SEOUL (Reuters) – L'héritier du groupe Samsung, Jay Y. Lee, a promis de mettre fin à la succession dynastique du plus grand conglomérat de Corée du Sud après trois générations de contrôle familial, a suscité le scepticisme dans certains milieux et l'inquiétude dans d'autres pour l'avenir des champions du pays.

PHOTO DE DOSSIER: Le vice-président de Samsung Electronics, Jay Y. Lee, prend la parole lors d'une conférence de presse dans les bureaux d'une entreprise à Séoul, en Corée du Sud, le 6 mai 2020. REUTERS / Kim Hong-Ji / Pool

Lee a fait une annonce surprise mercredi disant qu'il ne transmettrait pas l'entreprise fondée par son grand-père en 1938 à ses enfants. Il s’est également excusé pour un scandale de corruption impliquant l’ancien président Park Geun-hye et le groupe Samsung, ainsi que pour les activités antisyndicales du groupe.

Un panel de supervision de la gouvernance interne dirigé par un ancien juge de la Cour suprême a demandé des détails plus précis sur la façon dont Lee avait l'intention de prévenir les inconduites à l'avenir.

L'annonce de Lee, bien que vague, a envoyé des ondes de choc à travers l'élite des entreprises sud-coréennes, dominée par une poignée de familles qui dirigent des empires commerciaux connus sous le nom de «chaebol» qui détiennent un énorme pouvoir politique et économique. La quatrième économie d'Asie.

"D'autres conglomérats sont nerveux", a déclaré à Reuters Kwon Tae-shin, vice-président de la Fédération des industries coréennes.

Le groupe de pression des entreprises a déclaré que la propriété familiale avait bien servi les chaebols, les aidant à rivaliser avec des rivaux internationaux comme Apple Inc (AAPL.O) et faire croître rapidement l'économie des décombres de la guerre de Corée de 1950-1953.

Toute décision de la famille Lee de renoncer à son contrôle ne ferait qu'alimenter les appels des autres familles de chaebol à faire de même, a ajouté Kwon. Chaebols comme Hyundai Motor (005380.KS) sont sur le point de succéder à des enfants de troisième ou quatrième génération.

Certains experts en gouvernance ont déclaré que les excuses de Lee devaient être considérées dans le contexte de ses combats juridiques, alors que l'homme de 51 ans attend une décision de justice sur une affaire de corruption qui pourrait entraîner une longue peine de prison.

Ils ont également déclaré que sa promesse de renoncer au contrôle familial manquait de détails.

«C'est une promesse vide de sens. Cela fait environ 20 ans et il n'y a aucun engagement contraignant », a déclaré Park Sang-in, professeur à l'Université nationale de Séoul et expert en gouvernance d'entreprise.

Malgré le succès de Samsung en tant que plus grand fabricant de puces mémoire et de smartphones au monde, les problèmes juridiques persistants entourant la famille Lee les ont rendus profondément impopulaires en Corée du Sud.

Certains critiques disent que Lee tentait de détourner l'attention du public de la controverse juridique en cours en promettant d'être le dernier de la lignée familiale à contrôler le conglomérat, qui compte 62 affiliés et a enregistré des revenus de 267 milliards de dollars l'année dernière.

"S'il veut vraiment rompre le contrôle familial du groupe, il doit annoncer comment il va décharger les actions de la société de facto Samsung, Samsung C&T, alors que Bill Gates a vendu sa participation dans Microsoft", Kim Woo-chan, professeur des finances à la Korea University Business School, a déclaré.

Lee n'a pas abordé spécifiquement ses problèmes juridiques, y compris une fusion troublée de deux unités Samsung qui est la clé de sa planification de la succession et que les procureurs ont jugée au centre du scandale de la corruption.

Il n'a pas non plus mentionné une enquête en cours menée par les procureurs sur une allégation de fraude comptable chez la filiale de biotechnologie de Samsung, Samsung Biologics (207940.KS).

En août, la Cour suprême a annulé une décision de la cour d'appel sur l'affaire de corruption, évoquant la possibilité d'une peine plus sévère que la peine de prison avec sursis que Lee avait reçue en 2018 pour avoir sollicité des faveurs de l'ancien président Park.

Malgré les turbulences au sommet, Samsung Electronics Co Ltd (005930.KS), le joyau de la couronne du groupe Samsung, a réussi à augmenter ses revenus au premier trimestre grâce à des ventes de puces solides, même si l'épidémie de coronavirus a atteint la demande pour ses smartphones.

Reportage par Hyunjoo Jin; Reportage supplémentaire par Heekyong Yang; Montage par Stephen Coates

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