(Reuters) – L'achat récent d'obligations par la banque centrale pour calmer les turbulences sur le marché a brisé le mur séparant la dette de premier ordre des émissions dites indésirables, augmentant la probabilité que le secteur de l'investissement et même les régulateurs finissent par démanteler la barrière.

PHOTO DE DOSSIER: George Washington est vu avec un masque médical imprimé sur les billets d'un dollar dans cette illustration prise le 31 mars 2020. REUTERS / Dado Ruvic / Illustration / File Photo

Jusqu'à récemment, les banques centrales avaient rechigné à acheter de la dette de qualité inférieure à l'investissement – notée BB + ou moins – dans leurs programmes d'urgence ou à l'accepter en garantie, étant donné le risque de défaut plus élevé.

Mais avec la crise du coronavirus qui bouleverse les économies ainsi que les marchés, les entreprises situées dans la partie inférieure de l'échelle de qualité d'investissement risquent de perdre ces notations prisées et de devenir des «anges déchus».

Pour empêcher les marchés de se ressaisir si une multitude de telles baisses de notes se produisent simultanément, poussant des milliards de dollars de dette des entreprises à un niveau de sous-investissement, la Réserve fédérale a déclaré le mois dernier qu'elle prendrait la décision révolutionnaire d'acheter des obligations indésirables, tant qu'elles avait été jugée investment grade le 22 mars.

Cela a offert une bouée de sauvetage à des entreprises telles que Ford (F.N), le protégeant ainsi d'une perte de financement après que S&P l'ait réduit de BBB- à BB + fin mars. Moody’s lui ayant déjà attribué une note de pacotille, 35 milliards de dollars de la dette du constructeur sont devenus inadmissibles aux indices investment grade, qui sont suivis par des fonds passifs.

La Fed a également annoncé qu'elle achèterait des fonds négociés en bourse qui détiennent une dette à haut rendement, tandis que la Banque centrale européenne pourrait également éventuellement adopter des achats fermes d'obligations à haut rendement. En mars, il a inclus des obligations grecques notées BB- / B1 dans des plans d'achat d'urgence d'actifs et a commencé à accepter des dettes providentielles déchues comme garantie le mois dernier.

UN MOIS RECORD

Les interventions ont désengorgé les marchés d'ordres gelés, les entreprises américaines ayant émis plus de 30 milliards de dollars de nouvelles dettes à haut rendement en avril au cours de l'un des 10 mois les plus occupés jamais enregistrés. Mais les ramifications à plus long terme sont potentiellement plus importantes pour une industrie mondiale de l'investissement où une grande partie de l'allocation de capital est toujours façonnée par les notations de crédit.

Bien que certains gestionnaires de fonds de qualité supérieure se soient aventurés dans les obligations de pacotille depuis la crise financière de 2008-2009, la dernière décision pourrait bien imputer le départ aux processus d'investissement définis par les notations, en particulier la division à flanc de falaise entre le haut rendement et le haut rendement. dette de qualité.

«Ce que les gestionnaires actifs ont fait depuis la crise financière, c'est accroître la flexibilité de leurs mandats», a déclaré James Vokins, responsable du crédit britannique de qualité investissement chez Aviva Investors.

«(Les mouvements de la banque centrale) devraient accélérer l'élan des gestionnaires actifs pour demander aux clients et aux fiduciaires une sorte de dérogation sur les avoirs à haut rendement afin qu'ils ne soient pas obligés de vendre au pire moment possible.»

Reflétant l'intérêt d'investir à travers le spectre des notations, la société de notation de fonds Morningstar indique qu'elle suit désormais 206 fonds de crédit européens qui peuvent détenir des titres de qualité (IG) et à haut rendement (HY), contre 180 il y a cinq ans.

Vokins a déclaré que plusieurs des fonds Aviva uniquement IG avaient la capacité de détenir certains crédits notés BB.

"Ce sont des restrictions auxquelles nous avons demandé d'être légèrement assouplies, pour nous permettre de conserver les obligations un peu plus longtemps", a-t-il déclaré.

Legal & General Investment Management a été parmi ceux qui ont connu la dernière crise avec un certain nombre de fonds capables de détenir de 5% à 20% de dette à haut rendement.

«Nous avons constaté un désir croissant de fonds au cours de l'année pour accroître leur flexibilité à investir hors indice de référence», a déclaré le gestionnaire de portefeuille Justin Onuekwusi.

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LES NOTATIONS SONT IMPORTANTES

Néanmoins, les évaluations des notes ont toujours une énorme influence.

Les indices réservés aux obligations de premier ordre et les fonds passifs qui les suivent ont peu de marge de manœuvre et les investisseurs tels que les assureurs sont confrontés à des contraintes réglementaires strictes concernant la détention de titres de notation inférieure.

Les agences affirment qu’elles notent simplement la solvabilité des emprunteurs sur la base de critères objectifs, les frontières entre les paniers BBB et BB étant généralement renforcées par les marchés. Fitch note par exemple comment les investisseurs se sont précipités pour vendre la dette BBB- pendant la crise actuelle alors que le stress du marché s'intensifiait, avant même une dégradation.

Ils disent également que leurs notations visent à guider les investisseurs sur les probabilités de défaut tmsnrt.rs/3b4l1Sz – par exemple, la probabilité de défaut de cinq ans pour les crédits sur l'échelon le plus bas, BBB- est de 2,8%, mais de 3,7% pour BB +, le catégorie d'ordure supérieure, selon S&P Global.

Pour un graphique sur les taux de défaut dans le spectre du crédit, cliquez ici

Parmi les autres obstacles, les fonds stratégiques flexibles doivent généralement engager des spécialistes à haut rendement pour l'analyse juridique et les obligations supplémentaires que les investissements en obligations de pacotille nécessitent, a déclaré l'analyste de Morningstar Mara Dobrescu.

Et "même si les actions des banques centrales ont amélioré la liquidité des titres à haut rendement, à long terme, il est peu probable qu’elles deviennent aussi liquides qu’investment grade", a ajouté Dobrescu.

Cela signifie que les investisseurs, en particulier dans les secteurs étroitement réglementés, sont peu susceptibles d'actualiser complètement les notes de crédit.

Pourtant, le soutien des banques centrales pourrait être un puissant stimulant pour plus de flexibilité, d'autant plus que les rendements ou les rendements de la dette de qualité supérieure s'effondrent davantage et que les marchés indésirables gonflent – S&P Global prévoit qu'environ 640 milliards de dollars d'obligations européennes et américaines deviendront des anges déchus cette année.

«Vous allez avoir des gens qui sont obligés de vendre ces obligations. Mais lorsque vous avez un autre acheteur et un acheteur de dernier recours, cela facilite la tâche (pour retenir les anges déchus) », a déclaré Iain Stealey, directeur informatique international, revenu fixe chez JPMorgan Asset Management.

«Vous allez voir plus d'un large mandat qui va commencer à regarder à haut rendement. Une fois que nous pourrons voir la lumière au bout du tunnel, cela se produira. »

Reportage de Sujata Rao; rapports supplémentaires de Dhara Ranasinghe et Tommy Wilkes; graphiques de Saikat Chatterjee et Ritvik Carvalho; Montage par Mike Dolan et Kirsten Donovan

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