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MELBOURNE (Reuters) – Le rideau s'est abaissé sur le sport des spectateurs en Australie et en Nouvelle-Zélande dimanche, avec des fans regardant des matchs de football et de rugby de haut niveau dans les stades pour la dernière fois avant l'interdiction de foule et les contrôles aux frontières pour lutter contre la propagation du coronavirus.

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PHOTO DE DOSSIER: Nick Phipps (R) de la Nouvelle-Galles du Sud Waratahs se prépare à mettre le ballon dans la mêlée lors du match de demi-finale du Super Rugby contre les Highlanders de Nouvelle-Zélande au Sydney Football Stadium, Australie, le 27 juin 2015. REUTERS / David gris

Le sport étant pratiquement à l'arrêt dans une grande partie du monde, les nations antipodéennes sont parmi les derniers obstacles à la compétition d'élite, alors même que les infections augmentent et que l'étau se resserre autour des voyages internationaux.

Les meilleurs codes australiens de football d'hiver ont décidé de continuer à interdire les spectateurs aussi longtemps qu'ils peuvent raisonnablement le faire, mais l'organe directeur de Super Rugby n'avait d'autre choix que de suspendre la compétition tentaculaire des syndicats de rugby.

La Nouvelle-Zélande a annoncé samedi les restrictions frontalières les plus «strictes» du monde, empêchant ainsi les cinq équipes nationales de Super Rugby de jouer à l'extérieur et leurs adversaires en Australie, en Afrique du Sud, en Argentine et au Japon de se rendre.

Les ACT Brumbies ont néanmoins pu accueillir les Waratahs de New South Wales, basés à Sydney, dans un stade ensoleillé de Canberra dimanche et remporter le dernier match de Super Rugby "dans un avenir prévisible" 47-14.

COVID-19, la maladie respiratoire mortelle causée par le coronavirus, a infecté plus de 153 000 personnes dans le monde et tué plus de 5 800 personnes.

Le Premier ministre australien Scott Morrison, qui a appelé à la fin de tous les rassemblements non essentiels de plus de 500 personnes à partir de lundi, a abandonné les plans pour regarder ses Cronulla Sharks préférés dans la Ligue nationale de rugby après qu'un ministre de haut niveau ait contracté le virus.

Mais une foule décente s'est présentée à Brookvale Oval sur les plages du nord de Sydney pour regarder les Manly Sea Eagles s'incliner 18-4 contre Melbourne Storm lors de l'avant-dernier match du premier tour.

Lorsque les balles de match sont sorties du jeu, des gamins portant des gants les ont remis au personnel qui les a plongés dans des bacs de désinfectant avant de les remettre en jeu.

C'était autrement une atmosphère détendue de familles sur des tapis de pique-nique et d'amis bercant des bières, complètement en contradiction avec le sentiment de crise qui envahit le sport à son siège social de Sydney.

Plus tôt dimanche, la direction de la LNR a mis en garde contre des pertes financières «catastrophiques» pour le sport le plus populaire des États de l’Est du pays, le patron de la Commission de la Ligue de rugby, Peter V’landys, ayant lancé un appel précoce à l’aide du gouvernement.

La seule équipe néo-zélandaise de la ligue, les Warriors, basée à Auckland, a été félicitée pour avoir maintenu la saison en vie en installant un camp dans le nord de l'Australie, dans l'État de New South Wales.

Pour que les Warriors rentrent chez eux dimanche après minuit, cela signifierait devoir s'isoler pendant 14 jours, ce qui compromettrait désespérément l'intégrité de la compétition.

"JOUEURS DÉVASTÉS"

Quelques joueurs sont retournés en Nouvelle-Zélande, mais les autres sont confrontés à une période indéterminée loin de chez eux.

"C'est un énorme solide pour l'ensemble de la LNR", a écrit le capitaine des Warriors Wade Graham sur Twitter.

«Des sacrifices massifs se basant en Australie loin de la famille et des amis.»

Ce n'est peut-être qu'un soulagement temporaire pour la LNR, le PDG de Warriors, Cameron George, affirmant que son équipe n'était engagée que pour un match de plus en Australie.

«Il y avait beaucoup de joueurs dévastés hier. Il y avait des hommes adultes qui avaient les larmes aux yeux », a déclaré George aux médias néo-zélandais.

Dimanche, le gouvernement australien a suivi l'exemple de la Nouvelle-Zélande en imposant une période d'auto-isolement obligatoire de 14 jours aux arrivées internationales à partir de minuit.

Cette mesure a plongé la A-League australienne, la compétition de football de haut niveau du pays, dans le péril à six semaines des éliminatoires.

Wellington Phoenix, la seule équipe néo-zélandaise de la ligue, a accueilli Melbourne Victory dimanche après-midi, avec peu de chances que les deux équipes atteignent l'Australie avant la date limite de minuit.

Une suspension temporaire, au moins, semble inévitable pour la A-League tandis que les Phoenix, comme les Warriors, peuvent avoir à choisir entre abandonner la saison ou se baser en Australie.

Les joueurs de Phoenix ont dû réfléchir à un avenir incertain après le coup de sifflet final au Wellington Regional Stadium, mais ont renvoyé leurs fans à la maison avec une victoire 3-0.

Montage par Peter Rutherford

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