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CHICAGO (Reuters) – Le président américain Donald Trump a ordonné aux usines de transformation de viande de rester ouvertes pour protéger l'approvisionnement alimentaire du pays, même lorsque les travailleurs sont tombés malades et sont morts. Pourtant, les usines exportent de plus en plus vers la Chine tandis que les consommateurs américains sont confrontés à des pénuries, selon une analyse de Reuters des données gouvernementales.

Alors que les travailleurs de la viande aux États-Unis tombent malades et que l'offre diminue, les exportations vers la Chine s'envolent

PHOTO DE DOSSIER: Les manifestants se tiennent à l'extérieur de l'usine de porc fermée de Smithfield Foods, le plus grand transformateur de porc au monde, après sa fermeture indéfiniment en raison d'une éruption de cas de coronavirus parmi les employés alors que la propagation de la maladie à coronavirus (COVID-19) se poursuit, à Sioux Falls , Dakota du Sud, États-Unis, 17 avril 2020. REUTERS / Shannon Stapleton

Trump, qui est dans un conflit public acrimonieux avec Pékin au sujet de sa gestion de l'épidémie de coronavirus, a invoqué la loi de 1950 sur la production de défense le 28 avril pour garder les usines ouvertes. Maintenant, il est confronté aux critiques de certains législateurs, consommateurs et employés d'usine pour avoir mis les travailleurs en danger en partie pour aider à assurer l'approvisionnement en viande de la Chine.

«Nous savons qu'avec le temps, les exportations sont d'une importance cruciale. Je pense que nous devons nous concentrer sur la satisfaction de la demande intérieure à ce stade », a déclaré Mike Naig, le secrétaire à l'Agriculture du premier État américain de l'Iowa producteur de porc, qui a soutenu l'ordre de Trump.

Des transformateurs, dont Smithfield Foods, appartenant à WH Group Ltd en Chine, JBS USA (JBS.UL), société brésilienne, et Tyson Foods Inc, ont temporairement fermé environ 20 usines de viande aux États-Unis, car le virus a infecté des milliers d'employés, ce qui a incité les emballeurs de viande et les épiciers à signaler des pénuries. Certaines usines ont repris leurs activités limitées, car les travailleurs craignant de tomber malades restent chez eux.

Les perturbations signifient que les consommateurs pourraient voir 30% de viande en moins dans les supermarchés d'ici la fin mai, à des prix 20% plus élevés que l'an dernier, selon Will Sawyer, économiste en chef chez le prêteur agricole CoBank.

Alors que l'offre de porc s'est resserrée alors que le nombre de porcs abattus chaque jour a chuté d'environ 40% depuis la mi-mars, les expéditions de porc américain vers la Chine ont plus que quadruplé au cours de la même période, selon les données du département américain de l'Agriculture. tmsnrt.rs/2YLF1XN

Selon Panjiva, une division de S&P Global Market Intelligence, Smithfield, que le groupe chinois WH a acheté pour 4,7 milliards de dollars en 2013, était le plus grand exportateur américain vers la Chine de janvier à mars. Smithfield a expédié au moins 13 680 tonnes par mer en mars, a déclaré Panjiva, citant ses données les plus récentes.

Smithfield, le plus grand transformateur de porc au monde, a déclaré en avril que les fermetures d'usines aux États-Unis poussaient les détaillants "dangereusement près du bord" de leurs approvisionnements.

La société est en train de réorganiser son usine de porc homonyme à Smithfield, en Virginie, pour fournir du porc frais, du bacon et du jambon à davantage de consommateurs américains, selon un communiqué. Cette décision est un revirement après que la société ait reconfiguré l'usine l'année dernière pour traiter les carcasses de porc pour le marché chinois, ont déclaré à Reuters des employés, des responsables locaux et des sources de l'industrie.

L'usine de Virginie dessert actuellement les marchés d'exportation comme la Chine et les clients nationaux, selon Smithfield. La plupart des transformateurs de porc américains exportent régulièrement des produits vers plus de 40 marchés internationaux, a déclaré la porte-parole de la société, Keira Lombardo.

Le virus a infecté environ 850 employés d'une autre usine de porc Smithfield à Sioux Falls, Dakota du Sud. Dans l'industrie américaine, environ 5000 infections et 20 décès sont survenus, selon les Centers for Disease Control and Prevention des États-Unis.

«Ce résultat tragique est d’autant pire lorsque les aliments transformés ne vont pas aux familles de notre pays», a déclaré la représentante américaine Rosa DeLauro, démocrate du Connecticut. "C’est la raison d’être de la Defense Production Act: protéger les intérêts nationaux des États-Unis, pas ceux de la Chine."

Le transformateur de porc Fresh Mark a recommencé à fabriquer du bacon et du jambon pour des clients mondiaux dans une usine de Salem, en Ohio, qu'il a fermée en avril pour des cas de coronavirus.

"Si nous commençons à avoir une pénurie en Amérique, je pense que cela devrait rester ici", a déclaré Bruce Fatherly, un préposé à l'entretien à l'usine et membre du Retail, Wholesale and Department Store Union.

Fresh Mark a déclaré que les exportations ne constituaient qu'une petite partie de ses activités.

POULETS ENTIERS

Les problèmes d'approvisionnement n'étaient pas prévisibles lorsque Trump a signé un accord en janvier pour apaiser une guerre commerciale qu'il avait commencée avec Pékin deux ans plus tôt. La Chine a promis d'augmenter les achats de produits agricoles américains d'au moins 12,5 milliards de dollars en 2020 et de 19,5 milliards de dollars en 2021, par rapport au niveau de 2017 de 24 milliards de dollars.

La Maison Blanche a refusé de commenter. Le bureau de l'USDA et du représentant américain au commerce n'a pas répondu aux demandes de commentaires.

La Chine a augmenté ses achats en raison de son besoin urgent de protéines après qu'une maladie porcine appelée peste porcine africaine a entraîné la mort de la moitié du troupeau du pays au cours des deux dernières années. Pékin a levé une interdiction de près de cinq ans sur les importations de poulet aux États-Unis en novembre et a également levé les droits de rétorsion sur les expéditions de viande pour aider à augmenter les approvisionnements.

Depuis le début de l'année, environ 31% du porc américain a été exporté, pour un total d'environ 838 000 tonnes, selon la U.S.Meat Export Federation. Un tiers de ce volume est allé à la Chine, représentant plus de 10% de la production totale du premier trimestre, a indiqué le groupe industriel.

Selon l'USDA, les carcasses, qui comprennent la plupart des porcs, étaient le principal produit expédié en Chine en janvier et février. Les charges incluent également les pieds et les organes que de nombreux Américains ne mangent pas.

Les exportations vers la Chine ont établi un record pour la période de janvier à mars, et les expéditions vers toutes les destinations en mars ont établi un record pour n'importe quel mois, selon l'USDA.

JBS, qui produit du porc, du bœuf et du poulet, a déclaré à Reuters qu'il avait réduit ses exportations pour se concentrer sur la satisfaction de la demande américaine pendant la pandémie. Environ 280 employés d'une usine de viande de bœuf JBS à Greeley, dans le Colorado, ont été infectés par le virus et sept sont décédés, ont déclaré des responsables syndicaux.

«Je pense que nous devons d'abord prendre soin de notre pays et de nos besoins», a déclaré Kim Cordova, présidente du Syndicat international des travailleurs et travailleuses unis de l'alimentation et du commerce, qui représente les employés de l'usine.

Tyson Foods n'a pas répondu aux demandes de commentaires sur les exportations.

Alors que les travailleurs de la viande aux États-Unis tombent malades et que l'offre diminue, les exportations vers la Chine s'envolent
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Des fournisseurs comme Tyson ont limité les produits carnés pour les détaillants en raison de fermetures d'usines. Pendant ce temps, Kroger Co et Costco Wholesale Corp ont restreint les achats de viande des acheteurs.

Les agriculteurs américains, qui ont connu des difficultés financières pendant la guerre commerciale avec Pékin, disent qu'ils ont encore besoin de pays importateurs, dont la Chine, pour acheter leur porc. Avant la pandémie, ils étaient aux prises avec une offre excédentaire de porcs.

«Il y a suffisamment de viande pour tous les canaux si nous pouvions remettre ces usines en marche», a déclaré Brian Duncan, éleveur de porcs et vice-président de l'Illinois Farm Bureau.

Reportage supplémentaire par Karl Plume à Chicago et Dominique Patton à Pékin; édité par Caroline Stauffer et Edward Tobin

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