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Après 246 ans, le Marine Corps accorde 4 étoiles à un officier noir

WASHINGTON – Dans l’armée, il y a déjà eu d’innombrables cérémonies de promotion cette année, organisées sur des bases militaires, des porte-avions et même, dans un cas, un escarpement surplombant Omaha Beach en Normandie.

Mais samedi, il y en avait un pour les livres d’histoire. Le général Michael E. Langley, 60 ans, est devenu le premier Black Marine à recevoir une quatrième étoile sur son épaule – une réalisation historique dans les 246 ans d’histoire du corps. Avec cette étoile, il devient l’un des trois seuls généraux quatre étoiles servant dans le Corps des Marines – la haute direction du service.

Lors d’une cérémonie émouvante à la Marine Barracks à Washington, le général Langley, dont la prochaine affectation sera de diriger le Commandement des États-Unis pour l’Afrique, a reconnu le poids de sa promotion. Avant samedi, le Corps des Marines n’avait jamais attribué quatre étoiles à quiconque n’était pas un homme blanc.

Se référant à l’ordre de Franklin D. Roosevelt qui a déségrégé le Corps des Marines pendant la Seconde Guerre mondiale, le général Langley a énuméré une flopée de Black Marines qui l’ont précédé. Ils comprenaient Frank E. Petersen Jr., le premier homme noir à devenir général du Corps des Marines, et Ronald L. Bailey, le premier homme noir à commander la Première division de marine. Les deux hommes ont terminé lieutenant général.

La promotion du général Langley a électrifié les Black Marines. Jeudi, un grand nombre d’entre eux lui ont tendu une embuscade lorsqu’il est apparu à la base du Corps des Marines de Quantico en Virginie pour obtenir de nouveaux uniformes à emporter avec lui à Stuttgart, en Allemagne, où le Commandement de l’Afrique est basé.

« Attendez une minute, attendez une minute, monsieur », le général Langley, dans une interview, a rappelé un dicton noir coincé par une star. “Je veux juste te serrer la main.”

Bientôt, plus de Marines – Noirs et blancs, hommes et femmes – demandaient à prendre des photos avec le nouveau général quatre étoiles.

Lors de la cérémonie de samedi, cinq officiers se sont assis en rang pour regarder les débats. Ils faisaient partie d’une classe d’entraînement à la guerre expéditionnaire à Quantico que le commandant de la Marine, le général David H. Berger, a visité mercredi. Environ 45 minutes après le début du discours du général Berger à la classe, le capitaine Rousseau Saintilfort, 34 ans, a levé la main. “Comment puis-je être là samedi?” Il a demandé.

“Cela ne m’a pas plu au début parce que tout le monde posait des questions sur des trucs et des tactiques amphibies, et il m’a posé des questions sur samedi”, a déclaré le général Berger lors de la cérémonie, en riant.

Le capitaine Ibrahim Diallo, 31 ans, qui est venu de Quantico avec le capitaine Saintilfort, a déclaré dans une interview que “tous ces amis ont commencé à m’envoyer des messages en disant : ‘Tu vas être le prochain'”.

“Je ne sais pas si je vais rester aussi longtemps”, a-t-il dit, “mais juste le fait que les Marines juniors peuvent voir cela, ils verront que peu importe de quel milieu vous venez, vous pouvez réussir dans le Marine Corps tant que vous performez.

Pour le Corps des Marines, la promotion du général Langley est une étape qui tarde à venir. Depuis que le corps a commencé à admettre des troupes afro-américaines en 1942, le dernier service militaire à le faire, moins de 30 ont obtenu le grade de général sous quelque forme que ce soit. Aucun n’avait atteint le rang quatre étoiles, un honneur que les Marines ont décerné à 73 hommes blancs.

Sept Afro-Américains ont atteint le grade de lieutenant général, soit trois étoiles. Les autres ont reçu une ou deux étoiles, une majorité dans des domaines parmi lesquels le Corps des Marines ne choisit pas sa haute direction, comme la logistique, l’aviation et les transports.

Le général Langley, qui a supervisé les forces des Marines sur la côte Est lors de sa dernière affectation, a commandé à tous les niveaux, du peloton au régiment, au cours de ses 37 ans de carrière. Il a servi outre-mer en Afghanistan, en Somalie et à Okinawa, et il a également occupé plusieurs postes d’état-major au Pentagone et au Commandement central de l’armée, qui supervise les opérations au Moyen-Orient.

Après un article du New York Times en 2020 sur la pénurie de généraux de la Black Marine, on a demandé au général Berger pourquoi le corps n’avait pas promu un Afro-Américain à ses plus hauts rangs dans toute son histoire. “La réalité est la suivante : tout le monde est vraiment, vraiment, vraiment bon”, a déclaré le général Berger dans une interview avec Defence One. “Pour chaque 10 que nous choisissons, tous les 12, nous pourrions en choisir 30 de plus – tout aussi bien.”

La promotion du général Langley est particulièrement poignante étant donné que son grand-oncle était l’un des Marines de Montford Point, qui ont été les premières recrues noires à rejoindre le Corps des Marines après qu’il a commencé à admettre des Afro-Américains en 1942. Ils se sont entraînés à Montford Point en Caroline du Nord, qui était séparé du Camp Lejeune, où s’entraînaient les recrues blanches.

Il avait fallu l’ordre exécutif de Roosevelt pour forcer le commandant du Corps des Marines de l’époque, Thomas Holcomb, à ouvrir le service aux hommes noirs. “S’il s’agissait d’avoir un Corps des Marines de 5 000 Blancs ou de 250 000 Noirs”, a dit un jour le commandant de la Marine, “je préférerais avoir les Blancs.”

Maintenant, l’un des trois hauts dirigeants du corps affirme que les choses ont changé.

“Mentalement, nous avons appris qu’il y a une plus grande valeur dans le collectif que la simple perception monolithique de ce qu’est la composition du Corps des Marines”, a déclaré le général Langley. Il a dit qu’il espérait que les Black Marines considéreraient le corps comme un endroit où ils ne seraient pas gênés par un plafond de verre.