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WASHINGTON (Reuters) – Après deux années passées sous le signe d'une économie en plein essor, le président américain Donald Trump teste aujourd'hui un nouveau message sur l'économie: toute chance de récession n'est pas de sa faute. Mais les démocrates, qui changent également de message, semblent dire «pas si vite».

Alors que les signes d'alerte économique clignotent, Trump et ses rivaux démocrates recalibrent leurs messages

PHOTO DE DOSSIER: Le président des États-Unis, Donald Trump, répond aux questions des journalistes assis devant les anciens présidents des États-Unis, George Washington et Thomas Jefferson, lors de sa rencontre avec le président de la Roumanie, Klaus Iohannis, au bureau ovale de la Maison-Blanche à Washington, aux États-Unis, le 20 août 2019. REUTERS / Kevin Lamarque / Fichier Photo

Trump a cessé de vanter les indicateurs économiques positifs depuis son élection en 2016 et tente maintenant de blâmer quelqu'un d'autre pour un possible ralentissement économique, alors que ses conseillers et ses responsables s'empressent d'insister pour qu'il n'y ait pas de quoi s'inquiéter.

À partir du moment où il a été élu, Trump s'est félicité de la vigueur de l'économie. Jusqu'au début de 2019, les conseillers le considéraient comme le principal argument de vente de sa campagne à la réélection à la présidence en novembre 2020. Toutefois, le ralentissement récent des statistiques économiques fait craindre que son message économique ne perde de son potentiel.

Certains de ses rivaux démocrates pour la Maison-Blanche ont vite senti l'odeur de sang, bien que d'autres candidats et stratèges du parti aient averti qu'ils devaient faire attention à ne pas semer le désastre économique.

La plupart des près de deux douzaines de démocrates qui se sont portés candidats à la Maison-Blanche ont été en grande partie réticents à parler de l'économie au sens large du cycle électoral, le considérant comme une bataille perdue étant donné les données économiques solides.

Au lieu de cela, ils ont passé les six derniers mois à argumenter que l’économie de Trump laissait derrière elle la classe ouvrière.

Mais ces derniers jours, plusieurs démocrates, y compris le leader Joe Biden, ont changé de cap.

"Donald Trump a hérité du gouvernement Obama-Biden d'une économie en croissance, tout comme il a tout hérité de sa vie", a déclaré mardi Biden, ancien vice-président, lors d'une campagne dans l'Iowa, ajoutant qu'il ne souhaitait pas une récession. "Et maintenant, il le gaspille, tout comme il a gaspillé tout ce dont il a hérité dans sa vie."

Beto O’Rourke a déclaré que M. Trump "avait complètement détruit l’économie américaine" en se lançant dans une guerre commerciale avec la Chine.

«C’est dévastateur pour les agriculteurs, les éleveurs et les producteurs du pays», a déclaré mardi à la presse O’Rourke, ancien membre du Congrès américain. «Ne lui permettez pas d'échapper à la responsabilité qu'il mérite pour ce qu'il fait pour cette économie – pour les Américains qui travaillent – le danger dans lequel il nous a placés. Il va essayer de blâmer toutes les autres personnes. La responsabilité en revient à Donald Trump. "

D’autres ont été plus circonspects et ont laissé entendre que l’économie de Trump était une corde raide pour ses rivaux, étant donné les fondamentaux encore solides, tels que le faible taux de chômage.

Après son discours de mercredi dans l'Iowa, les journalistes ont demandé au sénateur américain Bernie Sanders du Vermont, Bernie Sanders, de débattre de la situation des travailleurs qui vivaient d'un salaire à l'autre même dans une économie forte.

La sénatrice Amy Klobuchar du Minnesota, qui n'a pas abordé les craintes de récession comme la plupart des autres candidats au même forum dans l'Iowa, a déclaré: "Vous battez ce président en ayant un programme économique optimiste."

L’ancien représentant américain John Delaney, un autre candidat démocrate, a été plus direct. "On a l'impression que certains démocrates encouragent la récession parce qu'ils veulent s'en tenir à Trump", a-t-il déclaré à la presse mercredi.

«DESPERATE SPINNING»

Une grande partie du débat politique des deux côtés semble être moins centrée sur le point de savoir s'il y aura réellement une récession, mais plutôt sur les responsabilités des électeurs.

Trump a réprimandé le président de la Réserve fédérale, Jay Powell, pour ne pas avoir réduit les taux d’intérêt, tout en reprochant aux médias de vouloir "créer" une récession aux États-Unis, même si les chiffres et les faits vont tout à fait dans le sens opposé. "

"C’est la meilleure économie que la plupart des Américains aient jamais connue, et aucun changement désespéré de la part des démocrates ou des médias ne peut changer cela", a déclaré Tim Murtaugh, directeur des communications de la campagne Trump.

Pour Trump, il s’agit essentiellement de convaincre les électeurs que ce sont les démocrates qui disent la vérité sur l’économie, a déclaré une source au courant des discussions au sein de la Maison-Blanche, qui a demandé à parler anonymement.

Quelles que soient les conditions réelles, les électeurs agissent en fonction de ce qu'ils «ressentent», a déclaré la source. Trump pense que si les démocrates réussissent à convaincre les électeurs d’une récession, cela pourrait être tout aussi dommageable qu’un véritable ralentissement économique, a déclaré la source.

Tandis que Trump et ses collaborateurs maintiennent publiquement que l’économie reste forte, les discussions sur la nécessité de stimuler l’économie par diverses réductions d’impôts reflètent une préoccupation croissante à l’intérieur du pays.

Mercredi, Trump a renversé ses positions sur l'opportunité de réduire les charges sociales, affirmant qu'il n'envisageait plus cette option, un renversement brutal par rapport à la veille.

«Le problème, c’est le manque de cohérence des messages sur l’économie des projets économiques et, si nous savons une chose à propos de Donald Trump, c’est son aversion pour toute faiblesse perçue», a déclaré Doug Heye, un stratège républicain qui travaillait auparavant pour le Congrès.

«Il y a encore beaucoup de bonnes nouvelles que la Maison Blanche peut mettre en avant à propos de l'économie. Concentre-toi sur ça.

Le chômage reste au plus bas, l'économie poursuit sa croissance et jusqu'à présent, il n'y a pas eu de contraction réelle. Mais il y a des signes d'affaiblissement du secteur manufacturier, notamment dans les États importants pour sa réélection, comme le Michigan et la Pennsylvanie.

«STICK TO THE PERSONAL»

En dépit de certains signes d’avertissement économique clignotant en jaune, plusieurs consultants démocrates ont déclaré que les candidats auraient intérêt à mettre l’accent sur des problèmes spécifiques de la table de la cuisine plutôt que sur l’économie en général.

«L’inégalité, les soins de santé sont tous liés entre eux. Dans mon esprit, il n’existe aucun moyen de dissocier l’ensemble de l’économie des problèmes évoqués par les démocrates », a déclaré Jennifer Holdsworth, stratège démocrate chevronnée qui soutient le maire de South Bend, Indiana, Pete Buttigieg, mais ne conseille aucune campagne.

Plusieurs candidats, tels que la sénatrice américaine Elizabeth Warren, ont fait valoir que certaines mesures du succès économique étaient préjudiciables aux Américains qui travaillaient, soulignant que le marché boursier en plein essor et les bénéfices des entreprises profitaient de manière disproportionnée aux riches.

«La définition de« l’économie forte »donnée par l’administration Trump est essentiellement basée sur le marché boursier», a déclaré Mark Nevins, un stratège démocrate de Pennsylvanie. «Les personnes qui en bénéficient ressemblent davantage à Donald Trump qu’à un ouvrier de Scranton, en Pennsylvanie.»

Nevins a déclaré que les démocrates devaient s'attaquer à l'insécurité économique qui sévissait toujours chez de nombreux électeurs de la classe ouvrière – le même sentiment qui avait aidé le message populiste de Trump à faire écho auprès de ce groupe en 2016.

En l'absence d'un ralentissement prolongé, l'économie devrait rester une question gagnante pour Trump, mais se concentrer sur des groupes spécifiques qui ne voient pas les avantages pourraient être rentables pour les démocrates, ont déclaré des experts.

Timothy Hagle, professeur de sciences politiques à l’Université de l’Iowa, a indiqué dans l’Iowa, un pays clé du vote anticipé, que pourraient comprendre les agriculteurs victimes des droits de douane sur les produits chinois ou les travailleurs des usines dont l’usine est fermée.

"En général, la question macro-économique ne gagnera pas les démocrates à moins d’atteindre un point où il s’agit d’un énorme problème qui touche à peu près tout le monde", a déclaré Hagle. "En ce moment, ils doivent s'en tenir aux choses personnelles."

Reportage de Ginger Gibson et Joseph Ax, édité par Soyoung Kim et Cynthia Osterman

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