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Avis | La grève du rail est une chance pour Biden de prouver qu’il est vraiment un président pro-syndical

Le président Biden s’est délecté de la réputation d’être peut-être le partisan le plus ardent du travail organisé à avoir jamais siégé à la Maison Blanche. Lors de sa première fête du Travail en tant que président, il a salué les syndicats comme nécessaires “pour contrer le pouvoir des entreprises, pour faire croître l’économie de bas en haut et au milieu”. Mais il a été facile pour M. Biden de faire l’éloge des syndicats à une époque où ils ont peu de pouvoir pour mettre un président mal à l’aise.

La menace imminente d’une grève des cheminots présente la première fois que la rhétorique de M. Biden sur les syndicats est soumise à un test de résistance. Les Américains apprennent, par conséquent, que ce président partage avec nombre de ses prédécesseurs le malaise de laisser les travailleurs exercer le pouvoir.

Des dizaines de milliers de cheminots de marchandises ont travaillé sans contrat pendant deux ans. En septembre, l’administration Biden a évité de justesse une grève en négociant un accord pour un nouveau contrat, y compris une augmentation de salaire significative. Mais cet accord a été rejeté par les travailleurs de quatre des 12 syndicats couverts, qui représentent ensemble plus de la moitié de la main-d’œuvre syndiquée de l’industrie. Beaucoup de ceux qui ont voté contre l’accord ont déclaré qu’ils attendaient des congés de maladie payés, que les chemins de fer ont refusé de fournir.

M. Biden n’est pas seulement un fervent partisan des syndicats. Il est également un fervent partisan d’exiger des employeurs qu’ils accordent des congés de maladie payés. Mais cette semaine, craignant les conséquences économiques d’une grève, il est intervenu à nouveau, exhortant le Congrès à adopter une législation qui imposerait aux syndicats les termes de l’accord de septembre – sans congé de maladie payé – sans leur accord.

La Chambre, se déplaçant avec une rapidité rare, a approuvé le projet de loi mercredi. Dans une déclaration qui a parfaitement capturé l’écart béant entre la rhétorique du Parti démocrate et la réalité, la présidente de la Chambre, Nancy Pelosi, a dénoncé les compagnies de chemin de fer comme des profiteurs rapaces qui “se sont vendus à Wall Street pour augmenter leurs résultats, faisant des profits obscènes tout en exigeant de plus en plus de cheminots. » Puis, juste une phrase plus tard, elle a annoncé que les démocrates de la Chambre se tiendraient aux côtés des profiteurs.

Il y a encore de l’espoir pour un résultat plus équitable. Face à une révolte interne, les démocrates de la Chambre ont également adopté mercredi un projet de loi prévoyant sept jours de congé de maladie payés pour les cheminots. Ce projet de loi est confronté à un avenir incertain au Sénat, en partie parce que M. Biden ne semble pas disposé à se battre pour lui. Si le président veut dire un mot de sa rhétorique sur la valeur des syndicats et les besoins des travailleurs, alors c’est exactement ce qu’il doit faire.

Le gouvernement fédéral reconnaît depuis longtemps que le rôle du secteur des transports dans l’économie au sens large nécessite un traitement spécial, et le Congrès s’est depuis longtemps réservé le pouvoir d’intervenir dans les conflits de travail des chemins de fer. M. Biden a de bonnes raisons de craindre qu’une grève ne provoque d’importantes perturbations économiques et ne s’ajoute aux pressions inflationnistes.

Mais le président a choisi le mauvais côté du combat. Il devrait faire pression sur les entreprises pour qu’elles fassent des concessions. Les grands chemins de fer de fret ont supprimé environ 45 000 emplois ces dernières années, réduisant le nombre de travailleurs sur leur masse salariale de 29%, selon le Surface Transportation Board fédéral. La réduction des coûts leur a permis de distribuer près de 200 milliards de dollars en rachats d’actions et en dividendes depuis 2010, et la demande post-pandémique a propulsé les bénéfices vers de nouveaux sommets. Mais les chemins de fer ont poussé leurs travailleurs restants au point de rupture.

La volonté apparente de M. Biden et de ses alliés au Congrès de sacrifier les revendications légitimes des cheminots a également des conséquences plus larges.

Le pouvoir d’un syndicat est le pouvoir de dire non. Les syndicats peuvent améliorer la vie de leurs membres et augmenter la production de l’économie — et ils le font en menaçant de réduire cette production en perturbant l’activité économique. Les syndicats détiennent le même pouvoir sur la direction que la direction détient sur les travailleurs : traitez avec nous, ou tout le monde en souffrira. Le malheur d’un seul ouvrier est négligeable ; il faut compter avec un collectif.

Les arguments en faveur de la dépossession des syndicats des chemins de fer de ce pouvoir reposent sur le même calcul qui a dicté une grande partie de la politique économique du pays au cours des dernières décennies : le gouvernement sacrifie les intérêts d’un nombre relativement restreint de travailleurs au profit des consommateurs. Et à court terme, maintenir les trains en marche sera sans aucun doute meilleur pour l’économie que de permettre aux grévistes de perturber la circulation des marchandises pendant la période des fêtes.

Mais toutes les petites décisions pour comprimer les travailleurs ont des effets pernicieux dans l’ensemble. Contraindre les syndicats renforce les entreprises, ce qui est un facteur d’inégalité économique. Et ces inégalités contribuent à l’instabilité politique du pays.

Obtenir de meilleures conditions pour les cheminots ne consiste pas seulement à aider les cheminots. Une main-d’œuvre en bonne santé est essentielle au maintien d’un système de fret ferroviaire fonctionnel. Et les termes de cet accord établiront une norme pour les autres travailleurs – pour le meilleur ou pour le pire.

M. Biden a répété à plusieurs reprises qu’il savait tout cela. Le plus dur est d’en payer le prix.

En juin 1992, les travailleurs de CSX, l’un des plus grands chemins de fer de marchandises du pays, se sont mis en grève. D’autres chemins de fer de fret ont réagi en fermant leurs propres opérations, et l’industrie a pressé le Congrès d’imposer un nouveau contrat aux travailleurs. Lorsque le Congrès s’est empressé de répondre aux enchères de l’industrie, en adoptant un projet de loi deux jours plus tard, M. Biden était l’un des six sénateurs à voter contre l’intervention du gouvernement. Ensuite, il s’est également dit préoccupé par les perturbations économiques. «Mais», avait-il déclaré à l’époque, «je crains également que nous récompensions une décision concertée des chemins de fer» de ne pas offrir de meilleures conditions aux travailleurs, mais plutôt de compter sur le gouvernement fédéral pour briser la grève.

M. Biden a maintenant la chance de montrer qu’il pensait ce qu’il a dit.

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