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WASHINGTON (Reuters) – Le président américain Donald Trump a peut-être échappé de justesse au fait de plonger les États-Unis dans une large guerre avec l'Iran, du moins pour l'instant, après que son ordre de tuer un haut dirigeant iranien a déclenché une crise et suscité des critiques au pays et à l'étranger.

Après un contact étroit avec l'Iran, Trump trouve une bretelle de sortie – pour l'instant

Le président américain Donald Trump fait une déclaration sur l'Iran flanqué du secrétaire américain à la Défense Mark Esper, du chef d'état-major de l'armée James James McConville, du président de l'état-major interarmées, le général Mark Milley et du vice-président Mike Pence dans le Grand Foyer de la Maison Blanche en Washington, États-Unis, 8 janvier 2020. REUTERS / Kevin Lamarque

Mardi soir, lorsque des missiles iraniens ont plu sur des bases abritant des troupes américaines en Irak, un sentiment d'appréhension a déferlé sur la Maison Blanche, Trump et ses assistants de la sécurité nationale faisant des allers-retours dans la salle de situation pour suivre l'évolution de la situation.

Toute victime de l'attaque – qui, selon l'Iran, était un châtiment pour la frappe de drones qui a tué Qassem Soleimani – aurait pu forcer Trump à riposter, amenant l'Iran et les États-Unis dans un conflit ouvert après des années de tensions croissantes.

Mercredi matin, alors qu'il peaufinait le libellé de son discours télévisé, Trump était soulagé qu'il semblait avoir esquivé le pire des scénarios tout en restant prudent quant à la possibilité pour l'Iran de répondre davantage, ont indiqué des aides.

Le ministre iranien des Affaires étrangères, Mohammad Javad Zarif, avait déclaré dans la nuit que les frappes avaient "conclu" la réponse de Téhéran au meurtre de Soleimani, et l'influent religieux chiite irakien Moqtada al-Sadr a déclaré que la crise était terminée.

"L'Iran semble se retirer, ce qui est une bonne chose pour toutes les parties concernées et une très bonne chose pour le monde", a déclaré Trump dans un discours mesuré qui constituait un écart marqué par rapport aux jours de déclarations fâchées et spontanées. Il a ajouté que les États-Unis n’avaient pas besoin de répondre militairement à l’attaque de l’Iran.

Si la situation continue de se dégrader, Trump n'aura pas à défendre un conflit militaire avec l'Iran lors de sa campagne pour sa réélection en novembre, après avoir passé des années à déchaîner les “ guerres sans fin '' de ses prédécesseurs en Irak et en Afghanistan.

"Trump était très discipliné et très patient en attendant de voir comment ils réagiraient", a déclaré l'ancien président de la Chambre des représentants, Newt Gingrich, républicain et proche allié du président.

"Il n'a pas eu besoin d'escalader", a déclaré Gingrich. "Je pense que Trump fait preuve de retenue."

Les impulsions du président devraient toutefois être testées à nouveau dans les semaines à venir, car les responsables américains avertissent que l'Iran est susceptible de riposter de manière asymétrique, par exemple par des frappes par procuration contre les Américains et des cyberattaques.

Et les inquiétudes concernant la conduite de la politique iranienne persistent parmi les démocrates et certains républicains sur Capitol Hill.

"Les membres du Congrès ont de sérieuses et urgentes préoccupations concernant la décision de l'administration d'engager des hostilités contre l'Iran et son manque de stratégie pour aller de l'avant", a déclaré la présidente de la Chambre des représentants, Nancy Pelosi, la meilleure démocrate américaine.

ATTAQUES IMMINENTES

Typique de la Maison Blanche de Trump, des éléments de chaos ont pointillé la semaine depuis que Soleimani a été tué dans une attaque de drone commandée par Trump à l'aéroport de Bagdad.

Le président a déclaré avoir pris cette décision sur la base de renseignements montrant que Soleimani planifiait des «attaques imminentes» contre des cibles américaines au Moyen-Orient.

Mais au fil des jours, ni Trump ni son équipe de sécurité nationale, y compris le secrétaire d'État Mike Pompeo, le secrétaire à la Défense Mark Esper et le conseiller à la sécurité nationale Robert O’Brien, n'ont été en mesure de fournir des détails.

Certains des alliés de Trump craignaient qu'il ne se soit creusé un trou en affirmant que les attaques arrivaient bientôt. La responsabilité de Soleimani pour les effusions de sang passées impliquant les forces américaines en Irak, ont-ils dit, était une justification suffisante.

"Cinq jours plus tard, vous n’avez toujours rien entendu au sujet du" danger imminent "", a déclaré un ancien haut responsable de l’administration. "Cela signifie qu'ils ont un problème."

Le sénateur républicain Mike Lee a déclaré qu'un briefing mercredi pour les sénateurs par Pompeo et Esper l'avait laissé insatisfait et en détresse, le qualifiant de pire briefing de ce genre qu'il ait jamais reçu.

"J'avais espéré et espéré recevoir plus d'informations décrivant la justification juridique, factuelle et morale de l'attaque", a-t-il déclaré.

Trump a été pris entre deux impulsions au cours des semaines et des mois précédant l'ordonnance du meurtre de Soleimani, ont déclaré les républicains proches de la Maison Blanche: il était sous pression pour répondre aux provocations iraniennes dans la région, mais réticent à recourir à la force, préférant plutôt rester concentré sur les sanctions économiques.

Trump n'a pas caché son dédain pour la décision du président républicain George W. Bush d'envahir l'Irak en 2003, et il aurait été accusé d'hypocrisie politique si ses actions et sa rhétorique avaient conduit à une guerre avec Téhéran.

Le président américain Donald Trump est accompagné du vice-président Mike Pence, du secrétaire d'État Mike Pompeo et des chefs militaires alors qu'il prononce une déclaration après que l'Iran a lancé des attaques de missiles contre les forces dirigées par les États-Unis en Irak, dans le Grand Foyer de la Maison Blanche à Washington, États-Unis. , Le 8 janvier 2020. REUTERS / Jonathan Ernst

Au lieu de cela, les deux parties semblent avoir trouvé une bretelle de sortie sur la route d'un conflit, du moins pour l'instant.

Bien que cela devrait être bon pour Trump alors qu'il se dirige vers sa campagne de réélection, il a encore des choses convaincantes à faire parmi les électeurs américains sur sa politique en Iran.

Un sondage Reuters / Ipsos réalisé les 6 et 7 janvier a révélé que 53% des adultes américains désapprouvaient la façon dont Trump traitait l'Iran, soit une augmentation d'environ 9 points de pourcentage par rapport à un sondage similaire à la mi-décembre. (tmsnrt.rs/2sYNzgi)

Reportage de Steve Holland et Jeff Mason; Montage par Sonya Hepinstall

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