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NAIROBI / ADDIS ABEBA (Reuters) – Quelques jours après le crash, le 10 mars, d'un avion Boeing d'Ethiopian Airlines à destination du Kenya qui a tué les 157 personnes à bord, des étrangers ont commencé à appeler ou à rendre visite à des familles endeuillées, affirmant qu'ils représentaient des cabinets d'avocats américains.

Après le crash en Éthiopie, les proches des victimes disent avoir été traqués par des cabinets d'avocats américains

PHOTO DE DOSSIER: Famille et amis des victimes de l'accident d'avion d'Ethiopian Airlines Flight ET 302, regardez les débris après une cérémonie de commémoration sur les lieux de l'accident, près de la ville de Bishoftu, au sud-est d'Addis-Abeba, en Éthiopie, le 13 mars 2019. / Baz Ratner

Ils se sont présentés sans être invités aux monuments commémoratifs et dans les maisons pleines de parents en pleurs. Ils ont appelé à froid. Ils ont laissé des brochures. Dans un cas, un mari en deuil s'est vu offrir de l'argent pour un rendez-vous. Une femme a offert des conseils et une autre a dit qu'elle créait un groupe de soutien émotionnel, sans révéler qu'elle travaillait pour des avocats.

Reuters a interrogé 37 proches des victimes, ou leurs représentants, et a constaté que 31 se plaignaient d'approches inappropriées de ceux qui disaient représenter des cabinets d'avocats américains.

Dans certains cas, le comportement peut avoir été illégal ou contraire à l'éthique en vertu des lois et des règles américaines interdisant la sollicitation et les pratiques trompeuses, ont déclaré plusieurs experts en éthique juridique.

Six entreprises ont été particulièrement agressives pour courtiser des clients potentiels après le Boeing (INTERDIRE) avion plongé dans un champ éthiopien: Ribbeck Law Chartered et Global Aviation Law Group (GALG) de Chicago; Le Witherspoon Law Group et le Ramji Law Group du Texas; et le cabinet d'avocats Wheeler & Franks PC et le cabinet d'avocats Eaves du Mississippi.

Witherspoon, Wheeler et Eaves ont nié tout acte répréhensible. Ribbeck, GALG et Ramji n'ont pas répondu aux demandes de commentaires.

Ribbeck Law et GALG ont conjointement déposé deux poursuites contre Boeing pour obtenir «tous les dommages-intérêts prévus par la loi» sans être précis sur la taille des réclamations. Trois poursuites intentées par Ramji ont été rejetées. Les autres entreprises n’ont déposé aucune plainte.

Jeudi, 114 affaires ont été déposées contre Boeing devant le tribunal fédéral de Chicago au nom de 112 victimes de l'accident, selon l'avocat principal des plaignants, Robert Clifford. Plus de trois douzaines de cabinets d'avocats les représentent. Aucune date d'essai n'a été fixée.

Boeing a déclaré qu'il "coopérait pleinement avec les autorités chargées de l'enquête" et a déclaré que la sécurité était sa priorité absolue.

Il a reconnu des erreurs en ne fournissant pas aux pilotes plus d'informations sur le logiciel 737 MAX impliqué dans un accident de Lion Air qui a tué 189 personnes en Indonésie en octobre 2018 et le crash éthiopien cinq mois plus tard, mais Boeing n'a reconnu aucune faute dans la façon dont il a développé l'avion. . Le 737 MAX est actuellement mis à la terre.

Boeing a refusé de commenter les poursuites.

INVITÉ NON INVITÉ

Un inconnu non invité est arrivé au domicile familial de Paul Njoroge au Kenya quelques heures seulement après un service commémoratif pour sa femme, ses trois petits enfants et sa belle-mère, tous morts dans l'accident.

Njoroge a déclaré que le visiteur lui avait donné du matériel promotionnel pour le cabinet d'avocats Wheeler et Franks.

"J'ai dit, je ne sais pas qui vous a dirigé vers cet endroit. Tout le monde ici prie », a déclaré Njoroge à Reuters.

Deux autres familles ont déclaré avoir reçu des visites à l'époque des services commémoratifs des avocats de Wheeler ou de personnes ayant déclaré représenter le cabinet.

James Ndeda, que Wheeler a représenté après avoir été blessé lors du bombardement de l'ambassade de 1998 au Kenya, a déclaré qu'il s'était rendu à Njoroge. Les partenaires de la firme, Bill Wheeler et Jamie Franks, ont demandé à Ndeda d'aider la firme à entrer en contact avec les familles des victimes de l'accident, a déclaré Ndeda. Wheeler lui a envoyé de la documentation sur son cabinet et un autre cabinet du Mississippi, Eaves Law Firm.

Ndeda a déclaré qu'il était allé rendre visite aux familles des victimes soit par lui-même, envoyé des employés ou accompagné de Bill Wheeler ou Jamie Franks, et parfois Leo Jackson, un enquêteur d'Eaves. Jackson a refusé de commenter.

Wheeler et Franks, et Eaves, ont déclaré dans un communiqué commun envoyé par e-mail qu'ils ne rencontraient les familles que sur invitation. "L'histoire qu'on vous a racontée est complètement fausse", ont-ils écrit.

«Nous n'avons contacté aucune famille sans invitation.»

Ils ont refusé de répondre à d'autres questions.

PLUSIEURS OVERTURES

L'Ethiopien Bayihe Demissie, dont l'épouse Elsabet, agent de bord, a été victime, a déclaré à Reuters qu'un homme qui disait appartenir au Witherspoon Law Group l'a appelé trois jours après l'accident. Bayihe a dit qu'il était trop contrarié pour parler.

Les gens disant qu'ils représentaient plus de 30 entreprises l'ont contacté au cours des prochains mois, dont Witherspoon à nouveau et GALG, a déclaré Bayihe. Les appels constants au sujet de l’indemnisation ont fait mal parce qu’il semblait que les gens suggéraient qu’il pourrait bénéficier de la mort de sa femme, at-il dit.

Witherspoon a démenti ces allégations.

«Cette entreprise ne sollicite ni ne pratique aucune pratique illégale. Nous ne représentons aucune des familles impliquées dans le tragique crash », a déclaré le fondateur de Witherspoon, Nuru Witherspoon, dans un e-mail.

APPROCHES REJETÉES

Une femme nommée Mihret Girma a envoyé un message à la famille d'une victime kenyane en août, l'invitant à assister à une réunion avec un conseiller en matière de deuil et la Law Society of Kenya.

A cette époque, elle n'a pas révélé qu'elle avait des liens avec les entreprises GALG et Ribbeck, selon la famille, qui a partagé des messages reçus de Mihret.

Mihret était dans un groupe WhatsApp avec le personnel de GALG et les avocats américains Manuel Ribbeck et Monica Ribbeck Kelly dans les trois semaines suivant le crash de mars, d'autres messages examinés par Reuters montrent. Des dizaines de messages montrent le personnel de GALG et les Ribbecks discutant comment atteindre les familles endeuillées.

Mihret n'a pas retourné d'appels ni de messages demandant des commentaires.

La commission disciplinaire de l'État de l'Illinois a censuré Monica Ribbeck en 2014 pour avoir déposé une plainte pour accident d'avion au nom d'une personne qui l'avait déjà licenciée.

En 2015, le conseil d’audience de la commission a recommandé qu’elle soit suspendue pendant 60 jours pour avoir déposé ce qu’elle alléguait être une action futile pour découverte judiciaire concernant la disparition du vol 370 de Malaysian Airlines. Cette décision a été annulée après un examen.

Cette année, les Ribbecks ont créé une nouvelle entité, GALG, selon les messages entre GALG et les Ribbecks qui ont été consultés par Reuters. Le personnel de GALG a dirigé les clients vers les Ribbecks, des messages et des e-mails partagés par plusieurs familles endeuillées.

GALG a créé son site Web le 28 mars, seulement 18 jours après l'accident, et a déposé ses statuts en Illinois le 24 avril.

Amos Mbicha, dont la sœur et le neveu sont morts dans l'accident, a déclaré qu'il avait aidé plus de dix cabinets d'avocats, dont GALG, à entrer en contact avec des familles endeuillées. Il a déclaré qu’il avait cessé de travailler avec GALG en octobre lorsque l’entreprise avait tenté de contacter un parent de la victime après lui avoir averti de ne pas le faire.

Ni Ribbeck ni GALG n'ont répondu aux demandes de commentaires. Monica Ribbeck n'a pas renvoyé plusieurs e-mails et messages téléphoniques de Reuters.

Alors que de nombreuses familles interrogées par Reuters disent avoir refusé les appels à froid, elles ont généralement retenu les services d'un avocat après avoir fait leurs propres recherches.

«Tous les avocats ne sont pas mauvais. Si nous disons cela, Boeing gagne. Nous devions trouver quelqu'un pour obtenir justice », a déclaré Tom Kabau, un avocat kenyan qui a perdu son jeune frère George dans l'accident et dont la famille a engagé Husain Law and Associates et Wisner Law Firm.

FRAIS POTENTIELLEMENT ÉNORMES

Les avocats représentant les victimes de collisions avec des compagnies aériennes peuvent obtenir des millions de dollars en honoraires s'ils gagnent ou règlent des affaires devant les tribunaux américains, où les paiements peuvent être importants.

Les récompenses contre une compagnie aérienne sont plafonnées si elle n'a pas été négligente. Mais il n'y a pas de limite pour les fabricants, ce qui rend les poursuites contre Boeing potentiellement lucratives.

Les avocats des demandeurs dans ce type d’affaires ne facturent généralement pas de frais d’avance mais prennent au moins 20% de tout règlement ou sentence. Cette pratique courante est respectée dans les cas d'accidents en Éthiopie, disent les familles endeuillées.

Au-delà des approches agressives de certains cabinets, en Éthiopie, un avocat a proposé de payer l'accès.

Adam Ramji, du Texas Ramji Law Group, basé au Texas, a envoyé six messages à Bayihe en 20 minutes le 13 juillet et a offert de l'argent en échange d'une réunion, selon Bayihe et un examen de ses messages texte.

"Permettez-moi de vous donner 100 $ pour 15 minutes de votre temps", a écrit Ramji.

Bayihe a depuis déposé une plainte auprès du bureau de Clifford basé à Chicago, déclarant à Reuters qu'il avait délibérément recherché un avocat qui ne l'avait pas présenté.

Ramji a déposé trois poursuites à Chicago. Un juge a expulsé deux d'entre eux après que les familles concernées ont déclaré que les noms des «exécuteurs testamentaires» de la succession qui avaient été nommés car les plaignants des poursuites leur étaient inconnus. Une troisième poursuite a été rejetée parce qu'il n'y avait personne du même nom à bord du vol.

Ramji n'a pas répondu aux demandes de commentaires.

MANQUE DE RESSOURCES

Les États américains ont des règles d'éthique qui interdisent aux avocats ou à toute personne agissant en leur nom de solliciter des affaires par téléphone ou en personne, dans la plupart des cas sur une période donnée.

Ils empêchent également les avocats de donner quoi que ce soit de valeur pour solliciter un client potentiel.

Il existe également une loi fédérale américaine qui interdit aux avocats de contacter les familles des victimes dans les 45 jours, mais elle ne semble s'appliquer qu'aux accidents de l'aviation américaine, selon deux experts juridiques.

PHOTO DE DOSSIER: Les porteurs transportent les cercueils des victimes de l'accident d'avion Ethiopian Airline Flight ET 302, lors de la cérémonie d'inhumation à l'église orthodoxe de la cathédrale Holy Trinity à Addis-Abeba, en Éthiopie, le 17 mars 2019. REUTERS / Tiksa Negeri

Contacté au sujet des cas cités dans cette histoire, Robert Glen Waddle, directeur et avocat du programme d'aide aux consommateurs du Mississippi Bar, a refusé de commenter. Steven Splitt, porte-parole de la commission disciplinaire du barreau de l'Illinois et porte-parole du conseil de discipline du Texas, a également refusé de commenter.

Les conseils de discipline américains n'ont souvent pas les ressources pour enquêter sur les plaintes de l'étranger, a déclaré Jim Grogan, ancien administrateur adjoint et avocat en chef de la commission disciplinaire du barreau de l'Illinois.

«Il y a tellement d'ombres dans lesquelles les gens peuvent agir, en particulier à l'étranger», a déclaré Grogan.

Reportage supplémentaire par Tracy Rucinski à Chicago; Noeleen Walder à New York; Tim Hepher à Paris; Tina Bellon à New York; Jack Stubbs à Londres; Tom Hals à Wilmington .; Montage par Noeleen Walder et Martin Howell

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