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Avec ses compétences en leadership et en expression orale, Zelensky façonne le récit de la guerre

Kyiv, Ukraine — L’histoire de la plupart des guerres est écrite par le vainqueur après coup. Mais le président ukrainien, Volodymyr Zelensky, a créé son propre séquencement : une histoire de la guerre contre la Russie en temps réel destinée à rallier son peuple et le monde occidental.

M. Zelensky a maintenu un récit courant tout au long du conflit de 10 mois – disant aux Ukrainiens dans des adresses vidéo nocturnes comment ils devraient voir les batailles, justifier leurs difficultés et croire au succès ultime du pays.

Il doit s’adresser à nouveau à la nation samedi soir dans un discours traditionnel du Nouvel An, lorsque M. Zelensky résume l’année et propose des prédictions pour ce qui nous attend. C’est une nouvelle occasion pour lui de dépeindre la guerre d’une manière qui rallie ses compatriotes derrière l’armée.

M. Zelensky a également reçu des éloges pour avoir transmis les positions de l’Ukraine, souvent dans un langage passionné et éloquent, dans des discours par liaison vidéo à des publics étrangers, alors qu’il plaide pour un soutien militaire et financier soutenu. Plus récemment, il a effectué son premier voyage hors d’Ukraine depuis le début de la guerre pour rencontrer le président Biden et prononcer un discours très médiatisé aux heures de grande écoute devant le Congrès américain.

Ses arguments mettent l’accent sur des thèmes récurrents : Le gouvernement russe est un État terroriste et attaquera à plusieurs reprises l’Europe s’il n’est pas arrêté maintenant. Le soutien militaire à l’Ukraine est la seule solution, et les Ukrainiens sont remplis de fierté et de patriotisme.

« Zelensky aurait difficilement pu faire plus, ou faire quelque chose de plus efficace, pour faire passer le message de son pays », a écrit le journaliste James Fallows dans un article sur Substack, la plateforme de blogs, après le discours du président ukrainien lors d’une session conjointe du Congrès.

Chez lui, M. Zelensky a diffusé à la télévision et a publié des adresses vidéo sur les réseaux sociaux presque tous les soirs de la guerre. Ces derniers mois, il a déclaré avec défi aux dirigeants russes que la résistance ukrainienne à l’objectif d’occupation de Moscou ne se dissiperait pas.

Il a exprimé cette détermination à l’automne, lorsque Moscou a commencé à frapper les infrastructures civiles – une stratégie exposée cette semaine lorsque la Russie a déclenché une vague d’attaques de missiles et de drones, y compris des explosions samedi à Kyiv, la capitale ukrainienne.

Dans des commentaires en septembre qui visaient les dirigeants russes, M. Zelensky a alors demandé : « Sans lumière ou sans vous ? indiquant clairement que les Ukrainiens choisiraient les difficultés de la guerre plutôt que l’occupation russe et la brutalité qui l’a accompagnée.

« Sans vous », a-t-il déclaré à la Russie.

La ligne a résonné. Dans des dizaines d’interviews à travers le pays alors que les villes s’assombrissaient et que les maisons devenaient froides, les Ukrainiens ont répété le message, parfois mot pour mot.

Dans les rues sombres de Kyiv, une nuit récente, Oleh Moor s’est arrêté pour admirer un arbre de Noël illuminé par un générateur, une adaptation faite face aux pannes électriques causées par des mois de frappes de missiles russes.

“Peut-être qu’il n’y a pas de musique et qu’il n’y a pas de concerts” cette saison des fêtes, a déclaré M. Moor, un cuisinier en rentrant du travail qui avait rejoint une petite foule autour de l’arbre. “Mais nous continuons à vivre.”

Les messages rassurants de M. Zelensky ont commencé le premier jour de l’invasion en février lorsqu’il a posté une vidéo selfie de lui-même dans les rues de Kyiv, pour montrer qu’il n’avait pas fui.

Dans un message vidéo le deuxième jour de la guerre, alors que les forces russes se rapprochaient de Kyiv, il se tenait devant le bureau présidentiel flanqué de ses conseillers. “Nous sommes ici”, a-t-il déclaré. « Nous sommes à Kyiv. Nous protégeons l’Ukraine.

Certaines adresses sont courtes et simples. L’air épuisé tard dans la nuit, il a un jour pointé l’appareil photo de son téléphone portable sur une photo de sa famille pour montrer pourquoi il se battait. D’autres sont des affaires hautement produites, s’appuyant sur son expérience dans le show business, en tant qu’acteur. Son premier discours au Congrès américain, prononcé par vidéo, a fait comprendre son appel à l’armement en coupant des scènes de villes ukrainiennes bombardées par des roquettes et de l’artillerie russes.

La plupart des messages sont délivrés depuis son bureau à Kyiv, vêtu d’un t-shirt ou d’une polaire verte. Il rallie les Ukrainiens, attire l’attention sur les atrocités, remercie les partisans et cajole les alliés pour leur aide.

Avant la guerre, M. Zelensky a été critiqué pour avoir nommé des collègues de l’industrie du divertissement à des postes de haut niveau dans son gouvernement, notamment Andriy Yermak, un producteur de films qui est maintenant son chef de cabinet, et l’adjoint de M. Yermak, Kyrylo Timochenko, directeur de une société de production vidéo. Mais produire des messages puissants, en particulier par vidéo, est devenu l’une des forces de M. Zelensky.

En tant que président, M. Zelensky supervise l’armée avec un pouvoir direct sur les commandants militaires. Les aides disent que sa journée commence par une conférence téléphonique avec des généraux et les chefs de ses agences de renseignement. Il préside les réunions du Conseil et du cabinet de la sécurité nationale et de la défense.

Il est entré dans la guerre avec un contrôle politique ferme en Ukraine, après un mandat électoral fort lors des élections présidentielles de 2019, suivies d’élections législatives plus tard dans l’année, lorsque son parti, Serviteur du peuple, a remporté la majorité.

Les succès électoraux d’avant la guerre ont mis fin à des années de politique de coups de poignard dans le dos entre les présidents et le Parlement qui avaient tourmenté l’Ukraine depuis l’indépendance, permettant à M. Zelensky de nommer une équipe cohérente, avec laquelle il travaille maintenant dans les coulisses.

Les apparitions publiques, cependant, ont été la marque de son leadership.

En s’adressant à des dirigeants et à des groupes étrangers, M. Zelensky a montré un talent pour adapter son message à son public, une tactique qui a souvent aidé ses adresses à résonner même sur un lien vidéo.

Dans un message enregistré au Congrès en mars, par exemple, il a invoqué les attentats de Pearl Harbor et du 11 septembre 2001 pour exhorter les États-Unis à aider l’Ukraine à défendre la démocratie. Les clips vidéo de la destruction russe ont ému certains législateurs aux larmes.

Il a cité Shakespeare et Winston Churchill dans un discours au Parlement britannique. Aux législateurs français, il a rappelé Verdun, où l’armée française a repoussé un assaut dévastateur de plusieurs mois par l’Allemagne pendant la Première Guerre mondiale.

Et dans un message surprise préenregistré diffusé aux Grammy Awards en avril, il a dit à l’élite de l’industrie du disque : « Qu’y a-t-il de plus opposé à la musique ? Le silence des villes en ruine et des gens tués.

Avant la guerre, des millions de personnes écoutaient les discours du Nouvel An de M. Zelensky, écoutant alors qu’il résumait l’année et offrait une représentation de ce à quoi s’attendre dans l’année à venir. Il était souvent livré avec humour.

Le moment électrique avant minuit du Nouvel An a donné au discours une signification particulière.

Un sondage en 2020, par exemple, a montré qu’environ 70 % des Ukrainiens ont regardé M. Zelensky parler. Dans un discours cette année-là, il a commencé ce qui semblait être un discours standard – parler à la caméra d’un ton boisé pendant quelques secondes – avant de s’arrêter. “Ennuyeuse?” Il a demandé.

La caméra s’est retournée, révélant des enfants dans le studio avec lui, bâillant dans un faux ennui. Il s’est ensuite assis avec les enfants et a décrit les défis et les objectifs du pays en termes simples.

Il a qualifié les médecins traitant les patients de Covid-19 de «super-héros». Il a déclaré qu’une partie de son travail consistait à “se faire des amis” avec des pays qui pourraient aider l’Ukraine, notamment la Turquie, la Pologne et les États-Unis.

Il y a un an, alors que les forces russes se rassemblaient près de la frontière ukrainienne et que la menace d’invasion se profilait, M. Zelensky avait des soldats parmi ses invités, signalant la menace de guerre.

Il a également contribué à donner le ton à la réponse de l’Ukraine. “Aucune armée de l’autre côté de la frontière ne nous fait peur”, a-t-il déclaré aux Ukrainiens. “Une grande armée nous protège de notre côté.”

Shashank bengali a contribué aux reportages de Londres.

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