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Avis | Ce que le peuple chinois révèle sur lui-même

Il est trop tôt pour dire si les protestations remarquables à travers la Chine contre la politique stricte du gouvernement « dynamique zéro Covid » sont une étape importante dans la longue histoire du pays qui aura un impact durable ; ils peuvent signaler un mécontentement croissant à l’égard des dirigeants chinois ou une expression plus limitée de la frustration populaire. Mais il est tout de même capital que des milliers de Chinois aient élevé la voix – et certains, des feuilles de papier vierges – pour critiquer la politique de leurs dirigeants au vu et au su des policiers et de l’appareil de sécurité, dans les plus grandes manifestations de masse depuis le pro de 1989 -des manifestations pour la démocratie sur la place Tiananmen.

Beaucoup en Chine sont épuisés par près de trois ans de règles de verrouillage strictes et de difficultés économiques, et les manifestants prennent d’énormes risques pour se faire entendre. Leur bravoure est une affirmation profonde que la liberté d’expression, la dissidence et la protestation sont des valeurs détenues par des personnes partout dans le monde. Les États-Unis et de nombreux autres pays regardent pour voir si le président Xi Jinping et la direction du Parti communiste entendent les demandes des manifestants et trouvent des moyens de mettre en œuvre une campagne de vaccination efficace qui permettrait de lever les onéreuses restrictions de Covid. Les États-Unis et d’autres pays ont peut-être peu de capacité à façonner le cours des événements en Chine, mais nous avons l’obligation morale d’offrir des expressions de soutien, de dialogue et de collaboration à son peuple.

Le Covid-19 a brisé le contrat social tacite entre le Parti communiste et son peuple : stabilité et prospérité, en échange d’un haut degré de contrôle social. Le chômage des jeunes a approché les 20 % en Chine dans un contexte de ralentissement économique lié, en grande partie, aux blocages continus qui obligent parfois les gens à être littéralement enfermés dans leurs immeubles. Les magasins, les restaurants et les cinémas ont fermé pendant des mois d’affilée. Dans une grande partie de la Chine, la vie quotidienne est devenue une épreuve qui consiste à se faire tester pour Covid et à attendre qu’une application pour smartphone omnisciente donne le feu vert pour entrer dans un magasin ou prendre un train. Voyager à l’étranger est devenu presque impossible.

Jusqu’à présent, la plupart des Chinois ont été extrêmement patients avec ces protocoles stricts ; c’est le sacrifice qu’ils ont fait pour éviter les taux élevés de maladie et de décès dus à Covid qui ont dévasté tant d’autres pays. Mais au cours de la dernière année, la patience en Chine s’est émoussée. Les gestes d’appréciation envers les volontaires en tenue de protection contre les matières dangereuses ont cédé la place à un mépris à peine dissimulé pour les responsables du quartier qui viennent au milieu de la nuit pour forcer les résidents à se rendre dans des centres de quarantaine gérés par l’État pendant que leurs voisins dorment et donc moins susceptibles de faire des histoires.

Une partie de la colère du public vient du fait que ces mesures ne semblent plus fonctionner. L’essor de la variante Omicron et d’autres variantes hautement transmissibles a rendu l’éradication de chaque cas de virus coûteux et futile. Enfermer une ville de plus de 200 000 habitants à cause d’un seul cas n’est plus un moyen efficace de lutter contre le Covid-19. Des taux de vaccination relativement faibles chez les personnes âgées, associés à l’insistance de la Chine à utiliser des vaccins moins efficaces fabriqués dans le pays, ont laissé le pays avec peu d’immunité.

Les politiques mêmes qui ont permis à la Chine de reprendre vie en 2020 et 2021, alors que la plupart des autres pays restaient largement fermés, ont maintenant fait de la Chine la seule grande économie au monde qui connaît encore des blocages réguliers. La politique du zéro Covid est devenue si étroitement liée au règne de M. Xi que des responsables locaux trop zélés l’ont mise en œuvre même lorsque cela n’a guère de sens. Un incendie meurtrier dans un appartement dans une ville qui était fermée depuis 100 jours a déclenché la vague actuelle de protestations, mais la frustration monte depuis des mois. Des messages viraux sur des personnes empêchées de quitter leur domicile malgré un tremblement de terre ont indigné le public. Il en a été de même pour la nouvelle de la mort d’un garçon de 3 ans qui avait été empoisonné par le monoxyde de carbone lors d’un verrouillage mais qui a d’abord été empêché d’être transporté à l’hôpital en raison des protocoles Covid.

La pandémie a mis à nu les vulnérabilités de toutes les sociétés du monde, et la Chine ne fait pas exception. Lynette Ong, auteure d’un nouveau livre sur le système communiste chinois, “Outsourcing Repression: Everyday State Power in Contemporary China”, affirme que les manifestations pourraient accélérer la disparition d’un système sur lequel le Parti communiste chinois s’est appuyé pendant des années, en utilisant des volontaires du parti pour mettre en œuvre les politiques gouvernementales dans leurs propres quartiers. Ces volontaires ont été habilités à faire respecter les confinements et les quarantaines et ont « dû déployer de plus en plus de mesures déraisonnables et extrêmes pour arracher la conformité aux citoyens, ce qui a provoqué de nouvelles réactions négatives », a-t-elle écrit dans le magazine Foreign Policy.

La Coupe du monde semble aussi avoir joué un rôle dans la frustration du public. Certains Chinois ont décrit avoir vu des fans de football sans masque à la télévision comme le moment où ils ont réalisé qu’une grande partie du reste du monde est allée au-delà de Covid tandis que la Chine reste embourbée dans la bataille contre lui.

Shanghai, la ville la plus peuplée de Chine, a subi un confinement épique au printemps dernier. Les habitants de la ville auraient été invités à se préparer pendant quatre jours dans leurs appartements. En fin de compte, ils sont restés enfermés pendant plus de 60 ans. Certains ont eu faim car les stocks de nourriture se sont épuisés et l’aide gouvernementale est arrivée avec un retard absurde. Pendant ce temps, les gens ont chanté et crié par les fenêtres de leur appartement pour protester contre leur confinement, pour être accueillis par des drones volants hurlant des ordres à travers leurs fenêtres. « Contrôlez le désir de liberté de votre âme », leur a dit un drone.

Beaucoup s’attendaient à ce que M. Xi annonce des changements à la politique zéro Covid lors du congrès du parti en octobre, ce qui a cimenté son statut de dirigeant le plus puissant de Chine depuis Mao Zedong. Au lieu de cela, M. Xi a doublé. Tout en reconnaissant qu’il y avait quelques faux pas dans la politique, il a promu un allié fidèle qui était responsable du verrouillage mal exécuté de Shanghai et a limogé un haut dirigeant du parti qui avait mis en garde contre les conséquences économiques de la politique zéro Covid.

Alors que le parti défend toujours publiquement cette politique, certains Chinois ont pris d’immenses risques pour la combattre. Quelques jours avant le 20e congrès du parti, un manifestant isolé a déployé des banderoles sur un pont à Pékin qui disaient : « Nous voulons manger, pas faire des tests de coronavirus ; réforme, pas la Révolution culturelle. Nous voulons la liberté, pas des confinements ; des élections, pas des gouvernants. Nous voulons de la dignité, pas des mensonges. Soyez des citoyens, pas des esclaves. Certains des manifestants les plus courageux des récentes manifestations ont fait écho à ces slogans.

Comme l’a rapporté jeudi le Times, le gouvernement chinois pourrait enfin s’éloigner des mesures les plus sévères à certains endroits, et cette nouvelle a été bien accueillie par les manifestants. “Nous étions tous très heureux hier soir”, a déclaré un manifestant de Shanghai au Times. “Nous avons commencé à imaginer comment serait la vie après l’assouplissement des restrictions de tout le pays.”

La prospérité de la Chine dépend de sa connexion au reste du monde. La rencontre de M. Xi avec le président Biden à Bali le mois dernier a souligné ce fait. L’administration Biden est sage de poursuivre ses efforts pour maintenir ouvertes les lignes de communication avec les hauts responsables chinois. Ce dialogue pourrait être essentiel pour relever les défis de santé publique lorsque la Chine s’ouvrira enfin plus complètement, comme elle doit finalement le faire. Les collaborations entre scientifiques et responsables de la santé publique en Chine et aux États-Unis ont été cruciales dans les premiers stades de la pandémie, et elles pourraient à nouveau s’avérer vitales.

Pour l’instant, les manifestants en Chine ont fait entendre leur voix dans des conditions très difficiles. Ils ont démontré la valeur de la protestation et de la dissidence – des libertés chères à de nombreuses personnes dans le monde. À une époque d’hostilité géopolitique, ils offrent une opportunité aux Américains et à d’autres de mieux comprendre la diversité des points de vue qui existe en Chine et de voir le peuple chinois sous un nouveau jour.

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