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Alors que le Royaume-Uni propose des maisons aux Ukrainiens, le processus est à la traîne de la bonne volonté

LONDRES – Dans une église de l’est de Londres ce mois-ci, Imogen Moore-Shelley a tenu son enfant de 6 mois en équilibre sur sa hanche alors qu’elle griffonnait un message important sur une affiche : “Informations utiles pour les sponsors”.

Elle a ensuite remis son marqueur à Natalia, une Ukrainienne qui avait emménagé dans la maison de Mme Moore-Shelley une semaine plus tôt. Natalia a ensuite écrit le message en ukrainien alors que les gens entraient dans l’église pour un déjeuner réunissant des réfugiés et des Londoniens leur ouvrant leurs maisons.

L’histoire de Natalia et de Mme Moore-Shelley – d’une femme fuyant la guerre et trouvant refuge chez un étranger à 1 300 miles – a servi d’exemple prometteur d’une transition en douceur vers la sécurité en Grande-Bretagne. Mais toutes les expériences avec un programme de visa britannique destiné aux Ukrainiens fuyant la guerre n’ont pas été aussi faciles, et de nombreux parrains réunis à l’église, incapables d’obtenir des réponses claires du gouvernement, se tournaient les uns vers les autres pour obtenir des conseils.

Quelques semaines après que la Russie a envahi l’Ukraine le 24 février, et au milieu des critiques généralisées selon lesquelles elle n’en faisait pas assez pour aider, le gouvernement britannique a lancé Homes for Ukraine, un programme destiné à offrir aux Ukrainiens un chemin rapide vers la sécurité. Mais malgré des dizaines de milliers de Britanniques ayant exprimé leur intérêt à jouer l’hôte, le déploiement a été douloureusement lent.

Les groupes d’aide, les hôtes potentiels et les Ukrainiens disent que le programme est semé d’embûches, notamment un processus de demande difficile et des retards importants dans le traitement des visas. Ils expriment également des inquiétudes concernant la sécurité et le manque de soutien pour accéder aux écoles et à d’autres services vitaux en Grande-Bretagne.

Le programme était censé être une réponse aux critiques antérieures selon lesquelles la Grande-Bretagne avait été lente à répondre à la crise des réfugiés ukrainiens. Au départ, alors que les membres de l’Union européenne ouvraient les frontières, la Grande-Bretagne, qui a quitté le bloc en 2021, n’autorisait même que les personnes ayant de la famille immédiate dans le pays à demander un visa.

Homes for Ukraine visait à élargir la réponse britannique, même si le programme nécessitait encore de réduire certaines formalités administratives, y compris la condition que les hôtes entrent en contact direct avec les Ukrainiens qui ont besoin d’un logement. Les problèmes liés à ce processus d’appariement se sont multipliés.

Au 16 mai, environ 53 800 Ukrainiens étaient arrivés en Grande-Bretagne, 20 800 rejoignant les membres de leur famille immédiate et 33 000 arrivant dans le cadre du programme de parrainage. Plus de 6,4 millions de personnes ont fui l’Ukraine depuis le début de la guerre, selon les Nations Unies.

Mark Lillicrap, 58 ans, qui vit à St. Albans, une ville au nord de Londres, et sa femme essaient depuis sept semaines d’obtenir des visas pour une famille actuellement à Hambourg, en Allemagne, mais il a déclaré que le processus avait été “terrible” au milieu “une bureaucratie stupéfiante”.

Il y a deux semaines, on lui a dit que les deux parents avaient été approuvés mais que leur bébé – qui n’a pas de passeport car il est né quelques semaines seulement avant le début de la guerre – devait être vu dans un centre de demande de visa à des centaines de kilomètres de Hambourg. Beaucoup d’autres ont décrit des obstacles similaires.

Le déjeuner à l’église avait pour but d’aider à bâtir la communauté, mais c’était aussi le reflet de l’exaspération ressentie par de nombreux parrains.

Mme Moore-Shelley, 34 ans, qui a organisé l’événement, a déclaré qu’elle et son mari s’étaient sentis impuissants en regardant les horreurs de la guerre se dérouler aux informations et que l’ouverture de leur maison était «un petit moyen de faire quelque chose. ”

Mais Mme Moore-Shelley a décrit un processus de demande déroutant, une attente de visa d’une semaine et une lutte pour trouver quelqu’un à héberger. Finalement, son mari a demandé à un serveur ukrainien dans un café local qu’il fréquente s’il connaissait quelqu’un qui avait besoin d’aide.

Le serveur, Sasha Druz, 27 ans, a mis le couple en contact avec Natalia, qu’ils ont parrainée. Lorsque Natalia est arrivée ce mois-ci, aucune vérification par le conseil local n’avait été effectuée au domicile du couple.

“Nous avons juste en quelque sorte craqué, en gros”, a déclaré Mme Moore-Shelley, qui, avec le soutien et l’aide de traduction de M. Druz, aide Natalia à naviguer dans la vie en Grande-Bretagne. Natalia a demandé que seul son prénom soit utilisé en raison de préoccupations concernant la sécurité de sa famille en Ukraine.

Au-delà de la lourdeur du programme et de ses retards, la sécurité suscite également des inquiétudes. La mise en correspondance ad hoc – y compris via des sites Web non officiels et des groupes Facebook – rend le système vulnérable à l’exploitation.

L’agence des Nations Unies pour les réfugiés a exprimé sa préoccupation en avril après des informations selon lesquelles des Ukrainiens vulnérables étaient ciblés en Grande-Bretagne par des hôtes inaptes ou prédateurs et a appelé à une meilleure protection et à un meilleur contrôle.

Un porte-parole du gouvernement a déclaré que le programme a été “conçu avec des garanties en place, y compris des contrôles par le ministère de l’Intérieur et le conseil local”, ajoutant que les réfugiés ukrainiens devraient avoir accès aux soins de santé, à l’éducation, aux avantages sociaux et à l’aide à l’emploi “sur le même pied que Ressortissants britanniques.

Mais les conseils locaux disent qu’ils ont du mal à suivre ces contrôles et que leurs ressources sont déjà épuisées.

James Jamieson, président de la Local Government Association, qui représente 350 conseils à travers l’Angleterre et le Pays de Galles, a déclaré dans un communiqué que les autorités avaient besoin d’informations de meilleure qualité et plus opportunes sur les arrivées ukrainiennes de la part du gouvernement et des hôtes afin de fournir un soutien adéquat et d’assurer sécurité.

Beaucoup de ceux qui se sont réunis la semaine dernière à l’église d’East London ont soulevé des préoccupations similaires.

Oksana Voronova, 44 ans, arrivée à Londres en provenance d’Ukraine il y a deux semaines avec son fils de 12 ans et hébergée par un ancien collègue, a déclaré que même si elle était émue par l’effusion de soutien, elle n’avait pas encore pu inscrire son fils, qui parle couramment l’anglais, à l’école.

Alors que les sites Web et les pages Facebook sont apparus pour combler le vide dans la mise en relation des sponsors avec les Ukrainiens, il en va de même pour les rapports anecdotiques d’abus, y compris les comptes selon lesquels certains hôtes le font uniquement pour les paiements mensuels de 350 livres, soit environ 430 dollars, que le gouvernement a promis. Pour leur donner.

Une femme, Rosa, 26 ans, qui a également demandé que son nom de famille ne soit pas utilisé pour des raisons de sécurité, a emménagé dans la maison d’un couple britannique qu’elle a trouvé en ligne. Mais elle a dit qu’ils avaient été hostiles et que la situation était tendue.

Rose a déclaré que le déjeuner d’East London avait ravivé son espoir. “J’étais tellement stressée, puis je suis venue ici et j’ai réalisé que tout le monde n’était pas comme eux”, a-t-elle déclaré.

Pour les hôtes potentiels à travers la Grande-Bretagne, l’inquiétude s’est accrue quant aux difficultés à faire entrer des Ukrainiens dans le pays, compte tenu de la complexité du processus de demande et de l’attente prolongée des visas.

Rosie Rafferty, 53 ans, qui vit à Cheltenham, en Angleterre, avait prévu de parrainer une Ukrainienne de 22 ans et son frère de 14 ans après s’être connecté avec eux sur Facebook. Mais après avoir attendu plus de sept semaines pour les visas, a-t-elle dit, les frères et sœurs ont abandonné.

Dans un communiqué, le gouvernement a déclaré qu’il était au courant des retards de candidature de plus d’un mois et les a qualifiés d ‘”inacceptables”, notant que des changements avaient été apportés pour accélérer le processus.

Un groupe frustré de parrains potentiels intente actuellement une action en justice contre le ministère de l’Intérieur, qui supervise le programme Homes for Ukraine, affirmant que les promesses de rationalisation ne suffisaient pas.

Kitty Hamilton et Katherine Klinger, des amies de Londres, font partie de l’action en justice et organisent des manifestations deux fois par semaine devant le Home Office à Londres avec le groupe Vigil for Visas.

“Il y a toutes sortes de façons différentes dont ce programme particulier, aussi beau et généreux qu’il en a l’air de l’extérieur, n’est en fait pas particulièrement bien conçu”, a déclaré Mme Hamilton.

La famille ukrainienne qu’elle parraine est arrivée il y a deux semaines après un mois et demi d’attente pour les visas, a ajouté Mme Hamilton.

Mme Klinger attend toujours l’arrivée d’une famille de huit personnes qu’elle parraine. Leurs visas ont été récemment approuvés – après six semaines et demie. “Il s’agit essentiellement d’un formulaire de visa totalement inadapté aux personnes qui fuient une zone de guerre”, a-t-elle déclaré.

Mais Mme Hamilton et Mme Klinger ont déclaré que la générosité dont ont fait preuve des dizaines de milliers de personnes à travers la Grande-Bretagne, ainsi que les efforts déployés par les autorités locales, ont montré une volonté plus large d’aider.

“Je pense en fait que c’est un véritable témoignage de la bonne volonté du peuple britannique, qui a été constamment sous-estimée par ce gouvernement”, a déclaré Mme Hamilton. “Ils nous ont jugés selon leurs propres normes et ils nous ont trompés.”