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Après Israël et l’Ukraine, les chefs d’entreprise taïwanais craignent que les tensions entre Taipei et Pékin ne déclenchent le prochain conflit géopolitique.

De nos jours, il existe peu de lieux plus chauds sur le circuit mondial pour les fonctionnaires gouvernementaux à la retraite et les stratèges militaires que Taiwan. Alors que des dizaines d’experts politiques du monde entier se sont posés pour le Dialogue sur la sécurité à Taipei en novembre – le genre d’événement où l’on rencontre un ancien secrétaire de l’armée américaine vêtu d’une cravate à étoiles et à rayures – un sujet familier a pris une nouvelle urgence : comment empêcher une attaque chinoise sur le territoire.

« L’Ukraine continue de lutter contre l’invasion russe, tandis que des conflits continuent d’éclater au Moyen-Orient », a déclaré la présidente taïwanaise Tsai Ing-wen aux délégués. « Il est clair que nous ne pouvons pas tenir la paix pour acquise. »

Taïwan est dans une position géopolitique précaire depuis des décennies. C’est une démocratie autonome – elle élira son prochain président en janvier – mais le Parti communiste chinois considère Taiwan comme le sien et cherche à unifier l’île avec la République populaire, et le parti affirme qu’il le fera par la force si nécessaire.

Les stratèges considèrent un éventuel conflit comme une crise géopolitique et économique. Taiwan représente 30 % de l’industrie mondiale des semi-conducteurs, d’une valeur de 574 milliards de dollars, l’épine dorsale de la technologie moderne. Au cœur de cette industrie se trouve Taiwan Semiconductor Manufacturing Co., l’entreprise la plus valorisée d’Asie, dont la capitalisation boursière de 500 milliards de dollars la place dans la même catégorie que Walmart. Les contrôles américains à l’exportation sur les équipements de fabrication de puces évincent certains acheteurs de TSMC, notamment la Chine, mais l’entreprise taïwanaise produit toujours environ 92 % des puces les plus avancées au monde. Les composants TSMC alimentent les iPhones d’Apple, les serveurs d’IA de Nvidia et les avions de combat F-35. Les experts s’inquiètent de ce qui arriverait à la production technologique si les fonderies de TSMC tombaient entre les mains de Pékin. Un blocus de l’île coûterait à lui seul à l’économie mondiale 2 000 milliards de dollars, selon une estimation du Rhodium Group.


De telles craintes couvent depuis des années, mais un Pékin plus enhardi et des États-Unis plus distraits font craindre qu’après l’invasion de l’Ukraine par la Russie et l’attaque du Hamas contre Israël, un conflit à travers le détroit de Taiwan soit le prochain. Cette question pèse lourdement sur TSMC, qui doit réfléchir à la manière de protéger les actifs vitaux, la propriété intellectuelle et les employés dans le pire des cas.

Pékin sonde fréquemment les défenses taïwanaises avec des avions militaires, des drones et des navires de guerre, mais des exercices de tir réel encerclant l’île en août 2022 et de nouveau en avril dernier ont constitué une sorte de répétition générale sur la manière dont Pékin pourrait perturber les exportations en cas de conflit. Ce signe d’agression, associé à l’ordre du président chinois Xi Jinping de moderniser l’Armée populaire de libération d’ici 2027, a rendu plus crédibles les menaces d’intervention militaire de Pékin, selon le département américain de la Défense.

Pendant ce temps, le président américain Joe Biden, qui s’est engagé à défendre Taïwan en cas d’attaque, aide également l’Ukraine et Israël. Signe de l’attention fragmentée des États-Unis, la Chambre dirigée par les Républicains a approuvé des fonds uniquement pour Israël en novembre, défiant la demande de Biden de dépenser pour les trois alliés.

TSMC a peu parlé de ses plans en cas de guerre. Il a refusé de commenter cette histoire en raison de la sensibilité du sujet. Parmi les cinq principaux fournisseurs de TSMC, seul ASML, un producteur néerlandais d’appareils de lithographie, mentionne dans ses états financiers une « planification de scénarios » pour les risques géopolitiques. ASML a refusé de donner plus de détails.

Dans une rare interview l’année dernière, le président de TSMC, Mark Liu, a brièvement évoqué le risque auquel son entreprise est confrontée en rejetant l’idée selon laquelle la domination de TSMC sur les puces inciterait Pékin à envahir. “Personne ne peut contrôler TSMC par la force”, a-t-il déclaré. a dit à CNN. TSMC dépend d’une connexion en temps réel avec ses fournisseurs en Europe, au Japon et aux États-Unis pour tout, des matériaux et produits chimiques aux pièces de rechange et logiciels d’ingénierie, donc tout acte d’agression « rendra l’usine de TSMC inutilisable », a-t-il déclaré.

« Toutes les usines de fabrication de Taiwan nécessitent un apport régulier de pièces de rechange, de gaz et de produits chimiques en provenance de l’étranger », reconnaît Chris Miller, auteur de Chip War : la lutte pour la technologie la plus critique au monde. « Il serait extrêmement difficile de maintenir opérationnelles les installations de fabrication de puces taïwanaises sans ces biens, matériaux et services de maintenance importés. »

TSMC s’est développé en dehors de Taiwan pour apaiser les clients qui souhaitent diversifier leurs chaînes d’approvisionnement. TSMC, qui fabrique des puces conçues par ses clients, construit de nouvelles usines au Japon et en Allemagne. Un nouveau fabricant avancé en Arizona est la vedette de la tentative de Biden de relancer la production américaine de puces.

Mais dans un avenir prévisible, la production de puces avancées et la R&D de TSMC dans son pays sont irremplaçables, et la perte de ces installations « serait catastrophique pour l’ensemble du secteur informatique », a déclaré Paul Triolo, associé principal au Centre d’études stratégiques et internationales. “L’installation de l’Arizona représentera un petit pourcentage à un chiffre de la capacité globale de TSMC.”

Alors que TSMC reste muet sur la menace d’invasion, les commentateurs ont élaboré leurs propres plans d’action. L’une des plus farfelues est la stratégie de la « terre brûlée », proposée dans un trimestriel de l’US Army War College de 2021, qui détruirait les installations de TSMC à Taiwan. Le document, le plus téléchargé du War College au cours des deux dernières années, suggère que si les États-Unis faisaient exploser les usines de fabrication, le coût de la guerre serait si élevé que Pékin déciderait de ne pas le faire.

« Les menaces venant de Chine sont avant tout un bruit de fond. »

Brian Hioe, éditeur de magazine à Taipei

Un article paru dans la prochaine édition de la même revue s’est opposé à cette idée, arguant qu’elle sape la stratégie de dissuasion américaine en « disant à nos partenaires que nous sommes prêts à les aider à faire exploser la seule industrie qui les rend économiquement pertinents sur la scène internationale ».

UN Horaires de Taipei article d’opinion a rejeté cette idée, en partie à cause de sa prémisse erronée. “La Chine voulait Taïwan bien avant que TSMC ne produise des puces, et le voudrait même si TSMC n’avait jamais existé.”

D’autres entreprises et investisseurs étrangers commençaient à s’inquiéter avant même la guerre entre Israël et le Hamas. Une enquête de la Chambre de commerce américaine à Taiwan indique qu’en décembre 2022, 47 % des entreprises membres « ont révisé ou envisagent de réviser leurs plans de continuité des activités pour faire face au nouveau climat géopolitique ». Le rapport annuel de United Microelectronics Corp., une autre fonderie de puces taïwanaise, détaille les « contre-mesures » qu’elle prend, comme la construction d’installations à Singapour et au Japon. La société britannique Brompton Bicycle retire ses chaînes d’approvisionnement de Taiwan et de la Chine continentale, invoquant les tensions entre les deux détroits. Et Warren Buffett a pris une participation de 4,1 milliards de dollars dans TSMC fin 2022, pour vendre la totalité de sa position au printemps, une période de détention inhabituellement courte pour le célèbre investisseur. “Je n’aime pas son emplacement”, a-t-il déclaré à propos de TSMC.

Le risque de guerre à Taiwan « revient dans chaque conversation que nous avons avec les investisseurs », a déclaré Rolf Bulk, analyste chez New Street Research à Singapour. “C’est un risque que certains investisseurs ne sont pas prêts à prendre.”

Malgré toute l’angoisse, les affaires se déroulent comme d’habitude pour les Taïwanais ordinaires.

“Les menaces venant de Chine sont avant tout un bruit de fond”, a déclaré Brian Hioe, éditeur de magazine et gérant également un café à Taipei. « Les gens s’y sont habitués. »

Les investissements directs étrangers à Taiwan ont atteint un niveau record de 13,3 milliards de dollars en 2022, mais devraient revenir à des niveaux normaux cette année. Micron Technology, basé dans l’Idaho, le troisième fabricant mondial de puces mémoire, a ouvert une usine à Taichung en novembre.

Le ralentissement des investissements étrangers reflète l’évolution de la demande de puces ; Les composants haut de gamme associés à l’IA générative font fureur, tandis que le marché des puces « anciennes » s’est affaibli, a déclaré Robert Carnell, responsable de la recherche et économiste en chef pour l’Asie-Pacifique chez ING. “Les perspectives de l’économie taïwanaise s’améliorent donc, mais pas de manière spectaculaire.”

TSMC s’attend à un rebond des revenus de la fabrication de puces en 2024 après une baisse cette année. Mais les tensions entre les États-Unis et Pékin pourraient encore paralyser l’industrie, a déclaré en octobre le fondateur de TSMC, Morris Chang, âgé de 92 ans. « On dirait que les pays sont en colère les uns contre les autres ; cela m’inquiète.

Cet article paraît dans le numéro de décembre 2023/janvier 2024 de Fortune avec le titre « Ukraine ». Israël. Taïwan?”