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HONG KONG (Reuters) – Juste avant minuit, dans le district de Mong Kok, à Hong Kong, un homme de soixante-dix ans se détache de la foule de manifestants se moquant de la police. Derrière lui, une jeune femme crie: «Soyez en sécurité!

Au milieu de gratte-ciel étincelants, les pauvres de Hong Kong mettent de côté leurs difficultés et se joignent aux manifestants

Lou Tit-Man, 73 ans, écrit une pancarte de protestation devant le commissariat de police de Mong Kok à Hong Kong, Chine, le 23 septembre 2019. La pancarte indique "du sang pour du sang". REUTERS / Tyrone Siu

Ils forment un couple improbable: une fille de 24 ans élégamment vêtue; e militant âgé qui dort depuis des décennies dans les rues de l’une des villes les plus riches – et les plus inégalitaires – de la planète.

Réunir les deux est un mouvement qui a débuté en juin avec des manifestations contre un projet de loi qui aurait permis l'extradition vers la Chine continentale. La législation proposée a depuis été retirée.

Les manifestations ont depuis débouché sur une lutte pour l’avenir de la ville sous domination chinoise, qui a attiré les habitants d’un large échantillon de la société. Certains vivent à la limite, mais ils ont mis de côté leurs griefs pour soutenir un mouvement qui, espère-t-il, assurera un meilleur avenir à tous.

«Même si nous sommes pauvres, nous soutenons toujours les cinq revendications», a déclaré Lou Tit-Man, âgé de 73 ans, faisant référence à un programme en cinq points comprenant des appels au suffrage universel et à la remise de centaines de manifestants arrêtés. .

Alors que d'autres s'organisent autour d'applications cryptées telles que Telegram, Lou Tit-Man suit les nouvelles des manifestations sur sa radio à ondes courtes, l'un des rares biens qu'il a réussi à empêcher les voleurs, ainsi qu'un masque ramassé après une bagarre.

Connu localement sous le nom de «Iron Man», une pièce de théâtre portant son nom chinois et sa réputation de résilience, il a passé quatre mois en prison lors du «Mouvement des parapluies» de 2014 qui a paralysé la ville mais n'a pas réussi à obtenir d'importantes concessions de Pékin.

Il porte dans sa poche une copie chiffonnée d'un article le concernant publié dans un journal local, dans lequel il explique comment il a dépensé les subventions gouvernementales pour acheter de la nourriture et de l'eau pour la plupart des jeunes manifestants.

«Je veux que la prochaine génération ait une vie meilleure», a-t-il déclaré. «Je mets tout mon cœur et toute mon âme dans le mouvement social.»

Les rassemblements de cette année ont amené des milliers de personnes dans les rues week-end après-midi, scandant des slogans tels que «se tenir à Hong Kong» et «révolution de notre temps», qui expriment un mécontentement croissant face à ce qui est perçu comme une interférence chinoise rampante dans la ville.

Le gouvernement a appelé au dialogue et s'est dit prêt à "faire avancer le développement constitutionnel" conformément à la loi.

Les récentes manifestations ont souvent dégénéré en violences, des manifestants à la peau noire incendiant des stations de métro et vandalisant celles-ci alors que la police tirait des gaz lacrymogènes, du gaz poivré et des canons à eau.

On s'attend à une nouvelle agitation avant le 1 er octobre, lorsque Beijing envisage de célébrer somptueusement les 70 ans de la République populaire.

Les autorités décrivent les participants comme des "émeutiers" contrôlés par des instigateurs externes. Un décompte récent de la police parmi les centaines de personnes arrêtées a montré que le plus jeune avait 13 ans, le plus âgé de 80 ans.

Beaucoup descendent dans la rue et sont des étudiants, mais d’autres sont des enseignants, des pilotes, des infirmières, des chefs, des nettoyeurs et des travailleurs des quartiers les plus pauvres de la ville. Ils comprennent les personnes qui dorment dans la rue et les habitants des appartements surpeuplés qui se tiennent à l’ombre des gratte-ciel.

FINE ECONOMIQUE

Si la colère qui alimente les manifestations provient en grande partie de griefs politiques – en particulier au sujet de la mise en oeuvre de l'accord «un pays, deux systèmes» en vertu duquel Hong Kong a été restitué à la Chine, promettant un degré élevé d'autonomie – des analystes disent qu'il a également des racines dans les difficultés économiques.

Un sondage mené par une université locale a révélé que 84% des manifestants se disaient mécontents de l'inégalité de classe et 92% jugeaient que l'écart de richesse était déraisonnable.

Graffiti déplore le coût prohibitif du logement – le plus cher du monde – et le problème a été soulevé lors d’un dialogue communautaire avec la directrice générale Carrie Lam jeudi soir.

La ville de 7,4 millions d'habitants, construite à partir d'un village de pêcheurs par les colonisateurs britanniques à la recherche de la richesse, abrite aujourd'hui plus de milliardaires que tout autre dans le monde, à l'exception de New York, mais un habitant sur cinq vit dans la pauvreté.

L'inégalité des revenus a récemment atteint son niveau le plus élevé depuis plus de quarante ans, selon les données gouvernementales.

À Sham Shui Po, le plus pauvre des districts de Hong Kong, les parcs sont remplis d’hommes dormant sur des matelas ou des bancs. Beaucoup sont âgés et en mauvaise santé, avec des éruptions cutanées et des membres minces. À proximité, des femmes poussent des chiens moelleux dans des poussettes.

«Les gens nantis prennent tout simplement les pauvres», a déclaré Lou Tit-Man, qui dort dans un quartier rude où il a été battu par des membres de triades ou de gangs chinois.

«À long terme, je souhaite que Hong Kong devienne une société égalitaire», a-t-il déclaré.

Ng Wai Tung, une assistante sociale, a déclaré que le "loyer astronomique" de la ville alimentait le sans-abrisme et que le gouvernement ne s'attaquait pas à une crise du logement.

Une grave pénurie de logements signifie que les gens attendent en moyenne cinq ans au moins pour un logement social. La plupart des jeunes vivent avec leurs parents et plus de 200 000 personnes sont regroupées dans des unités subdivisées, appelées «cercueils» et «maisons en cage», pour lesquelles elles paient plus de 500 dollars par mois.

Les autorités ont promis de construire 280 000 appartements publics d'ici 2027 mais ont déclaré qu'elles n'atteindraient pas cet objectif.

Lam a déclaré vendredi qu'elle se concentrerait sur les solutions à la crise dans son discours politique du 1er octobre.

PILIER DE NOTRE SOCIÉTÉ

"Si le gouvernement voulait vraiment m'aider, je n'aurais pas à travailler deux fois et à vivre dans une zone subdivisée", a déclaré Ip, 60 ans, nettoyeur dans une université, qui a quitté Hong Kong pour s'installer à Hong Kong. ses trente ans.

Elle paye 5 000 dollars (637 dollars) par mois pour une chambre sombre à Sham Shui Po, ce qui lui va à peine si elle partage le lit qu'elle partage avec son mari qui est malade et ne peut pas travailler. Le toit fuit.

Elle a noué des liens étroits avec des étudiants après avoir participé aux manifestations de 2014, au grand dam de son mari et de sa famille.

«Je ne connaissais pas certains manifestants qui m’avaient si bien traité. Ils ont discuté avec moi et étaient très pacifiques », a-t-elle déclaré.

"Ces jeunes ont été battus par la police … Ils étaient prêts à se sacrifier pour assurer un meilleur avenir à Hong Kong."

Ses parents sur le continent lui disent qu'elle a subi un lavage de cerveau par des forces étrangères. Mais quand elle leur rend visite dans la province du Guangdong et les voit collés à la couverture télévisée des manifestations, elle pense que ce sont eux qui sont mal informés.

Au milieu de gratte-ciel étincelants, les pauvres de Hong Kong mettent de côté leurs difficultés et se joignent aux manifestants
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"Je continue à discuter avec des gens qui ne soutiennent pas les étudiants", a-t-elle déclaré. «Ils constituent le pilier le plus important de notre société. Je dois les aider. "

À l'extérieur du commissariat de police de Mong Kok, la foule regarde Lou Tit-Man gribouiller des slogans tels que «Stop à la brutalité policière» et «Descendez, Carrie Lam». Il écrit les messages sur des bouts de papier trouvés dans la rue et les place près de la gare.

Chaque nuit, la police nettoie la zone. «Après, je vais en créer de nouveaux», dit-il avec un sourire.

Reportage par Poppy Elena McPherson; Reportage supplémentaire par Angie Teo; Édité par Mike Collett-White

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