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MELBOURNE (Reuters) – L'Australie a signalé une baisse soutenue des nouvelles infections à coronavirus et a mené samedi la plus grande opération maritime en temps de paix dans le port de Sydney, faisant le plein de navires de croisière étrangers avant de les expulser des eaux locales.

Australie: les cas de coronavirus stables, les navires de croisière renvoyés chez eux

Le bateau de croisière Celebrity Solstice est amarré dans le port de Sydney, car une grande opération maritime est en cours pour réapprovisionner plusieurs navires de croisière qui ont été commandés hors des eaux australiennes en raison d'une épidémie de maladie à coronavirus (COVID-19), à Sydney, Australie, le 4 avril 2020 REUTERS / Stephen Coates

Les cas confirmés ont augmenté de 198 sur une période de 24 heures jusqu'à samedi après-midi, portant le total national à 5 ​​548, selon les données du ministère de la Santé. Le bilan des décès dus à COVID-19, la maladie respiratoire causée par le virus, est passé à 30.

Cela a permis de maintenir le taux d'infection quotidien du pays à environ 5%, bien en deçà des augmentations de 25 à 30% enregistrées il y a environ deux semaines, mais les responsables ont souligné qu'il était encore trop tôt pour revendiquer la victoire.

"Ce que je voudrais vraiment mettre en garde contre, c'est de penser que nous avons complètement traversé cette épreuve, car nous ne l'avons certainement pas fait", a déclaré Paul Kelly, sous-chef de la santé dans un briefing télévisé. "Nous devons vraiment être hypervigilants maintenant."

L'Australie a imposé une stricte distanciation sociale, notamment en limitant les rassemblements publics à deux personnes seulement. Les frontières de l'État, les cafés, les clubs, les parcs et les gymnases ont été fermés. Plusieurs États ont également donné à la police le pouvoir de faire respecter les règles par le biais d'amendes lourdes sur place et de peines de prison potentielles.

"Tout le travail acharné des Australiens commence à porter ses fruits en termes de vies sauvées et de prévention des infections", a déclaré le ministre de la Santé, Greg Hunt, à Sky News. "Chacun de nous peut sauver une vie, ou n'importe lequel d'entre nous, en faisant la mauvaise chose, pourrait risquer une vie."

À Sydney, la police d'État de la Nouvelle-Galles du Sud (NSW) coordonnait les mouvements de cinq navires de croisière battant pavillon étranger, transportant des centaines d'équipages, alors qu'ils entraient dans le port pour faire le plein et s'approvisionner avant de retourner dans leur port d'attache.

Les navires de croisière sont devenus un point d'éclair dans la réponse de l'Australie à la pandémie, la colère du public après que Ruby Princess de Carnival Corp ait été autorisée le mois dernier à débarquer des passagers à Sydney, dont beaucoup ont par la suite été testés positifs pour COVID-19.

Les navires de croisière sont responsables d'environ 20% des cas de coronavirus en Australie. Sept décès et plus de 600 infections ont été attribués à la seule Ruby Princess.

La décision de l'Australie de fermer ses ports a conduit à des négociations tendues avec plusieurs navires toujours dans ses eaux territoriales.

L'opération dans le port de Sydney samedi a également permis des transferts d'équipage entre les navires pour permettre aux travailleurs de rejoindre le navire se dirigeant le plus près de leur domicile.

TRAVAILLEURS DU PACIFIQUE

Alors que les navires de croisière étaient commandés, le ministère des Affaires étrangères a déclaré samedi que les travailleurs des pays du Pacifique employés comme cueilleurs de fruits et ouvriers agricoles seraient autorisés à prolonger leur visa pour une nouvelle période de 12 mois.

"Cela leur permettra de subvenir à leurs propres besoins et de continuer à apporter une contribution essentielle au secteur agricole et à la sécurité alimentaire de l'Australie", a déclaré la ministre des Affaires étrangères Marise Payne dans un communiqué, notant que beaucoup d'entre eux étaient coincés en Australie en raison de l'interdiction du pays de voyager à l'étranger.

Plusieurs organismes de recherche australiens se sont joints à la chasse internationale pour un vaccin COVID-19 ou un traitement contre le virus.

L'Organisation de recherche scientifique et industrielle du Commonwealth (CSIRO), la plus grande agence de recherche en biosécurité d'Australie, a déclaré samedi avoir reçu 220 millions de dollars australiens (132 millions de dollars) du gouvernement pour moderniser ses installations.

Australie: les cas de coronavirus stables, les navires de croisière renvoyés chez eux
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Jeudi, l'agence scientifique nationale australienne, qui est exploitée par le CSIRO, a déclaré qu'elle avait commencé les tests précliniques de deux vaccins potentiels dans son installation de biosécurité à haut confinement près de Melbourne.

Pendant ce temps, l'Université Monash de Melbourne a déclaré qu'une étude qu'elle dirigeait a indiqué qu'un médicament antiparasitaire largement disponible, l'ivermectine, utilisé pour traiter les poux, peut tuer le coronavirus se développant en culture cellulaire en 48 heures. Cependant, des essais devaient être menés sur des personnes et les autorités les mettaient en garde contre l'automédication.

En Nouvelle-Zélande voisine, le nombre de cas confirmés a augmenté samedi de 52 à 824, selon les données du ministère de la Santé. La Nouvelle-Zélande a signalé jusqu'à présent un décès dû à COVID-19.

Reportage de Lidia Kelly; Montage par Lincoln Feast et Jane Wardell