« Au-delà de l’incroyable »: Shohei Ohtani a constamment impressionné ses pairs de la MLB pendant la saison historique 2021

Des orages se sont abattus sur Boston tôt dans la soirée du 30 juin, retardant d’environ 30 minutes le premier lancer du match entre les Royals et les Red Sox, initialement prévu à 19 h 05, heure locale.

Pour les joueurs, le retard a offert une opportunité.

« Nous étions sur le point d’aller sur le terrain », a déclaré le joueur de deuxième but des Royals Whit Merrifield à Sporting News, « mais tout le monde s’est arrêté et est allé à la télévision, car c’était son premier au bâton. »

Qui était dans l’assiette ? Shohei Ohtani.

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La star des Angels, enfin en bonne santé et habilitée par la franchise à poursuivre pleinement son rôle de rêve en tant que frappeur et lanceur superstar dans la Major League Baseball, était au milieu de sa meilleure partie de la saison avant le dernier match d’un match de trois situé à New York. Il avait frappé 11 circuits lors de ses 13 matchs précédents, dont trois lors des deux premiers matchs au Yankee Stadium. Et Ohtani lançait aussi ce soir-là. Il avait accordé deux points en 12 manches avec 14 retraits au bâton lors de ses deux départs précédents.

Alors, bon sang, les Royals regardaient, profitant de l’opportunité de précipitation.

« Nous nous attendions à ce qu’il frappe un circuit », a déclaré Merrifield. «Vous ne voyez tout simplement pas 20 ligues majeures s’arrêter et regarder un gars frapper au hasard au bâton en juin. Mais nous avons regardé parce qu’il était debout. Les yeux qui sont rivés sur lui, la pression qui s’exerce sur lui jour après jour, pour continuer à faire ce qu’il fait est plus qu’incroyable.

De tous les mots qui ont été écrits et prononcés par ceux d’entre nous dans les médias, peu parlent plus fort que cette histoire réelle de Merrifield, l’un des pairs d’Ohtani dans la petite fraternité des joueurs de la MLB. Et Merrifield n’est certainement pas seul.

« En tant que fan de baseball », a déclaré à Sporting News le joueur de premier but des Braves Freddie Freeman, le joueur par excellence de la NL 2020, « être capable de voir ce qu’il accomplit et fait jour après jour, vous n’avez qu’à prendre du recul et regardez et réalisez la grandeur de Shoehei Ohtani. Ce qu’il fait, je ne pense pas qu’il se reproduira plus jamais.

Et ce type d’histoires et d’applaudissements est l’une des principales raisons pour lesquelles Ohtani a été élu joueur de l’année de la MLB Sporting News 2021, un prix qui remonte à 1936 et a toujours été exclusivement voté par les joueurs de la MLB.



Les joueurs savent spécial, et ils voient spécial à Ohtani.

« À moins que vous n’ayez réellement joué, je ne sais pas si vous pouvez apprécier la portée de ce qu’il fait », a déclaré le manager des Angels Joe Maddon à Sporting News. « Il a été élu pour ce prix par un groupe de ses pairs et ils comprennent parfaitement ce que cela prend et ce qu’il a fait, à quel point c’est important, incroyable. »

Ohtani a recueilli 56 % des voix ; Le cogneur des Blue Jays Vladimir Guerrero Jr. – qui a écrit une saison qui aurait fait de lui un vainqueur méritant n’importe quelle autre année – a terminé deuxième avec 29,3 pour cent. Il était le seul autre joueur au-dessus de 4,3 pour cent.

Comparaison des achats

Trouver un contexte pour Ohtani en tant que joueur à double sens a toujours été un défi, car il n’y a pas de comparaisons qui soient même relativement proches de ce qu’il a accompli en 2021.

À l’ère moderne, Rick Ankiel a retiré 194 frappeurs sur des prises en 2000 et a frappé 25 circuits en 2008, mais il n’a jamais été frappeur et lanceur la même année. Michael Lorenzen et Brooks Kieschnick ont ​​fait double emploi en tant que voltigeurs et lanceurs de relève au cours des mêmes saisons, mais ni l’un ni l’autre n’a atteint le niveau de réussite d’Ohtani dans l’une ou l’autre discipline.

Vous connaissez déjà le nom qui revient toujours dans les conversations sur Ohtani : Babe Ruth.

« Chaque fois que vous entendez votre nom mentionné à côté de Babe Ruth dans tout ce en quoi nous croyons avec le baseball, c’est assez impressionnant », a déclaré Maddon.

Ruth a rejoint les Red Sox en 1914 à l’âge de 19 ans, et en 1915, il s’était imposé comme un lanceur d’élite. De 1915 à 1917, Ruth avait une MPM de 2,02 en 867 2/3 manches, mais il était clair qu’il pouvait aussi frapper. En 1918, il a effectué 19 départs en tant que lanceur et 70 départs en tant que joueur de position, menant la ligue avec 11 circuits. En 1919, son seul avec presque un double service à temps plein, Ruth a commencé 15 matchs sur le monticule et 111 sur le terrain. Les Red Sox ont vendu Ruth aux Yankees pendant l’intersaison – quelque chose à propos d’une malédiction ? – et New York a mis fin à ses jours de tangage. Il n’a fait que cinq apparitions en tant que lanceur le reste de sa carrière.

Comparons le 1919 de Ruth au 2021 d’Ohtani.



En tant que lanceur :

Ruth: 17 G, 2,97 ERA, 133 1/3 IP, 148 H, 58 BB, 30 K, 3,58 FIP, 1,545 WHIP, 0,8 bWAR
Ohtani : 23 G, 3,18 ERA, 130 1/3 IP, 98 H, 44 BB, 156 K, 3,52 ERA, 1,090 WHIP, 4,1 bWAR

En tant que frappeur :

Ruth: 543 PA, 29 HR, 113 RBI, 12 3B, .322/.456/.657, 217 OPS+ 7 SB, 9.1 bWAR
Ohtani : 639 PA, 46 HR, 100 RBI, 8 3B, .257/.372/.592, 158 OPS+, 26 SB, 4.9 bWAR

Des époques différentes, mais des saisons assez similaires, non ? Ohtani a frappé plus de circuits, mais il convient également de noter que les 29 circuits de Ruth ont établi un record MLB en une seule saison, qu’il a rapidement détruit en 1920 en tant que joueur à temps plein avec 54 circuits.

Mais à part Ruth ? Il n’y a pas de comparaisons.

Eh bien, pas au niveau de la grande ligue.

« C’est comme une petite ligue ou une équipe de lycée ou de collège, le meilleur joueur de l’équipe fait tout », a déclaré Maddon. « Il est le meilleur joueur dans les grandes ligues, faisant les mêmes choses que nous faisions normalement dans les petites ligues, au lycée ou même au collège. Et même quand ils faisaient ça là-bas, ce n’était pas tous les jours. C’était quelques jours par semaine, avec le temps de récupérer. Il n’a pas le temps de récupérer.

Le composant de durabilité ne peut pas être négligé. Lors de sa première saison en 2018, Ohtani a effectué 10 départs en tant que lanceur et il n’a pas frappé lors de ces matchs. Il prenait aussi généralement des jours de congé avant et après ses sorties de lanceur, pas nécessairement parce qu’il le voulait, mais c’est ainsi que les anges l’ont abordé. Parce que, encore une fois, il n’y a pas de manuel sur la façon de gérer correctement un joueur qui est à la fois un lanceur vedette et un frappeur vedette. Il n’a pas du tout lancé en 2019 après l’opération de Tommy John et n’a fait que deux départs en 2020.

Les Anges ont fait savoir tôt que 2021 serait différent. Maddon et le directeur général Perry Minasian ont déclaré qu’ils enlevaient les rênes, qu’ils laisseraient Ohtani frapper quand il lançait, et essentiellement DH tous les deux jours. La seule chose qu’ils n’ont pas faite a été de le lancer sur le terrain alors qu’ils jouaient un match interligues dans un stade de la NL, sans le DH. Cependant, il a frappé plusieurs d’entre eux, terminant la saison en jouant 155 des 162 matchs de l’équipe.

« Lorsque nous lui avons parlé à l’entraînement du printemps, je ne m’attendais pas à ce qu’il ait participé à autant de matchs sans avoir besoin de repos. Je pensais qu’il allait y avoir du repos », a déclaré Maddon avec un sourire. « Le nombre de matchs auxquels il a joué, le niveau de durabilité et d’endurance est incroyable. On ne peut pas vous dire, ni l’un ni l’autre, que ça allait ressembler à ça d’ici la fin de l’année. Il n’y a pas moyen. »

Il n’y avait pas de repos, car le repos n’était pas nécessaire. Il y avait cependant une commande fastball qui manquait en 2018.

« Dès le début, lorsque je l’ai rencontré pour la première fois et que j’ai parlé de lui en tant que manager, j’ai continué à répéter: » Une fois qu’il aura le commandement de la balle rapide, ce gars va absolument décoller «  », a déclaré Maddon. « Ses autres lancers sont aussi bons, mais ils ne seront pas autant honorés à moins qu’il ne sache où va sa balle rapide. Boum, il a réussi la commande de balle rapide, et nous y sommes.

Oh, et il y avait aussi de la vitesse. Pas sûr que quiconque s’attende à ce qu’il vole 26 buts, le cinquième total le plus élevé de l’AL.

« La vitesse », a déclaré Maddon, « vous avez entendu parler de sa vitesse, mais il rend les balles égales au premier but intéressantes, où il peut battre un joueur de premier but au sac. Le vol de bases, cela fait partie de sa nature motivée. Il veut pouvoir le faire.

« Il croit vraiment quand il fait ces choses qu’il contribue à la victoire. Il aime frapper et lancer le même jour parce qu’il pense qu’il peut aider l’équipe. Il parle toujours d’équipe. Toujours. Je ne pense pas l’avoir jamais entendu parler de lui-même en ce qui concerne l’accomplissement personnel, même si je suis sûr que c’est là-dedans et je suis sûr que cela fait partie de la motivation. Mais il est si humble et sincère que je pense que sa première motivation est l’équipe.

‘Juste incroyable’

Les événements du All-Star Game 2021 étaient essentiellement le Shohei Ohtani Show. Il a été choisi comme lanceur partant de l’équipe AL par le manager des Rays Kevin Cash, et il a battu le premier rang pour l’équipe AL. Oh, et il a également participé au Home Run Derby.

Et c’est pendant ces jours à Denver qu’il est devenu clair comment ses pairs le considéraient.

« J’espère que les gens réalisent ce qu’il fait, parce que c’est incroyablement difficile. Je ne sais pas comment il peut lancer et frapper », a déclaré Freeman. « Je suis fatigué de simplement balancer la batte, et il essaie de faire les deux, et de le faire à un très haut niveau. C’est assez incroyable.

La star des Nationals, Juan Soto, a déclaré : « Il peut tout faire. Ce qu’il a fait cette année est tout simplement incroyable.

Passez suffisamment de temps avec des athlètes professionnels, et c’est clair quand ils disent des choses gentilles parce qu’ils se sentent obligés. Ce n’était pas le cas dans le Colorado.

« Normalement, vous êtes en admiration devant les héros qui étaient là avant votre arrivée. Il est rare que vous soyez en admiration devant un contemporain », a déclaré Maddon. « Il est unique et mérite toutes les distinctions. Il mérite ce prix. Il mérite de nombreux prix cette année.

Il ne devrait pas être surprenant qu’il ait remporté celui-ci, étant donné qu’il a été voté par les pairs qui ont arrêté ce qu’ils faisaient pour le regarder à la télévision du clubhouse et qui étaient impatients de le rencontrer au All-Star Game.

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