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Aryna Sabalenka fait irruption dans les 16 derniers pour Showdown avec Belinda Bencic

Dernière mise à jour: 21 janvier 2023, 12 h 13 HST

Open d’Australie : Aryna Sabalenka et Elise Mertens (AP)

Aryna Sabalenka a battu Elise Mertens 6-2, 6-3 pour réserver un affrontement des 16 derniers contre Belinda Bencic à l’Open d’Australie

La cinquième tête de série, Aryna Sabalenka, s’est qualifiée pour les huitièmes de finale de l’Open d’Australie en deux sets samedi pour affronter la championne olympique Belinda Bencic.

La Biélorusse a battu la Belge Elise Mertens, 32e, 6-2, 6-3 sur la Margaret Court Arena pour renforcer son statut grandissant de favorite pour le premier Grand Chelem de l’année.

Sabalenka n’a eu besoin que de 74 minutes pour battre son ancien partenaire de double – la paire a remporté cinq titres ensemble, dont l’Open d’Australie en 2021 – mais a déclaré que cela n’avait pas été aussi facile qu’il y paraissait.

« C’est vraiment difficile de jouer contre elle, surtout. C’est une grande joueuse, une combattante incroyable”, a déclaré la puissante Sabalenka, qui n’a pas encore remporté de tournoi majeur.

« Je savais que ça allait être dur. Je suis super contente d’avoir pu rester concentrée du début à la fin pour gagner ce match car c’est une joueuse incroyable.”

Bencic, de Suisse, a été tout aussi assurée lors de sa victoire 6-2, 7-5 sur l’Italienne Camila Giorgi au Rod Laver Arena.

Sabalenka et Bencic sont tous les deux sur une lancée cette année en Australie.

Ils ont chacun remporté des titres à Adélaïde plus tôt ce mois-ci, les deux n’ont pas encore perdu un set à Melbourne et les deux sont maintenant sur sept matchs sans défaite.

Il faudra que quelque chose cède lorsqu’ils s’affronteront lundi pour une place en quart de finale.

“Sabalenka est une joueuse très agressive, elle a beaucoup de puissance”, a déclaré Bencic, qui vise à devenir la deuxième Suissesse à remporter l’Open d’Australie après Martina Hingis, championne en 1997, 1998 et 1999.

Bencic, qui est revenue la semaine dernière dans le top 10 mondial pour la première fois depuis 2021, a l’ancien entraîneur de Sabalenka, Dmitry Tursunov, dans son coin pour la rencontre du quatrième tour.

“Dmitry était son entraîneur avant, donc il peut beaucoup m’aider. Je l’espère”, a déclaré Bencic.

Pliskova aussi à travers

Karolina Pliskova, connue pour être une ancienne numéro un mondiale sans titre du Grand Chelem, a battu la Russe Varvara Gracheva 6-4 6-2 en début de match à la Rod Laver Arena pour réserver une place au quatrième tour contre la Chinoise Zhang Shuai.

Pliskova, deux fois finaliste majeure, a raté le tournoi de l’année dernière après s’être cassé le bras dans un accident bizarre au gymnase, mais la victoire sur la 23e tête de série Zhang continuerait la résurgence de la grande tchèque après son quart de finale à Flushing Meadows.

“Les deux dernières années ont été difficiles, surtout l’année dernière”, a-t-elle déclaré aux journalistes.

“Je pense que les conditions ici peuvent être assez bonnes pour moi.”

La Croate non classée Donna Vekic a rejoint Bencic dans les 16 derniers avec une victoire 6-2 6-2 contre l’Espagnole Nuria Parrizas Diaz.

(Avec les contributions des agences)

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