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BOSTON (AP) – À cette époque de l’année, The Friendly Fisherman on Cape Cod est généralement animé par des étudiants étrangers qui nettoient les tables et aident à préparer les commandes de palourdes ou de fish and chips.

Mais en raison d’un gel des visas, Janet Demetri n’emploiera pas la vingtaine de travailleurs cet été. Alors que la foule se précipite, Demetri doit travailler avec neuf employés pour son restaurant et son marché – la forçant à fermer l’entreprise deux fois par semaine.

« C’est vraiment dérangeant parce que nous sommes très occupés », a déclaré Demetri. « Nous ne pouvons pas suivre une fois les portes ouvertes. »

L’administration Trump a annoncé le mois dernier qu’elle prolongeait l’interdiction des cartes vertes et ajoutait de nombreux visas temporaires au gel, notamment des visas d’échange culturel J-1 et des visas H-2B. Les entreprises de la foresterie à la pêche et à l’hospitalité dépendent de ces visas, bien qu’il existe des exceptions pour le secteur de la transformation des aliments.

Cette décision a été présentée comme une chance de libérer 525 000 emplois aux Américains durement touchés par le ralentissement économique, bien que l’administration n’ait fourni aucune preuve à l’appui. Les partisans de la réforme de l’immigration ont salué cette décision et ont insisté sur le fait qu’il devrait être facile de trouver des Américains aux tables de bus et de vendre des souvenirs dans les destinations touristiques populaires.

«Le travail effectué par les personnes titulaires d’un visa H-2B ou voyageant pour le travail d’été J-1 n’est pas étranger aux Américains», a déclaré Mark Krikorian, directeur exécutif du Center for Immigration Studies, qui plaide pour des restrictions. «Ces travaux sont déjà principalement effectués par des Américains, qu’il s’agisse d’aménagement paysager, de fabrication de lits ou de ramassage de crème glacée. Les employeurs vont juste devoir augmenter leur niveau de recrutement car il y a 20 millions de chômeurs dont ils pourraient s’inspirer. »

Les communautés balnéaires et les escapades en montagne le long de la côte est, de New Hampshire à Myrtle Beach, en Caroline du Sud, sont les plus durement frappées par l’interdiction.

Les entreprises ont déclaré vouloir embaucher des Américains, mais se trouvent dans des régions avec de minuscules bassins de main-d’œuvre qui ne sont pas à la hauteur des millions de touristes qui visitent chaque été. Les entreprises sont également confrontées au défi de convaincre les chômeurs, dont beaucoup perçoivent encore des prestations fédérales, de prendre un emploi dans l’industrie hôtelière en période de pandémie. La hausse des prix des logements ainsi que le manque de services de garde pendant la pandémie posent également des obstacles.

Mark Carchidi, dont la société Antioch Associates USA II Inc. traite les documents pour les visas H-2B sur la côte est, a déclaré que les entreprises avec lesquelles il travaille comptaient sur 30 000 visas supplémentaires cette année au-delà des 66 000 déjà autorisés dans le cadre du programme.

Selon le Département d’État, plus de 108 000 visas de travail d’été J-1 ont été délivrés l’année dernière, mais seulement 1 787 jusqu’à présent cette année.

« Toute zone de villégiature saisonnière ou entreprise saisonnière à laquelle vous pouvez penser dans n’importe quelle partie du pays a vraiment été durement touchée par cela », a déclaré Carchidi.

L’interdiction a laissé les entreprises saisonnières se démener pour combler les ouvertures au moment où les économies redémarrent. Beaucoup sont obligés de réduire leurs heures et leurs équipements ou de fermer complètement.

Patrick Patrick, qui a compté sur 10 à 15 titulaires de visa J-1 pour travailler dans son magasin de surplus de la marine de l’armée à Provincetown, dans le Massachusetts, n’en a obtenu aucune cette année. Il a réduit les heures d’ouverture du magasin et n’offre pas de vestiaires ni de service client.

« Si vous êtes dans l’hôtellerie, l’hébergement ou les restaurants et que vous n’avez vraiment pas de personnel, vous ne pouvez pas faire semblant », a déclaré Patrick, qui est également le président de la chambre de commerce locale. «Nous faisons semblant. Nous jetons des marchandises par terre et laissons les clients marcher dessus et, espérons-le, ils les achètent. Vous ne pouvez pas faire ça dans un restaurant. « 

À Myrtle Beach, les entreprises n’ont obtenu qu’une fraction des 3000 visas J-1 et H-2B qu’elles attendaient, selon Stephen Greene, président et chef de la direction de la Myrtle Beach Area Hospitality Association.

Mark Lazarus, président et propriétaire de Lazarus Entertainment Group, emploie 1 000 travailleurs dans ses trois parcs à thème. Environ 150 d’entre eux sont généralement titulaires d’un visa J-1, mais aucun n’est venu cette année. En conséquence, il a réduit ses heures et réduit le nombre de caissiers.

Lazarus est d’accord avec les efforts de Trump pour réprimer l’immigration illégale, mais admet que l’interdiction J-1 « me déroute ». Il n’y a pas assez d’étudiants pour occuper des emplois saisonniers à Myrtle Beach, a-t-il déclaré, et craint que l’interdiction ne nuise à la fragile économie.

« Nos revenus vont baisser parce que nous réduisons nos heures et ils vont baisser parce que nous ne pouvons pas ouvrir toutes les commodités dont tout le monde dispose », a-t-il déclaré.

La pénurie, cependant, a été quelque peu atténuée par l’impact continu de la pandémie sur l’industrie du tourisme.

À Myrtle Beach, les bars, les théâtres et les grandes salles sont toujours fermés et le nombre de visiteurs est en baisse. Le Maine ne connaît pas non plus de pénurie de main-d’œuvre généralisée, car les affaires ne représentent qu’une fraction de ce que l’État voit en été normal.

Pourtant, l’interdiction de visa ajoute une autre couche d’incertitude pour des entreprises comme le Meadowmere de 145 lits, l’un des plus grands hôtels du Maine. Il n’a reçu que la moitié des visas H-2B demandés et n’obtiendra probablement pas sept ou huit visas d’étudiant J-1.

D’autres entreprises poursuivent et s’adaptent à la nouvelle réalité. À Hampton, dans le New Hampshire, les entreprises ont embauché des parents et travaillent de plus longues heures. Certains ont pu embaucher des étudiants locaux pour remplacer les titulaires de visa.

« J’ai maintenant un groupe d’enfants de 17 ans qui remplacent les J-1 qui, nous l’espérons, seront ici pour les cinq prochaines années », a déclaré Tom McGuirk, qui possède un hôtel et un restaurant et a pu remplacer sept J- 1 travailleurs des visas avec des adolescents qui travaillaient dans des cinémas et des camps fermés. « C’est exactement ce qui nous manque sur le marché depuis quelques années. »

Au Friendly Fisherman, Demetri n’a pas eu autant de chance. Elle a fait de la publicité dans les journaux et en ligne pour préparer les cuisiniers, les caissiers et le comptoir d’aide. Bien qu’elle propose de payer 14 $ l’heure pour la formation et un salaire de départ de 16 $ l’heure plus les pourboires, elle avait peu de preneurs au-delà des « enfants de 14 ans » qui sont limités par les heures qu’ils peuvent travailler et les emplois qu’ils peuvent faire.

« Ces étudiants ne retirent aucun emploi aux locaux, pas un seul », a déclaré Demetri à propos des titulaires de visa J-1.

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Le journaliste de l’AP David Sharp à Portland, dans le Maine, a contribué à ce rapport.