Après des années de « propreté impeccable », la Réserve fédérale est entourée de controverse

Le bâtiment Marriner S. Eccles de la Réserve fédérale à Washington, DC, le vendredi 17 septembre 2021.

Stefani Reynolds | Bloomberg | Getty Images

La Réserve fédérale a une grande réunion à l’ordre du jour la semaine prochaine, une qui se tiendra sous le nuage d’un dilemme éthique et d’un comité d’élaboration des politiques qui se retrouve avec des divisions assez prononcées sur la voie à suivre.

Les marchés s’attendent en grande partie à ce que la Fed suive la session de deux jours sans décisions majeures, mais plutôt juste les premiers mais significatifs hochements de tête que l’accommodement historiquement facile de l’ère de la pandémie d’argent se termine bientôt si lentement.

« Taping » sera le mot du jour lorsque la déclaration post-réunion sera publiée mercredi, date à laquelle les responsables individuels publieront également leurs prévisions sur l’arc futur des taux d’intérêt ainsi que sur la croissance économique et l’inflation.

Tout cela se déroulera dans un contexte de controverse : les reportages de ces derniers jours indiquent que les responsables de la Fed ont négocié des actions et des obligations qui pourraient être influencées au moins indirectement par leurs décisions politiques.

Dans le même temps, les discours des dernières semaines indiquent un schisme entre ceux qui disent que le moment est venu de commencer à resserrer la politique et ceux qui préfèrent attendre.

Pour la Fed normalement stable, les circonstances actuelles sont inhabituelles et pourraient donner lieu à des dynamiques intéressantes.

« Je pense que c’est embarrassant pour la Fed. Elle avait une réputation si propre », a déclaré Greg Valliere, stratège en chef des politiques américaines chez AGF Investments, à propos de la controverse commerciale qui impliquait en grande partie les présidents régionaux Robert Kaplan de Dallas et Eric Rosengren de Boston. « Mais je ne pense pas que cela va changer la politique du tout. Je pense que ce sera bientôt un rétroviseur, en supposant qu’il n’y ait pas d’autre chaussure à laisser tomber. »

Valliere a noté que la question aiderait à alimenter les critiques de la Fed telles que la sénatrice Elizabeth Warren, D-Mass., qui avait été un détracteur virulent de l’approche réglementaire plus souple de la Fed au cours des années qui ont suivi la crise financière de 2008-09.

Une question de crédibilité

Plus que cela, cependant, la Fed vit sur sa crédibilité, et certains des problèmes récents pourraient ébranler cela.

Il y a le problème de la crédibilité du marché – Wall Street et les investisseurs doivent croire que la Fed est au moins en grande partie unifiée dans son approche de politique monétaire pour fixer les taux d’intérêt et les mouvements associés qui ont un impact sur le marché. Ensuite, il y a la crédibilité publique – à un moment où la confiance dans les institutions de Washington a plongé, les faux pas éthiques ne font qu’ajouter à cela et peuvent avoir des répercussions, surtout à un moment aussi délicat.

« L’éthique ici semble mauvaise. Ils auraient dû mieux le savoir », a déclaré Joseph LaVorgna, économiste en chef pour les Amériques chez Natixis et ancien économiste en chef du Conseil économique national sous l’administration Trump. « Une fois que vous perdez cette autorité morale, c’est un problème. »

Rosengren, Kaplan et tous les autres responsables de la Fed qui ont négocié des actions n’ont pas enfreint les lois ou les politiques. En fait, cela fait partie des critiques émises dans certains cercles – qu’après la crise financière, la Fed n’a pas fait le ménage en matière de règles internes pour s’assurer d’éviter les types de conflits qui sont apparus pendant la crise.

« Gardez à l’esprit qu’ils ont déjà [trading] les règles qu’ils ont imposées aux banques, par exemple, et pourtant les gouverneurs de la Fed ne respectent pas ces mêmes règles », a déclaré Christopher Whalen, un vétéran de la Fed et maintenant président de Whalen Global Advisors. « Après Dodd-Frank [the post-crisis banking reforms], chaque agence à Washington a resserré de petits conflits comme le délit d’initié. Et pourtant, la Fed est en quelque sorte exemptée de ces règles ? Ils ont l’air ridicules. »

Pour sa part, la Fed a noté qu’elle suivait les règles d’autres agences gouvernementales et avait également des règles supplémentaires.

Jerome Powell, candidat à la présidence du Conseil des gouverneurs de la Réserve fédérale, serre la main de la sénatrice américaine Elizabeth Warren (à droite), démocrate du Massachusetts, avant de témoigner lors de son audition de confirmation devant la commission sénatoriale des banques, du logement et des affaires urbaines à Capitol Hill à Washington, DC.

Saul Loeb | AFP | Getty Images

Pourtant, un porte-parole de la banque centrale a déclaré jeudi que le président Jerome Powell a demandé au personnel de la Fed « de jeter un regard neuf et complet sur les règles d’éthique concernant les avoirs et activités financiers autorisés par les hauts responsables de la Fed ».

« Cet examen aidera à identifier des moyens de renforcer davantage ces règles et normes. Le conseil d’administration apportera des modifications, le cas échéant, et toute modification sera ajoutée au code de conduite de la banque de réserve », a ajouté le responsable.

La polémique intervient dans un contexte délicat pour la Fed.

La banque centrale se prépare à faire ses premiers pas pour normaliser à nouveau sa politique, après avoir ramené les taux d’intérêt de référence à zéro et doublé la taille de son bilan grâce à plus de 4 000 milliards de dollars d’achats d’obligations.

Les responsables de la Fed sont divisés sur la politique : selon le décompte de Goldman Sachs, six responsables qui se sont exprimés publiquement sur la question de la réduction des achats d’actifs sont pour et six contre. En ce qui concerne l’inflation, alors que Powell a déclaré qu’il s’attend à ce que les pressions sur les prix diminuent assez rapidement, au moins six responsables de la Fed, dont le gouverneur Christopher Waller, ont déclaré qu’ils prévoyaient que l’inflation resterait au-dessus de l’objectif de 2 % de la banque centrale au-delà de 2021.

Une autre complication ajoutée au mélange est que le mandat de Powell doit expirer en février, et le président Joe Biden devrait annoncer bientôt son choix préféré pour diriger la banque. La plupart à Wall Street s’attendent à ce que Powell soit à nouveau nommé, mais il y a un sentiment croissant que Biden quittera Randal Quarles en tant que vice-président en charge de la supervision bancaire et le remplacera par le gouverneur Lael Brainard, qui utiliserait probablement une main plus lourde dans la réglementation bancaire.

Au milieu de toutes ces pressions, Powell devra s’assurer que la Fed adopte la bonne politique et est en mesure de dissiper une partie des contentieux de ces derniers temps.

« Ce n’est pas un fait accompli que Jerome Powell soit reconduit dans ses fonctions », a déclaré LaVorgna, l’économiste de Natixis. « L’administration va naturellement attendre et voir comment la Fed gère le tapering et ce que font les marchés. Cela pourrait être le facteur déterminant pour sa reconduction. »

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