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(Reuters) – Les nouveaux iPhones d’Apple Inc utiliseront des éléments de terres rares recyclées dans un composant clé, a annoncé la société mercredi.

Apple exploite des éléments de terres rares recyclées pour des pièces iPhone

PHOTO DE FICHIER: les logos des sociétés Apple sont visibles sur la vitre d'un magasin Apple à Shanghai, en Chine, le 3 janvier 2019. REUTERS / Aly Song

Apple a annoncé qu’il utiliserait des terres rares recyclées dans son «Taptic Engine», une pièce qui permet aux iPhones d’imiter un clic de bouton physique alors qu’il s’agissait d’une vitre plate. La pièce représente environ un quart des éléments de terres rares contenus dans les modèles d’iPhone.

Les terres rares, un groupe de 17 minéraux spécialisés, sont devenues un point éclair dans les tensions commerciales entre les États-Unis et la Chine. Les éléments sont utilisés dans les armes, les produits électroniques grand public et autres biens.

La Chine domine le traitement des minéraux bruts et a laissé entendre par le biais de ses médias contrôlés par l’État qu’elle pourrait restreindre les ventes de terres rares aux États-Unis, tout comme elle l’a fait au Japon à la suite d’un différend diplomatique de 2010.

Lisa Jackson, vice-présidente des initiatives environnementales, politiques et sociales d’Apple, a déclaré que l’utilisation par Apple de terres rares recyclées n’était «pas liée» aux tensions commerciales, mais pouvait l’aider à maintenir un approvisionnement stable.

"C'est une de ces heureuses coïncidences où ce qui est bon pour la planète l'est aussi pour les affaires", a déclaré Jackson à Reuters. «L’une des choses dont nous parlons beaucoup en interne, en général, c’est que notre chaîne logistique est beaucoup plus résiliente.»

En électronique grand public, les terres rares résident dans de minuscules haut-parleurs et actionneurs. Les pièces sont si petites qu'il est difficile et coûteux de les collecter pour les recycler.

Pour le moment, Apple utilisera des terres rares recyclées provenant d’un fournisseur extérieur, et non d’iPhone déjà utilisés. Apple a refusé de nommer le fournisseur ou d'indiquer quels produits avaient été récupérés à partir des terres rares, bien que la société ait précisé que la source était postindustrielle, c'est-à-dire produite au cours des processus de fabrication plutôt qu'à partir de produits de consommation mis au rebut.

Jackson a déclaré que la taille d’Apple – les nouveaux modèles d’iPhone se vendent généralement par dizaines de millions d’unités par an – a contribué à la viabilité économique du projet.

«Nous avons essentiellement créé un marché pour cet entrepreneur, cet innovateur, qui a trouvé un moyen de recycler les terres rares», a déclaré Jackson.

Kyle Wiens, directeur général d’iFixit, une société spécialisée dans la réparation et la réutilisation de produits électroniques, a déclaré que le déménagement d’Apple était une première pour l’industrie.

"Les éléments de terres rares ne sont pas recyclés de l'électronique pour le moment, et c'est un problème énorme. La Chine a la mainmise sur l'approvisionnement en matériaux vierges", a déclaré Wiens. "C'est une excellente idée. Apple pourrait à lui seul créer un marché extrêmement nécessaire pour les terres rares recyclées."

Apple vise souvent à réutiliser des composants de ses anciens appareils.

Apple a annoncé mercredi que l'aluminium des boîtiers récupérés grâce à ses programmes de reprise serait fondu et transformé en un nouvel ordinateur portable MacBook Air. La société avait précédemment annoncé que du cobalt récupéré à partir de batteries d'iPhone démontées par des robots dans ses laboratoires de recyclage au Texas était incorporé dans de nouvelles batteries pour iPhone.

Apple expérimente des moyens de récupérer les terres rares de ses téléphones à l'aide de ses robots, qui permettent de retirer de minuscules pièces et de les séparer dans des bacs de collecte afin de rassembler suffisamment de matériau pour rendre le recyclage viable.

La société étudie également les moyens par lesquels les recycleurs conventionnels, qui déchiquettent les appareils et séparent les divers matériaux, pourraient modifier leurs lignes afin de récupérer les éléments, des informations qui, d’après Jackson, était ouverte, Apple.

«Nous souhaitons que les gens copient certaines innovations. Donc, dans la mesure du possible – tant qu’il ne dévoile aucune de nos autres innovations en matière de conception et d’ingénierie – nous sommes heureux d’amener l’industrie du recyclage », a déclaré Jackson. «Nous avons commencé à être beaucoup plus transparents à propos de ce développement technologique que nous ne le sommes habituellement."

Reportage de Stephen Nellis à San Francisco; Montage de Greg Mitchell et Sonya Hepinstall

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