-leur qu’ils sont libres d’aller n’importe où dans le royaume et d’interviewer n’importe quel Saoudien de leur choix. Toutes les histoires ne seront pas des pêches et de la crème. Vous lirez des plaintes concernant le manque de participation politique. L’absence d’une presse libre. Les arrestations brutales de dissidents et diverses violations laides et continues des droits de l’homme. Tout est là et tout réel. Mais vous verrez aussi des journalistes honnêtes témoigner des vastes changements économiques, religieux et sociaux que votre gouvernement a mis en branle.

C’est le maximum que vous puissiez espérer. Mais ce serait bien mieux que de gaspiller des milliards en achetant des professionnels du golf qui ne connaissent rien à votre pays, qui disent en privé qu’ils vous méprisent, vous et votre culture, et qui n’ont aucune crédibilité en tant que témoins des gains réalisés là-bas. Chaque fois qu’ils ouvrent la bouche pour expliquer – avec un embarras évident – pourquoi ils prennent vos piles d’argent, cela nuit gravement à chaque jeune Saoudien qui s’efforce d’obtenir un changement dans le royaume et en bénéficie.

Vos pires ennemis en Iran n’auraient pas pu concevoir une stratégie plus stupide pour amener le monde à donner au royaume un regard plus profond.

Mohammed, tu dois arrêter ce truc LIV. Ecrivez-le. Les seuls ambassadeurs de quelque valeur pour vous sont vos propres jeunes prêts à dire aux journalistes indépendants que les réformes que vous avez déclenchées sont profondément significatives pour leur vie et leur région et, bien qu’encore trop petites, sont des pas essentiels dans la bonne direction. Chaque jour de la tournée LIV sera un autre jour de distraction de cette réalité.