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Le fondateur de WikiLeaks, Julian Assange, l’un des lanceurs d’alerte les plus en vue au monde, combattra son extradition vers les États-Unis cette semaine, après avoir omis de retarder l’audience de lundi.

Assange est recherché aux États-Unis pour la publication de centaines de milliers de documents classifiés en 2010 et 2011.

L’audience, à Old Bailey de Londres, est entendue par la juge de district Vanessa Baraitser. Cela a commencé en février mais il a été repoussé à cause du coronavirus.

Le ministère américain de la Justice a publié un nouvel acte d’accusation en juin, alléguant qu’Assange avait conspiré avec des membres d’organisations de piratage informatique et tenté de recruter des pirates informatiques lors de conférences en Europe et en Asie qui pourraient fournir à WikiLeaks des informations classifiées.

L’avocat d’Assange, Edward Fitzgerald QC, a fait valoir lundi que le dernier acte d’accusation était arrivé trop tard pour que son équipe puisse l’examiner et y répondre correctement. James Lewis QC représentera les autorités américaines.

Fitzgerald a déclaré qu’il n’avait pas vu Assange en personne depuis six mois, en partie à cause de la pandémie, selon la BBC. Cependant, une tentative d’exclure les nouvelles accusations a échoué, avec la décision de Baraitser, elles doivent être entendues.

Assange, dont la santé s’est détériorée alors qu’il était détenu dans une prison britannique, est recherché pour 18 chefs d’accusation, dont 17 relèvent de la loi américaine sur l’espionnage.

Les États-Unis l’accuseront spécifiquement d’avoir conspiré avec l’analyste du renseignement de l’armée Chelsea Manning pour déchiffrer un mot de passe connu sous le nom de «hachage» afin d’accéder à un ordinateur classifié du département américain de la Défense et d’exposer des secrets militaires.

S’exprimant depuis une boîte en verre lundi, Assange a déclaré qu’il ne consentait pas à l’extradition.

Si l’Australien de 49 ans est extradé vers les États-Unis, il risque une peine de prison de 175 ans. Sa mère Christine Assange a déclaré sur Twitter qu’il ne survivrait pas s’il était extradé.

Les partisans d’Assange soutiennent que les États-Unis le ciblent pour des raisons politiques après que son journalisme a révélé des crimes de guerre et des violations des droits humains présumés.

L’audience devrait durer quatre semaines. Des dizaines de témoins devraient être appelés à témoigner et un verdict final sera rendu à une date ultérieure.

Le nombre de sièges disponibles au tribunal est limité en raison des mesures de distanciation sociale qui ont été introduites en réponse à la pandémie.

Les partisans d’Assange, dont le père John Shipton et la créatrice de mode Dame Vivienne Westwood, se sont rassemblés devant le tribunal pénal historique lundi pour protester contre son extradition.

« Julian est un éditeur … et un journaliste », a déclaré Shipton devant le tribunal lundi. « C’est une oppression du journalisme et de la presse libre partout dans le monde occidental. Cela ne peut pas continuer, il faut que cela cesse maintenant. »

Michelle Stanistreet, secrétaire générale de l’Union nationale des journalistes du Royaume-Uni et d’Irlande, a déclaré dans un communiqué: « Si cette extradition est autorisée, elle enverra un signal clair que les journalistes et les éditeurs courent un risque chaque fois que leur travail décourage le gouvernement des États-Unis. . La liberté des médias dans le monde entier fera un pas en arrière significatif si Assange est contraint de faire face à ces accusations à la demande d’un président américain. « 

Elle a poursuivi: « Le gouvernement britannique fait une grande partie de son engagement en faveur de la liberté d’expression – cette affaire est l’occasion de démontrer la substance derrière ces paroles chaleureuses. »

Enfermé à Belmarsh

Assange, père de deux jeunes enfants, a été arrêté à l’ambassade de l’Équateur à Londres en avril 2019 pour avoir enfreint ses conditions de mise en liberté sous caution et est depuis détenu à la prison de haute sécurité de Belmarsh, dans le sud-est de Londres.

La partenaire d’Assange, Stella Moris, est l’une de celles qui devraient comparaître devant le tribunal. L’avocat d’origine sud-africaine a déclaré à PA Media que son partenaire avait perdu beaucoup de poids en prison et que sa santé se détériorait.

«C’est une attaque contre le journalisme», a-t-elle déclaré. « S’il est extradé vers les États-Unis pour avoir publié des vérités qui dérangent sur les guerres en Irak et en Afghanistan, alors cela créera un précédent, et tout journaliste ou éditeur britannique pourrait également être extradé à l’avenir. »

Moris a lancé une campagne de financement participatif le mois dernier pour payer les frais juridiques d’Assange. Plus de 100 000 £ (131 000 dollars) ont été promis.