Au Mali, un massacre aux empreintes russes

BAMAKO, Mali — Le dernier dimanche de mars précédant le Ramadan, des milliers de commerçants et de villageois ont rempli le marché de Moura, dans le centre du Mali, échangeant du bétail dans un vaste enclos et s’approvisionnant en épices et légumes dans les ruelles sablonneuses de la ville.

Soudain, cinq hélicoptères volant à basse altitude ont survolé, certains tirant des armes et tirant des coups de feu en retour. Les villageois ont couru pour sauver leur vie. Mais il n’y avait nulle part où s’échapper : les hélicoptères larguaient des soldats aux abords de la ville pour bloquer toutes les issues.

Les soldats étaient à la poursuite de militants islamistes qui opèrent dans la région depuis des années. Beaucoup de soldats étaient des Maliens, mais ils étaient accompagnés d’étrangers blancs portant des treillis militaires et parlant une langue qui n’était ni l’anglais ni le français, ont indiqué des habitants.

Les étrangers, selon des diplomates, des responsables et des groupes de défense des droits de l’homme, appartenaient au groupe paramilitaire russe connu sous le nom de Wagner.

Au cours des cinq jours suivants à Moura, des soldats maliens et leurs alliés russes ont pillé des maisons, retenu des villageois en captivité dans un lit de rivière asséché et exécuté des centaines d’hommes, selon huit témoins de Moura et plus de 20 politiciens maliens et militants de la société civile, alors que ainsi que des responsables militaires et des diplomates occidentaux.

Des soldats maliens et des mercenaires étrangers ont tué des captifs à bout portant, souvent sans les interroger, sur la base de leur appartenance ethnique ou de leurs vêtements, selon des témoins. Les étrangers ont parcouru la ville en maraudant, tuant sans discernement des personnes dans les maisons, volant des bijoux et confisquant des téléphones portables pour éliminer toute preuve visuelle.

Cependant, à l’aide d’images satellites, le New York Times a identifié les sites d’au moins deux fosses communes, qui correspondaient aux descriptions des témoins indiquant où les captifs avaient été exécutés et enterrés.

Les autorités et militaires maliens n’ont pas répondu aux multiples demandes de commentaires.

Le Mali combat des militants armés depuis une décennie, d’abord avec l’aide des forces françaises puis européennes. Mais alors que les relations se détériorent entre la France et la junte militaire malienne, qui a pris le pouvoir l’an dernier, les forces françaises se retirent du Mali et le groupe Wagner s’y est installé, une démarche dénoncée par 15 pays européens et le Canada, ainsi que les États-Unis. États.

Le groupe Wagner fait référence à un réseau d’agents et d’entreprises qui servent de ce que le département du Trésor américain a appelé une « force mandataire » du ministère russe de la Défense. Les analystes décrivent le groupe comme une extension de la politique étrangère de la Russie par le biais d’activités démenties, notamment l’utilisation de mercenaires et des campagnes de désinformation.

Depuis son apparition en Ukraine en 2014, ses agents ont été identifiés travaillant en Libye, en Syrie et dans des pays d’Afrique subsaharienne, dont la République centrafricaine, le Mozambique, le Soudan et maintenant le Mali. Ils s’allient avec des dirigeants politiques et militaires assiégés qui peuvent payer leurs services en espèces, ou avec des concessions minières lucratives pour des minéraux précieux comme l’or, les diamants et l’uranium, selon des entretiens menés ces dernières semaines avec des dizaines d’analystes, de diplomates et de responsables militaires en Afrique. et les pays occidentaux.

La Les autorités maliennes saluées l’attaque de Moura comme une victoire majeure dans leur lutte contre les groupes extrémistes, affirmant avoir tué 203 combattants et arrêté plus de 50 autres, mais ne faisant aucune mention de victimes civiles. Ils ont nié la présence d’agents de Wagner, disant seulement qu’ils avaient un contrat avec la Russie pour fournir des « instructeurs ».

Cependant, le ministre russe des Affaires étrangères Sergueï V. Lavrov a déclaré en mai à la télévision italienne que Wagner était présent au Mali “sur une base commerciale”, fournissant des “services de sécurité”.

Des témoins et des analystes affirment que le nombre de morts à Moura se situe entre 300 et 400 selon leurs estimations les plus prudentes, la plupart des victimes étant des civils.

“Du lundi au jeudi, les tueries n’ont pas cessé”, a déclaré Hamadoun, un tailleur travaillant près du marché lorsque les hélicoptères sont arrivés. “Les Blancs et les Maliens ont tué ensemble.”

Bara, un marchand de bétail de Moura, a déclaré : « Ils ont tué tous les jeunes de cette région.

Les témoins, craignant des représailles, ont parlé au Times à condition qu’ils ne soient identifiés que par leurs prénoms. Ils ont été interrogés après avoir fui Moura et se sont réfugiés ailleurs au Mali.

Le nombre de morts à Moura est le plus élevé d’une liste croissante d’atteintes aux droits humains commises par l’armée malienne, qui, selon des diplomates et des observateurs maliens des droits humains, ont augmenté depuis que l’armée a commencé à mener des opérations conjointes avec le groupe Wagner en janvier.

Dans le centre du Mali, près de 500 civils ont été tués dans les opérations conjointes, y compris à Moura, selon des rapports confidentiels de la mission de l’ONU au Mali vus par The Times et une base de données compilée par Héni Nsaibia, chercheur principal à l’Armed Conflict Location & Projet Event Data, ou ACLED. Certains abus pourraient constituer des crimes contre l’humanité, a déclaré l’ONU dans un rapport.

Lundi, la mission de l’ONU a déclaré que les violations des droits de l’homme commises par l’armée malienne contre des civils avaient décuplé entre la fin de 2021 et le premier trimestre de cette année. A Moura, les forces de sécurité “ont peut-être aussi violé, pillé, arrêté et détenu arbitrairement de nombreux civils”, selon la mission, qui prépare un rapport sur l’incident.

Les militaires du Sahel, la vaste région subsaharienne qui traverse l’Afrique, sont depuis longtemps accusés de tuer leur propre peuple, y compris après avoir été formés par des instructeurs occidentaux. Mais les violations particulières des droits de l’homme au Mali correspondent à un schéma d’abus – y compris la torture, les passages à tabac et les exécutions sommaires – signalés dans d’autres pays où des mercenaires Wagner ont été déployés.

Le groupe Wagner serait dirigé par Yevgeny V. Prigozhin, un oligarque russe étroitement lié au président Vladimir Poutine. Dans une réponse écrite aux questions envoyées par le Times, M. Prigozhin a fait l’éloge du dirigeant actuel du Mali, de son armée et de ses actions à Moura. Mais il a nié la présence d’entrepreneurs de Wagner au Mali, qualifiant de «légende» que le groupe existe même.

Il a ajouté : « Partout où il y a des sous-traitants russes, réels ou fictifs, ils ne violent jamais les droits de l’homme ».

En décembre, l’Union européenne a imposé des sanctions à huit personnes, mais pas à M. Prigozhin, liées au groupe, l’accusant de piller les ressources naturelles, d’alimenter la violence et de violer le droit international.

Au Mali, environ 1 000 mercenaires Wagner ont été déployés dans au moins 15 bases militaires, avant-postes de sécurité et points de contrôle, y compris d’anciennes bases et installations françaises financées par l’Union européenne, selon un responsable militaire français et un haut diplomate basé au Mali.

Sorcha MacLeod, présidente du groupe de travail de l’ONU sur l’utilisation de mercenaires, a déclaré que les violations des droits de l’homme et les crimes de guerre augmentaient partout où des mercenaires étaient déployés. “Ils n’ont aucune incitation à mettre fin au conflit, car ils sont motivés financièrement”, a-t-elle déclaré.

Ville difficile d’accès aux bâtiments en briques de boue dans la plaine inondable du delta intérieur du Niger, Moura est connue pour son «galbal», ou marché au bétail, qui attire des milliers d’acheteurs et de marchands chaque dimanche.

La région abrite de nombreux éleveurs et agriculteurs de l’ethnie peule, qui sont les premières recrues des militants, et souvent aussi victimes des violences.

Depuis 2015, la Katibat Macina, une filiale locale du groupe terroriste Al-Qaïda, a pris le contrôle de la région, collectant des impôts et obligeant les hommes à se laisser pousser la barbe.

“Ils sont le gouvernement dans la région”, a déclaré Hamadou, un berger qui était détenu par les soldats.

Le jour de l’attaque, des militants islamistes armés parcouraient Moura, leurs motos garées à proximité. Lorsque les hélicoptères se sont approchés de la ville, certains villageois sont montés sur les toits de leurs maisons pour voir ce qui se passait. Certains militants ont tenté de fuir à moto, tandis que d’autres ont tiré sur les hélicoptères.

Des soldats maliens ont rassemblé des captifs et les ont gardés sous surveillance sur deux sites : une zone au sud-ouest de la ville, non loin du galbal, et un lit de rivière asséché à l’est de la ville, ont déclaré les villageois lors d’entretiens.

Les exécutions massives ont commencé lundi et les victimes étaient à la fois des civils et des militants non armés, ont déclaré des témoins. Les soldats ont choisi jusqu’à 15 personnes à la fois, ont inspecté leurs doigts et leurs épaules à la recherche de l’empreinte laissée par l’utilisation régulière d’armes et ont exécuté des hommes à quelques mètres des captifs.

Pendant ce temps, des mercenaires russes pourchassaient les gens dans les rues et pénétraient par effraction dans les maisons. “Les soldats blancs tuaient tous ceux qui essayaient de fuir”, a déclaré Bara, le marchand de bétail, qui a été emmené dans le lit de la rivière.

Mardi, des soldats maliens ont utilisé les haut-parleurs de la mosquée pour ordonner à tous ceux qui se cachaient encore dans les maisons de sortir. Les mercenaires russes s’en sont assurés.

Modi, un habitant de 24 ans, a déclaré que deux hommes blancs armés avaient tiré à travers la porte de sa maison, le manquant de peu. Il a couru jusqu’au lit de la rivière, espérant qu’il serait plus en sécurité avec les soldats maliens.

Lorsque Hamadou, le berger, a quitté sa maison mardi, il a dit avoir découvert “des cadavres partout”.

La puanteur devenant insupportable, les soldats ont ordonné à ceux qui avaient des charrettes à roues de ramasser les corps, et à d’autres de ramasser de l’herbe sèche. Les soldats ont aspergé certains des corps avec du carburant et y ont mis le feu, à la vue des captifs.

D’autres interrogatoires ont suivi mercredi, auxquels des femmes et des enfants ont reçu l’ordre d’assister. Les soldats ont poussé des captifs portant des pantalons courts ou des bottes qui pourraient les associer à des militants pour se promener dans une maison qui, selon eux, contenait une machine qui pouvait identifier les djihadistes, ont déclaré des témoins oculaires, notant qu’il s’agissait probablement d’un bluff. Les soldats ont exécuté quelques hommes et en ont forcé d’autres à monter dans des hélicoptères.

Les soldats et leurs alliés russes sont partis jeudi, après avoir tué six derniers prisonniers en représailles à quatre qui s’étaient évadés. Un soldat malien a dit à un groupe de captifs que les soldats avaient tué “toutes les mauvaises personnes”, a déclaré Hamadou.

Le soldat s’est excusé pour les bonnes personnes qui « sont mortes par accident ».

Toutes les victimes étaient des Peuls, selon les survivants et les témoignages recueillis par Human Rights Watch. Corinne Dukfa, directrice du groupe Sahel, a déclaré que cela pousserait probablement davantage de Peuls dans les bras des groupes islamistes.

Depuis que l’armée a commencé à mener des opérations conjointes avec les mercenaires wagnériens, “la distinction entre civils et combattants” – déjà à peine respectée – a “complètement disparu”, a déclaré Ousmane Diallo, chercheur sur l’Afrique de l’Ouest à Amnesty International.

Début mars, 30 corps calcinés ont été découverts près de la base militaire de Diabaly, où des soldats maliens et des agents de Wagner ont été déployés, des semaines après l’enlèvement d’un groupe d’hommes de taille similaire, selon les Casques bleus de l’ONU au Mali et l’armée française.

Début avril, les forces de sécurité maliennes et des mercenaires russes ont exécuté sept jeunes enfants près de la ville de Bandiagara, selon l’armée française. À la mi-avril, l’armée malienne a déclaré avoir tué 18 militants islamistes et en avoir rassemblé des centaines d’autres dans un marché aux bestiaux de la ville de Hombori. Mais parmi les blessés et emmenés dans une clinique se trouvaient des personnes âgées, des femmes et des enfants, selon des témoins. Au moins une des personnes tuées était également un civil.

Les enquêteurs de la mission de maintien de la paix de l’ONU au Mali se sont jusqu’à présent vu refuser l’accès à Moura. La Russie et la Chine ont bloqué un vote au Conseil de sécurité de l’ONU sur une enquête indépendante.

Certains Maliens de ces régions perdent confiance dans le gouvernement.

“Nous pensions que les soldats blancs nous libéreraient des djihadistes, mais ils sont plus dangereux”, a déclaré Oumar, qui a déclaré que son frère faisait partie des 18 victimes à Hombori. “Au moins, les djihadistes ne tirent sur personne en mouvement.”

Dix jours après la fin du siège, deux ministres du gouvernement ont apporté de la nourriture et des dons à Moura, affirmant que l’armée avait apporté la paix et la sécurité. À la télévision malienne, les responsables locaux ont salué l’opération militaire.

Peu de temps après, les militants sont revenus et ont kidnappé l’adjoint au maire. Il n’a pas été entendu depuis.

Alors que les villageois étaient au culte un soir fin avril, a déclaré Bara, le commerçant, trois militants sont arrivés et ont annoncé que toute personne qui tenait à leur vie devait quitter le village avant 6 heures du matin le lendemain. Il s’est vidé depuis.

“Nous avions une maison”, a déclaré Bara, “mais nous sommes maintenant des étrangers dans notre propre pays.”

Élian Peltier signalé à Bamako, Mali; Mady Camara de Dakar, Sénégal; et Christian Triebert de Leeuwarden, Pays-Bas. Declan Walsh a contribué aux reportages de Nairobi, au Kenya, et Christoph Köttl de New York.